NGC 1850, un tesoro estelar

Este precioso tesoro estelar es un doble cúmulo situado en la Gran Nube de Magallanes. Se compone de un gran grupo de estrellas, que se encuentra cerca de un grupo más pequeño (por debajo a la derecha en la imagen). El gran grupo tiene 50 millones de años de edad; el pequeño tan sólo 4 millones de años. Se encuentran rodeados de una nebulosidad filamentosa que se cree que se han creado durante las explosiones de supernovas denominado N103B.

1024px-NGC1850NGC 1850 consiste en un cúmulo globular principal (NGC 1850 A) en el centro y un grupo más pequeño (NGC 1850 B) y más joven, compuesto por estrellas muy calientes, azules y rojas más débiles, y estrellas T Tauri. Créditos: NASA, ESA, and Martino Romaniello (European Southern Observatory, Germany).

Podemos encontrarlo en la constelación del Dorado, todo un espectaculo con telescopios:

ngc1850Ubicación de NGC 1850 en el firmamento.

Para saber más:  NGC 1850 en el catálogo Simbad

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Cómo se forma un asteroide

Los asteroides están formados por un conglomerado de “escombros” de la nube primordial, que con el paso del tiempo han ido evolucionando por diversos factores, como es la radiación solar, los choques con otros asteroides, formación de pequeños  cráteres, etc.  Pero lo importante es determinar qué fuerzas son las que actúan para mantener cohesionados todos estos trozos de material en un cuerpo de tan baja gravedad como es el caso de los asteroides. Un tipo de asteroide que ha sido estudiado en profundidad es el asteroide de tipo amor (25143) Itokawa. Este asteroide fue visitado en el año 2005 por la nave Hayabusa, que pudo tomar toda una serie de datos del asteroide, como su masa, dimensiones, densidad,etc. Se trata de un asteroide de dimensiones 535x294x209 m , con una masa de 3.51 x 1010 Kg y una densidad estimada de 1.9 g/cm3, su gravedad es de 0.0001m/s2 y la velocidad de escape del asteroide de 0.0002 km/s. Como se observa tiene una baja gravedad, por tanto todo el conglomerado de escombros están unidos por fuerzas de cohesión que son superiores a la fuerza de la propia gravedad del objeto.

ItokawaAsteroide itokawa, descubierto en 1998 por el telescopio LINEAR-fuente wikipedia

  Todos los asteroides tienen una fuerza gravitatoria muy baja, como hemos visto en el Itokawa, y unas densidades muy por debajo que la densidad de los meteoritos recogidos en Tierra, esto indica que la mayoría de los asteroides tienen una alta porosidad.

 Según la porosidad los podemos  dividir en tres tipos:

-(1) Asteroides sólidos.

-(2) Asteroides con una macroporosidad alrededor del 20% con alta probabilidad de fragmentación.

 -(3) Asteroides con macroporosidad mayor del 30% que sería el caso de estructuras tipo “pilas de escombros”.

 En general se puede decir que los asteroides tienen una alta macroporosidad en su interior, manteniendo así mismo el material suelto en la superficie, que debido a la poca fricción y gravedad hace que las pequeñas partículas no puedan rellenar las fracturas y huecos del objeto. Esta alta porosidad provoca también que los choques sobre estos asteroides se atenúen rápidamente y que se formen cráteres por compactación y no por eyección de material. Por tanto en el interior de estos asteroides tan porosos hay muchos huecos.

   La sonda que visitó al asteroide Itokawa despejó muchas dudas sobre la estructura de los asteroides. Este en particular tiene una alta velocidad de rotación por lo que si es una pila de escombros cabría pensar que las fuerzas centrípetas llegarían a vencer a su baja gravedad y llegarían  a romper el asteroide, pero no es así. La solución es la siguiente, estos cuerpos se mantienen unidos por fuerzas de Van der Waals[1].

  Las fuerzas de Van der Waals, que son fuerzas atractivas o repulsivas entre moléculas, serían las responsables de la cohesión de los granos de polvo del regolito de los asteroides. El regolito es una capa continua de material fragmentario, producida por impactos meteoríticos, que forma los depósitos superficiales en los asteroides.  Las fuerzas de Van der Waals pueden explicar la evolución de los asteroides, y su escala de tamaños, y también explicaría la estructura y evolución de los anillos planetarios. Para el caso de los asteroides los granos de polvo experimentan una fuerza de cohesión entre sí debido a la fuerza de Van der Waals. Esto provoca que todo el regolito este cohesionado y no salga despedida ninguna roca de la pila de escombros.

   Todo este material que está sobre la superficie del asteroide puede sufrir erosión, porque aunque esté en el vacío hay ciertas influencias que pueden erosionar la superficie del asteroide, por ejemplo los impactos, la implantación de iones de viento solar, pulverización o bombardeo de micrometeoritos. Estas influencias provocan una erosión espacial, para estudiar este tipo de erosión se suele tomar como referencia  la superficie lunar y compararla con la superficie de los asteroides.

Luna y asteroide Gaspra  Superficie de la luna        y        Asteroide Gaspra (Imágenes cortesía NASA)

[1] “Scaling forces to asteroid surfaces: The rol of cohesion”, Scheeres et al- Feb 2010

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Sondeando el Universo temprano

Desde que tenemos telescopios estamos sondeando y acercándonos cada vez más a observar el Universo temprano desde nuestra perspectiva de la galaxia. En este espectacular gráfico podemos ver cómo nos vamos acercando poco a poco a ese Universo con observaciones desde la Tierra y desde el espacio: (pulsar sobre la imagen para ver los detalles).

hubble

Como podemos ver en el gráfico el telescopio espacial Hubble de la NASA ha llegado ya muy lejos en sus observaciones, ha roto el récord de distancia cósmica mediante la medición de la galaxia más lejana jamás vista en el universo. Esta galaxia muy brillante, llamada GN-z11,envió su luz hace 13,4 mil millones de años, sólo 400 millones de años después del Big Bang. GN-z11 se encuentra en la dirección de la constelación de la Osa Mayor.

Esta animación muestra la ubicación de la galaxia GN-Z11. El vídeo comienza en la Osa Mayor, a continuación, se acerca al campo Norte de galaxias, y termina con una imagen de la galaxia GN-z11.  Esta se muestra tal y como era hace 13,4 mil millones de años, cuando el universo tenía sólo el tres por ciento de su edad actual. Créditos: NASA, ESA y G. Bacon (STScI), P. Oesch (Universidad de Yale), G. Brammer (STScI), P. van Dokkum (Universidad de Yale), y G. Illingworth (Universidad de California, Santa Cruz).
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La combinación de imágenes del Hubble y Spitzer revela que  GN-z11 es 25 veces más pequeña que la Vía Láctea y que tiene sólo uno por ciento de la masa de nuestra galaxia. Sin embargo, la “recién nacida” GN-z11 está creciendo rápidamente, formando estrellas a una velocidad 20 veces mayor que nuestra galaxia en la actualidad.

El futuro es el telescopio espacial James Webb que nos permitirá detectar objetos aparecidos 200 millones de años después del Big Bang y que se prevé su lanzamiento para octubre de 2018.

webbFase de desarrollo del telescopio espacial James Webb.

telescopios y accesorios astronómicos

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¡Adiós Philae!

La sonda Rosetta rompió comunicaciones oficialmente con la pequeñita sonda posada en le cometa 67P/chury, la sonda Philae,  el miércoles 27 de julio. Hubo muchos intentos de intentar conectar con la sonda pero desde el 9 de julio de 2015 no se recibe ninguna comunicación.

philae

El día 12 de noviembre de 2014 pasó a la historia de la Astronomía, de los viajes espaciales, del estudio del Sistema Solar y de nuestra propia existencia en el Universo. Fue una tarde emocionante, con mucho nerviosismo pues la sonda Philae tuvo problemas en el anclaje y no se sabía como iba a acometizar. La inquietud embargaba a toda la ESA y a medio planeta, esperando la esperada señal de la sonda en el cometa. A las nueve y media de la mañana se soltó muy bien de Rosetta y se dirigió hacie 67P/Chury…. pero con problemas.

1398469_10152557445718924_8464155151530174988_oLa Cámara teleobjetivo OSIRIS de Rosetta registró esta instantánea del módulo de aterrizaje Philae después de la separación en noviembre de 2014. ESA / equipo de OSIRIS

Pero no llegaba ese momento, algo estaba pasando. Los nervios afloraban por doquier… hasta que por fin la alegría y los abrazos empiezan a aflorar en el centro de control de la ESA, Philae daba señales de vida!!

Pero el acometizaje no fue fácil, hasta tres veces llegó al cometa, pero rebotó dos. La sonda acometizó a las 15:33 UT, pero los arpones y el retropropulsor fallaron provocando un rebote de aproximadamente un kilómetro, después acometizó de nuevo a las 17:26, volvió a rebotar  y se posó finalmente a las 17:33… toda una Odisea. Pero la sonda quedó en una zona de sombra y solo unos días después se quedó sin energía. Tras algunas comunicaciones, la última en julio de 2015, ya se ha dado por perdida la sonda Philae, con lo que va a estar eternamente en el cometa.

Philae llegó al cometa pero no en el punto señalado, un poco alejado de este y en zona de sombra, con lo que no podía captar luz suficiente para mantenerse mucho tiempo en funcionamiento, el módulo funcionó durante las 64 horas que sus baterías lograron proporcionarle energía. Pero en el tiempo que estuvo encendido recabó una gran información:

-Utilizando el instrumento MUPUS (Multi-Purpose Sensors for Surface and Sub-Surface Science) se encontró con una superficie bastante dura, las capas superiores de la superficie del cometa están cubiertas por entre 10 y 20 cm de polvo, bajo lo que habría hielo puro o mezclado con polvo, ese hielo se vuelve más poroso a mayor profundidad. Este descubri-miento fue confirmado por el experimento SESAME (Surface Electrical, Seismic and Acoustic Monitoring Experiment). Otro de los instrumentos en ser activado fue en fue SD2 (Sampling, Drilling and Distribution Subsystem), diseñado para entregar muestras del suelo a los instrumentos COSAC y Ptolemy. Se debía realizar una pequeña perforación y mover una muestra al compartimiento adecuado para las mediciones, pero los datos muestran que en realidad no se detectó la entrega de muestras en Ptolemy. Pero el instrumento COSAC (Cometary Sampling and Composition Experiment) funcionó correctamente y fue capaz detectar la presencia de moléculas orgánicas.

COSAC fue diseñado justamente para detectar moléculas orgánicas. Aún se debe determinar si estas moléculas orgánicas son simples como el metanol y amoníaco o más complejas como los aminoácidos. Realmente el poco tiempo que estuvo Philae conectado fue muy productivo. Otro de los últimos descubrimientos ha sido que el cometa no tiene campo magnético entorno al núcleo del cometa. En misiones espaciales anteriores resultó siempre complicado obtener datos fiables al respecto, por la interacción entre los vientos solares y los cometas.

Y pronto será también el final de la misión Rosseta, finalizará el 30 de septiembre de 2016 con un descenso controlado sobre la superficie de su cometa, el 67P/Chury. Será el final de una de las misiones más increíbles de la historia del espacio.

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Los misteriosos cráteres de Ceres

La falta de cuencas de impacto gigantes en Ceres  es todo un misterio para los científicos. Realizando simulaciones de las posibles colisiones de otros objetos con Ceres  se predijo que el número de grandes cráteres que deberían haber estado presentes en su superficie. Estos modelos predijeron que  Ceres debería  tener un máximo de 10 a 15 cráteres de más de 400 kilómetros de diámetro, y al menos 40 cráteres de más 100 kilómetros de ancho . Sin embargo, los datos de la sonda Dawn ha mostrado que Ceres tiene sólo 16 cráteres de más de 90 kilómetros, y ninguno de más de 280 kilómetros de ancho.

Una de las ideas acerca de los orígenes de Ceres sostiene que se formó muy lejos en el sistema solar, tal vez en las proximidades de Neptuno, pero emigró a su actual ubicación. Sin embargo, los científicos determinaron que incluso si Ceres emigró al cinturón principal de asteroides relativamente tarde en la historia del sistema solar debería tener un número significativo de cráteres grandes.

Este vídeo muestra una comparación de los datos de mapeo visible (izquierda) y los topográficos (derecha) Crédito: NASA / JPL-Caltech / SwRI

Una de las posibles razones para la falta de grandes cráteres podría estar relacionada con la estructura interior del planeta enano. Existe evidencia de que en las capas superiores de Ceres hay hielo. Debido a que el hielo es menos denso que la roca, la topografía podría suavizar la superfice, con mayor rapidez, si el hielo u otro material de baja densidad, tales como la sal, dominan la composición del subsuelo. Un análisis reciente del cráter Occator sugiere que las sales que se encontraron podrían haber sido los restos de un océano congelado bajo la superficie, y que el agua líquida podría haber estado presente en el interior de Ceres.

ceresimage3Las Manchas brillantes en Ceres observadas dentro del cráter Occator. Los puntos brillantes son la primera visión directa del hielo subterráneo. La misión Dawn ya ha catalogado más de 130 puntos brillantes, la mayor parte de ellos dentro de cráteres de impacto. Los más brillantes en el cráter de 90,5 kilómetros de ancho, Occator, y los segundos más brillantes en el cráter de 10 kilómetros de ancho,Oxo. Imagen de: NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA

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La Luna: La Cuenca Imbrium

Hace unos 3,8 millones de años, un asteroide de más de 240 km de diámetro, chocó contra la Luna y creó la cuenca Imbrium. Esta nueva estimación del tamaño del asteroide, publicado en la revista Nature, sugiere un impactador  lo suficientemente grande como para ser clasificado como un protoplaneta.
Estos nuevos resultados ayudan a explicar algunas de las características geológicas desconcertantes que rodean la cuenca Imbrium.
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La cuenca Imbrium, vista desde la Tierra como una mancha oscura en el cuadrante noroeste de la cara de la Luna, mide alrededor de 1200 km de diámetro. La cuenca está rodeada de surcos y hendiduras, lo suficientemente grandes como para ser vistas incluso con pequeños telescopios desde la Tierra. Estas características, conocidas como la escultura Imbrium, irradian hacia fuera del centro de la cuenca como los típicos radios de una rueda, pero se concentran en el lado sureste de la cuenca. Eso sugiere que el impactador viajó desde el noroeste, impactando en un ángulo oblicuo en lugar de recto.
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Los fragmentos del impacto habrían sembrado la antigua superficie de la Luna, convirtiéndose poco a poco en una mezcla de la tierra nativa y rocas. Esto podría ayudar a explicar por qué las muestras tomadas en las misiones Apolo tenían un alto contenido en tales meteoritos, sobretodo las traídas por la misión Apolo 16, que aterrizó cerca del punto de  impacto en Imbrium.
Para saber más:
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Un “planeta” con planetas

Alrededor de una enana marrón que es del tamaño de un planeta se ha encontrado un futuro pequeño sistema planetario. La pequeña enana marrón, llamada Cha 110913- 773.444, es una de las más pequeñas conocidas. Es ocho veces la masa de Júpiter, es incluso más pequeña que varios planetas descubiertos alrededor de otras estrellas.

enanaEsta concepción artística compara un hipotético sistema solar en torno a un pequeño “sol” (arriba) con un sistema solar en torno a una estrella, llamada 55 Cancri, que es aproximadamente del mismo tamaño que nuestro sol. Crédito de la imagen: NASA / JPL-Caltech

Los ojos infrarrojos del telescopio espacial Spitzer encontraron, que gira alrededor de ella, un disco plano formado por polvo que se cree que se aglutinará gradualmente entre sí para formar planetas. Las enanas marrones nacen como estrellas, condensándose a partir de nubes de gas y polvo. Pero a diferencia de las estrellas, las enanas marrones no crecen lo suficientemente como para desencadenar la fusión nuclear. Hasta el momento, Spitzer ha encontrado docenas de enanas marrones con discos de polvo, cinco de los cuales muestran las etapas iniciales del proceso de construcción de planetas. El polvo en estos cinco discos está comenzando a formar las “semillas” de futuros planetas.

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47 años de la llegada del ser humano a la Luna

El 20 de julio de 1969 medio planeta Tierra pudo ver cómo el astronauta Neil Armstrong abría la escotilla del módulo lunar “Eagle” y descendía  por la escalerilla antes de poner un pie, por vez primera en la historia, en la superficie de la Luna, otro mundo…  La emoción en el planeta era indescriptible y el paso para la humanidad enorme.
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Le siguió el siguiente astronauta,Buzz Aldrin, mientras que el tercer miembro de la misión Apolo 11 y menos afortunado, Michael Collins, permanecía orbitando la Luna en la cápsula “Columbia” que les traería felizmente de vuelta a la Tierra. Observando como sus compañeros eran los primeros visitantes en otro mundo.

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Se calcula que unos 530 millones de personas contemplaron el acontecimiento en directo gracias a la televisión y fueron testigos de una hazaña que ha llegado a ser comparada con el descubrimiento de América.

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Durante las más de dos horas que duró el paseo lunar de Armstrong y Aldrin, los dos estadounidenses instalaron varios equipos: una cámara de televisión para grabar imágenes de la Tierra, tomaron fotos, desplegaron varios experimentos (entre ellos un reflector láser para medir la distancia a la Luna desde la Tierra) y recogieron 22 kilos de rocas. Pero, además, dejaron placas en memoria de los astronautas de la misión fallecidos, dejaron un disco con mensajes procedentes de 73 países y plantaron la bandera de EE.UU.

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“Es un pequeño paso para el hombre, pero un gran salto para la humanidad”, dijo Armstrong entonces, acuñando una frase para la historia.

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El próximo paso será llegar a otro planeta… ¿tal vez en unas décadas a Marte?.

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Radiotelescopios del Mundo: El Ojo Celestial

China tiene uno de los más grandes radiotelescopios del mundo, denominando FAST permitirá a los astrónomos poner en marcha grandes investigaciones, por ejemplo, la topografía del hidrógeno neutro en la Vía Láctea, detectar pulsares débiles, búsqueda de las primeras estrellas que brillaron en el firmamento o escuchar las posibles señales de otras civilizaciones entre otras muchas aplicaciones. Apodado Tianyan, “ojo Celestial” o “el ojo del cielo”, está situado en la depresión Dawodang, una cuenca natural en el  suroeste de China.

fastRadiotelescopio FAST. Está financiado por la Comisión Nacional de Desarrollo y Reforma (NDRC) y administrado por los observatorios astronómicos Nacionales (NAOC) de la Academia China de Ciencias (CAS),y el gobierno de la provincia de Guizhou como un socio de cooperación. Créditos:  Five-hundred-meter Aperture Spherical Telescope (FAST)

La construcción del proyecto de FAST se inició en 2011 y se ha completado en julio de 2016. Se espera que entre en funcionamiento en septiembre de 2016.  Mide 500 m de diámetro y se ha diseñado a partir del gran radiotelescopio de Arecibo.

comparacionGráfico: Comparación de tamaño con otros radiotelescopios del mundo.

Para saber más:

Artículo sobre el funcionamiento de FAST

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