¿Se puede escuchar el sonido en el espacio?

A la pregunta de que sí el sonido se escucha en el espacio exterior, entendiendo este como fuera de la atmósfera de los planetas y en el medio interplanetario, interestelar e intergaláctico, se puede contesta que el sonido no se escucha en el vacío. El vacío del espacio exterior tiene prácticamente cero partículas o muy pocas por metro cúbico que puedan transmitir el sonido, ya que este necesita un medio para su propagación efectiva. Las ondas sonoras se propagan a una determinada velocidad según el medio en el que se propaguen, por ejemplo para el aire en la Tierra la velocidad es de 343 m/s.

Debido a que el sonido es solo aire vibrante, el espacio no tiene aire para vibrar y, por lo tanto, no tiene sonido. Si estamos sentado en una nave espacial y otra nave espacial explota, no escucharíamos nada. Las bombas que explotan, los asteroides que se estrellan, las supernovas y los planetas en llamas permanecerían igualmente en silencio en el espacio. 

Dentro de una nave espacial, por supuesto, se podría escuchar a los otros tripulantes porque la nave está llena de aire. Además, un ser humano siempre podrá escucharse a sí mismo hablar o respirar, porque el aire en su traje espacial que sostiene su vida también transmite sonido. Pero dos astronautas con trajes espaciales que flotan en el espacio no podrán hablar entre ellos directamente, sin importar cuánto griten, incluso si están a solo unos centímetros de distancia. Su incapacidad para hablar directamente no se debe a que sus cascos se interpongan en su camino, sino que se debe al vacío del espacio que no transporta ningún sonido. Es por eso que los trajes espaciales están equipados con comunicadores de radio de dos vías. La radio es una forma de radiación electromagnética como la luz y, por lo tanto, puede viajar perfectamente a través del vacío del espacio. El transmisor del astronauta convierte la forma de onda de sonido en una forma de onda de radio y envía las ondas de radio a través del espacio al otro astronauta, donde se convierte de nuevo en sonido para que el otro humano lo escuche. 

El cine retrata este principio incorrectamente a propósito para lograr un efecto dramático en todas las películas del espacio que son comerciales. Una nave espacial silenciosa que explota no es tan dramático que sí no se escucha nada. Pero las sagas como Star Wars explotan y nunca mejor dicho el sonido espectacular de las naves disparando sus láseres y las tremendas explosiones de naves y planetas. Pero el Universo Star Wars es otro universo como dijo su creador, George Lucas, en el que según el todo es posible, pero en el real no es así.

Aunque hay una película mítica “2001, una odisea en el espacio” que sí respeta esto, aquí podéis ver un trocito de esa película donde incluso el silencio ocupa un espacio importante en la trama:

Lo que sí podemos es dar sonido a objetos astronómicos, es lo que se llama sonificar, es decir traducir, intensidad de radiación, radiación, plasma, etc en algún sonido no real a lo que sucede en el espacio y que nos puede dar una curiosa sonoridad sobre el fenómeno.

Por ejemplo, partir de un grupo de galaxias del espacio profundo adquiridas desde el telescopio espacial Hubble, concretamente el corazón de cúmulo de galaxias conocido como RXC J0142.9 + 4438, se ha hecho una “sonificación” de estas pudiendo escucharlas en sonidos, dando un vídeo absolutamente inquietante y curioso:

Crédito: NASA / Hubble / SYSTEM Sounds (Matt Russo, Andrew Santaguida)

En el vídeo vemos como la frecuencia del sonido cambia en un rango de los 30 a 1.000 hercios. Los objetos cerca de la parte inferior de la imagen producen notas más bajas, mientras que los que están cerca de la parte superior producen notas más altas. La mayoría de las manchas visibles son galaxias con miles de millones de estrellas. Las estrellas y las galaxias compactas crean tonos cortos y claros, mientras que las galaxias en espiral en expansión emiten notas más largas que cambian el tono. La mayor densidad de galaxias cerca del centro de la imagen produce una gran cantidad de tonos de rango medio en la mitad del vídeo.

Más cerca de nuestra casa podemos “escuchar” otros sonidos inquietantes, como por ejemplo los sonidos de Marte.

En Marte sí hay atmósfera pero muy tenue con lo que el oído humano no escucharía los sonidos igual que en la Tierra. Gracias a la misión InSight de la NASA podemos escuchar como sopla el viento marciano. El sismómetro de la nave espacial y el sensor de presión de aire captaron vibraciones de vientos de 16-24 km/h mientras soplaban en la zona  Elysium Planitia de Marte el 1 de diciembre de 2018. Las lecturas del sismómetro están en el rango de la audición humana, pero casi todos los graves son difíciles de escuchar en altavoces y dispositivos móviles. Para ello en el vídeo esta el audio original y una versión aumentada en dos octavas para hacerlos audibles en dispositivos móviles.  Las lecturas del sensor de presión de aire se han acelerado en un factor de 100 veces para hacerlas audibles. El resultado es espectacular.

Créditos: NASA / JPL-Caltech / CNES / IPGP / Imperial College / Cornell

Pese a que Marte tiene una atmósfera muy débil en comparación con la Tierra y tan solo un 1% de la presión atmosférica que tenemos en la Tierra, se producen una gran cantidad de vientos y de tormentas de arena, tanto a nivel local como a nivel global.

Ya sabemos un poco más del sonido en el espacio, así que para futuros e intrépidos astronautas recomendarles llevar el móvil cargado y sus transmisores de trajes espaciales en condiciones, ya que comunicarse siempre es vital.

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