Las supernovas de la galaxia espiral NGC 5468

Algunos de los eventos más espectaculares y dramáticos en el Cosmos ocurren cuando ciertos tipos de estrellas mueren y explotan catastróficamente en el proceso. A esas enormes explosiones se las denomina supernovas.

Se trata normalmente de una estrella masiva que agota su combustible al final de su vida, se vuelve dinámicamente muy inestable e incapaz de soportar su volumen, se derrumba hacia adentro y luego explota violentamente.

El resultado es un objeto intensamente brillante en el cielo que puede rivalizar con la luz de una galaxia entera.
⁠Por ejemplo en los últimos 20 años, la galaxia NGC 5468, visible en esta imagen, ha alojado una serie de supernovas observadas de los dos tipos mencionados: SN 1999cp, SN 2002cr, SN2002ed, SN2005P y SN2018dfg. A pesar de estar a poco más de 130 millones de años luz de distancia, la orientación de la galaxia con respecto a nosotros hace que sea más fácil detectar estas nuevas “estrellas” a medida que aparecen; vemos NGC 5468 de frente, lo que significa que podemos ver el patrón espiral abierto y suelto de la galaxia con hermosos detalles en imágenes como esta del Telescopio Espacial Hubble:

Créditos de la imagen: Telescopio espacial Hubble, W. Li et al. y Judy Schmidt (Geckzilla) ⁠

Las supernovas son eventos impresionantes, observados por telescopios pero… a simple vista podremos ver alguna en este siglo. Pues según un reciente estudio puede que se vea una en el año 2022!.

El profesor Larry Molnar de la Universidad Calvin junto con astrofísicos del Observatorio Apache Point y de la Universidad de Wyoming han predicho la aparición espectacular de una supernova que será visible a simple vista en el año 2022 en la constelación del Cisne. La impresionante explosión se produciría fruto de la fusión de una estrella binaria (dos estrellas que orbitan entre sí) en ese momento la estrella aumentará su brillo diez mil veces, convirtiéndose en una de las estrellas más brillantes en el cielo durante un tiempo. 

Evolución de una estrella binaria hasta su explosión. Autor: ESO/L. Calçada/M. Kornmesser/S.E. de Mink

La estrella conocida como KIC 9832227 es una estrella binaria que se encuentra a 1800 años luz en la constelación del Cisne, también se identifica como una binaria eclipsante con una periodicidad de casi 11 horas. La fusión de las dos estrellas producirá una luminosa nova roja, que podrá observarse durante casi un año. 

Para saber más:

Datos de KIC 9832227

Historia de explosiones de supernovas