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¿Qué son los meteoritos?

A lo largo de la historia de la humanidad ha habido miles de impactos de asteroides y cometas, produciendo impresionantes cráteres, alguno de estos cráteres aún perduran en la actualidad otros han desaparecido por la erosión, la atmósfera juega un papel importante para borrar las huellas de estos objetos y para evitar que muchos alcancen el suelo, podemos ver en otros planetas sin atmósfera o con una atmósfera muy ligera como están poblados de cráteres como es el caso de mercurio o del planeta Marte.

    Pero en el la Tierra podemos ver algún cráter, por ejemplo el cráter Barrenguer de Arizona (EEUU), ocasionado por un meteorito hace unos 50.000 años, meteorito de unos 50 m de largo y que con una velocidad estimada de impacto de 12 km/s provocó un enorme cráter de 1,2 km de diámetro y 170 m de profundidad. Otros asteroides y cometas también fueron la causa de la extinción de los dinosaurios del cretácico terciario debido a la caída de dos trozos de cometa en diversos puntos de la Tierra que provocaron un cambio climático y la consiguiente extinción paulatina de los dinosaurios.

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Teorías recientes sobre la aparición de la vida en la Tierra dicen que pudo venir del espacio, es lo que se llama la teoría de la Panspermia, en las etapas de formación de la Tierra hubo un gran bombardeo de meteoritos y las colisiones en el Sistema Solar eran continuas, pudo ser que meteoritos impactaran en planetas como Marte y pudieran arrancarle material que vagara errante por el sistema solar hasta impactar en la Tierra, en esas épocas, y según estudios recientes, en Marte había océanos y quizá vida microscópica, puede que seres microscópicos provenientes de Marte llegaran a la Tierra en forma de esporas y cultivaran la Tierra en la “sopa primordial”, con lo que los marcianos seriamos nosotros…(como dice el profesor Fernando Ballesteros en su libro “Astrobiología, un  puente entre el Big Bang y la vida”), bueno son teorías pero lo cierto es que esto explicaría la aparición tan temprana de la vida en la Tierra, además a la Tierra ya han llegado meteoritos procedentes de Marte e incluso de la Luna con lo que no sería del todo descabellada  esta teoría.

    Veamos a continuación de que están compuestos los meteoritos recogidos en la Tierra ya sea tras un impacto o tras ser recogidos e identificados como meteoritos. Los podemos dividir básicamente en rocosos y metálicos, pero la clasificación es mucho más larga y compleja, veremos los más significativos según su abundancia de caída en la Tierra.

Básicamente podemos decir que pueden ser metálicos, acondritas o contritas, los de tipo de condrita son los más comunes son el 86% de los recogidos en Tierra, les siguen las acondritas que sería el 8% y el resto serian de tipo metálico. Pero hay la clasificación de Bischoff del año 2001 los  divide en dos tipos “diferenciados” y “no diferenciados” según hayan sufrido o no procesos de fusión.

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Clasificación resumida de los meteoritos según Bischoff-2001, a, b

Veamos los tipos de meteoritos:

Meteoritos no diferenciados.

  • Condritas: son los más abundante, son de tipo no diferenciado porque no han sufrido fusión tras su formación por acreción hace unos 4550 millones de años y tiene muchas características del primer material de la nube protoplanetaria de formación del sistema solar aunque con algunas variaciones por metamorfismos y variaciones acuosas, sin embargo tienen una característica que no ha variado mucho, los condrulos. Los condrulos son esferas de tamaño muy pequeño, por lo general menor de un milímetro, que rellenan hasta el 70% del meteorito, provienen de la nube primordial y por acreción se formaron en el meteorito, tienen esa forma esférica o de gota pues es la forma que adopta en ingravidez un material fluido, y además se considera que estos condrulos eran el material más abundante en la nube primordial de formación del sistema solar. Estos condrulos se ven mucho más en las Condritas carbonaceas (6% de caídas en Tierra), que son las de procedencia más primitiva y se clasifican en otros tipos según su grado de oxidación, otro tipo de condrita es la condrita ordinaria que como bien dice su nombre es el tipo más común de meteorito recogido en Tierra, suele ser el 80%, por ultimo otro tipo importante es la condrita enstatita (2% de caídas en Tierra), es un material más alterado, con formas más metálicas.
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 Condrita, pueden observarse en su interior los condrulos (esferitas en color blanco)-Foto NASA.

 Meteoritos diferenciados.

Este tipo de meteoritos han sufrido muchos cambios y fueron los que acrecionaron primero en la nube protoplanetaria, suelen ser de origen asteroidal. Dentro de este tipo tenemos los siguientes meteoritos:

Acondritas: No presentan formación de condrulos en su interior, debido a procesos de calentamiento que han provocado que los condrulos se fusionaran, estos se dividen en dos clases según su contenido en calcio, con lo que tendremos acondritos ricos en calcio o pobres en calcio. Este tipo de meteorito es parecido a una roca ígnea terrestre, osease volcánica. Como curiosidad los meteoritos de origen marciano (Lucky) y los de origen lunar (lunalitos) son también de tipo acondrita, estos últimos tipos de meteoritos son muy difíciles de encontrar, los marcianos por ejemplo se les denomina lucky (suerte) porque hay muy pocos, la mayoría se encuentran en desiertos o en la Antártida que son zonas de buena conservación y poca erosión. Su origen es el impacto de algún asteroide en su superficie y los restos de material que lograron salir del planeta llegaron a impactar, tras miles de años, en nuestro planeta, realmente estos tipos de meteoritos son muy raros de encontrar.

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Acondrita-Foto NASA

                                             

Metálicos: presentan abundancia de Hierro y Níquel, el impacto entre asteroides es su origen más común. Estos se clasifican a su vez en otros subgrupos en función de su formar estructural (Hexaedritas y Octaedritas) y su composición química (magmáticas y no magmáticas).

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Sideritos: Están compuestos de un cincuenta por ciento de metal y la otra mitad de silicatos, también se les denomina metalorocosos. Se clasifican en otros subgrupos según las variaciones en esa composición inicial, estos son lospalasitos (formados por olivinio) y los mesosideritos (formados por feldespatos y piroxenos).

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Clasificación moderna de meteoritos:

Actualmente hay una clasificación mucho más completa de meteoritos, son tres clasificaciones muy diferentes pero complementarias entre sí, se basan en sus cambios debido al choque de impacto (Metamorfismo de choque), en sus variaciones por meteorización y a su composición y procedencia:

Metamorfismo de choque; esta clasificación tiene en cuenta la fuerza del impacto del meteorito con la superficie de la Tierra, clasificándolos según la intensidad del choque en Gigapascales. Dando una Clasificación de índices Sn,

Donde n=1,2,3,4,5 y 6 , el índice 1 indicaría que no hubo choque y seria tipo Condrita que es el más común, el nivel 2 sería un choque débil y el nivel 6 sería el choque más fuerte (unos 80Gps). Todos estos niveles en los que clasificamos los meteoritos tendrían también a su vez una clasificación para cada nivel Sn de características ópticas (colores que se observan al verse con luz polarizada) y de composición interna.

Clasificación por meteorización, está basada en los cambios que ha sufrido el meteorito por la acción del clima. El viento, la lluvia, el agua del mar, es decir los agentes meteorizantes varían las características físicas del meteorito, y varían su nivel de oxidación, estos meteoritos se les clasifica con el índice Wn, donde n=0,1,2,3,4,5 y 6 según el nivel de oxidación del meteorito, por ejemplo en nivel 0 corresponde a un estado en el que aún no ha habido meteorización ya que el meteorito ha sido recogido inmediatamente del impacto, un nivel 3 correspondería a un meteorito de fuerte oxidación y uno de nivel 6 los silicatos han sido sustituidos por arcillas y óxidos.

Clasificación por composición y procedencia. Correspondería completamente a la clasificación que ya he desarrollado en los puntos anteriores, es decir a la clasificación de A. Bischoff (2001), osease meteoritos diferenciados (o fundidos) y meteoritos no diferenciados (primitivos o no fundidos).

Otros meteoritos: Hay una serie de materiales que son producidos a causa de un impacto de un meteorito, como por ejemplo las Impactitas, que no es más que el material eyectado de la corteza terrestre por la fuerza del impacto del meteorito, este material se funde y enfría rápidamente, presentan entonces un aspecto caótico mezcla del meteorito con muchas rocas. Dentro de este grupo están las famosas tectitas, de formas vidriosas muy oscuras pero sin rastro del meteorito.

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Tectitas

                                                                

Para saber más: 

-El Geólogo planetario. Jesús Martínez Frías
Centro de Astrobiología (CSIC/INTA),  asociado al NASA Astrobiology Institute http://digital.csic.es/bitstream/10261/36180/3/P%C3%A1ginas%20de%20profgeologo.pdf

El Origen del Sistema Solar-Josep María Trigo i Rodríguez, Editorial Complutense.

Astrobiología, Un puente entre el Big Bang y la Vida-Editorial Akal.

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Terminología de Meteoros

Vamos a ver algunos términos sobre meteoros para diferenciarlos de otros objetos:

Cometa: es un cuerpo sólido compuesto por hielo, rocas y gases congelados. A medida que se desintegran y fragmentan dejan residuos por el espacio, esos restos del cometa pueden interaccionar con la atmósfera terrestre y provocar la aparición de un meteoro.

Asteroide: Fragmento rocoso o de compuesto de hierro que está en diversas zonas del sistema solar, la más importante el cinturón principal de asteroides.

Meteoroide: es un asteroide pequeño, de centímetros a micras.

Meteoro: luz emitida por un meteoroide o asteroide al interaccionar con la atmósfera

Bólido: un meteoro más brillante que el planeta Venus.

Lluvia de meteoros: Un suceso anual, cuando la Tierra pasa a través de una región que tiene gran cantidad de restos, como las partículas desprendidas por los cometas. Desde la Tierra parece que los meteoros partan de un mismo punto a ese punto se le llama radiante. Las lluvias reciben el nombre de la constelación de la que parecen partir, por ejemplo en Perseo podemos ver las Perseidas de agosto.

El día internacional del asteroide en 2022

El 30 de junio de cada año se celebra el famoso Día Internacional de los Asteroides. Este evento es una idea que proviene del famoso impacto de un asteroide en Tunguska (Siberia-Rusia) el 30 de junio de 1908, evento que provocó una enorme explosión que dejó derribados arboles en un área de 2500 kilómetros cuadrados, incluso rompiendo ventanas y haciendo caer gente a 400 km de distancia.

Fue cofundado en 2014 por el Dr. Brian May, astrofísico y guitarrista principal de QUEEN, junto con Danica Remy, presidenta de la Fundación B612, Rusty Schweickart, astronauta del Apolo 9 y el cineasta Grig Richters. En 2016, las Naciones Unidas designaron oficialmente el Día del Asteroide como el día internacional de concientización y educación sobre los asteroides. Junto con las Naciones Unidas, agencias espaciales, escuelas y universidades, el Día del Asteroide es organizado por redes de simpatizantes que organizan eventos en todo el mundo el 30 de junio y cualquier otro día del año que determinen los grupos independientes.

Hay más de un millón de asteroides en el espacio que potencialmente podrían golpear la tierra, pero los científicos solo han descubierto alrededor del uno por ciento de ellos. Para combatir esto, los fundadores del Día del Asteroide, así como una serie de científicos consumados, crearon la Declaración del Asteroide 100X. La declaración tiene como objetivo que los científicos trabajen para aumentar la tasa de descubrimiento de asteroides a 100.000 por año dentro de una década. El Día Internacional del Asteroide se centra en difundir la declaración y ayudar a los demás terrícolas a prepararse para un posible impacto de asteroide.

Más información:

Fundación del Asteroide

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La misión OSIRIS-REx ha recogido muestras del asteroide Bennu, un objeto potencialmente peligroso para la Tierra

La misión OSIRIS-REx de NASA ha recogido muestras del asteroide Bennu. Los científicos eligieron a Bennu como objetivo de la misión debido a su composición, tamaño y proximidad a la Tierra. Es un asteroide de tipo B (primitivo y rico en carbono), que se espera que tenga compuestos orgánicos y minerales acuíferos como las arcillas. Es además un asteroide cercano a la Tierra, a una distancia media de 1.2 unidades astronómicas, y con un diámetro considerable de unos 510 m.

El 20 de octubre, después de un acercamiento cuidadoso a la superficie cubierta de rocas, el brazo de la nave espacial OSIRIS-REx se estiró y tocó el asteroide Bennu. La escena fue grabada por la SamCam de la nave espacial a unos 321 millones de kilómetros del planeta Tierra, justo después del contacto con la superficie. Un segundo después, la nave espacial disparó gas nitrógeno de una botella destinada a soplar una cantidad sustancial de regolito de Bennu en el cabezal de muestreo, recogiendo el material de la superficie suelta. Los datos muestran que la nave espacial pasó aproximadamente 5 segundos más en contacto con el sitio de muestra Nightingale de Bennu y luego realizó su combustión de retroceso. En el siguiente vídeo podéis ver la impresionante llegada y toma de muestras.

Antes de este histórico evento de toma de muestras la sonda estuvo orbitando el asteroide para estudiar su morfología, este asteroide es potencialmente peligroso para la Tierra con un alto riesgo de impacto a finales del siglo XXII, estudiarlo para a parte de para saber los orígenes del sistema solar y traer muestras a la Tierra, se quiere estudiar bien su morfología por sí en un futuro hubiera de intentar desviarlo de su órbita.

Estas espectaculares imágenes tridimensionales del asteroide Bennu fueron creadas por el altímetro láser OSIRIS-REx (OLA) que está en la nave espacial OSIRIS-REx de la NASA. OLA realizó en cinco días más de 11 millones de mediciones cuando la nave espacial sobrevoló el asteroide a menos de 2 km sobre la superficie. OLA obtuvo estas mediciones lanzando pulsos de láser a Bennu y midiendo la cantidad de tiempo que tarda la luz en reflejarse en la superficie del asteroide y regresar al instrumento. Esa medida del tiempo se traduce en datos de altitud. Con estos datos se creó el modelo 3-D de la superficie de Bennu que podéis ver a continuación:

Créditos: NASA / Universidad de Arizona / CSA / York / MDA

Los colores representan la distancia desde el centro de Bennu, las áreas azules oscuras se encuentran aproximadamente 60 metros más bajas que los picos indicados en rojo. Algunas partes del asteroide aún no se han medido, lo que crea brechas en la imagen.

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Apophis, el asteroide que podría impactar contra la Tierra

El asteroide Apophis, también denominado 99942 Apophis, es observado por las agencias espaciales de todo el mundo por ser un objeto peligroso para la Tierra, de hecho se espera que su máxima aproximación sea el 13 de abril de 2029, en que según los cálculos pasará «rozando» la Tierra a unos 30.000 km de nuestro planeta. Otra posible fecha de posible impacto es en el año 2036, pero recientes estudios del Laboratorio de Propulsión a Chorro en Pasadena (California) de la NASA rebajan bastante la posibilidad de esta colisión, aunque hay que seguir observándolo para estudiar muy bien su trayectoria.

Se trata de un asteroide cercano a la Tierra denominado NEA y de clase Atón, es enorme 340 metros, y un posible impacto contra la Tierra podría provocar una catástrofe terrible ya que podría provocar un impacto 15000 veces superior a la infame bomba atómica lanzada en Hirosima en la segunda guerra mundial.

Créditos: NASA Ames Trajectory Browser

Los asteroides como este, denominados Asteroides Atenas (o Atón), son los más peligrosos para la Tierra. Tienen un semieje  menor de una unidad astronómica (149 millones de kilómetros) , pero tienen órbitas muy excéntricas, por tanto estos no tienen por qué estar dentro de la órbita de la Tierra, de hecho la mayoría tienen un afelio de más un 1 UA y cruzan la órbita de la Tierra. Son complicados de descubrir por su cercanía al Sol y por tanto muy peligrosos, reciben el nombre del asteroide (2062) Atón un asteroide rocoso de 1km descubierto en 1976 por E.F.Helin. A los asteroides Atenas más peligrosos para la Tierra por su órbita y tamaño se les denomina PHA (asteroide potencialmente peligroso). Se les considera así cuando su distancia mínima de intersección con la órbita terrestre es de 0,05UA, y que además tengan una magnitud de brillo absoluta de 22.0 o más brillante.

Son objetos muy peligrosos para la vida en la Tierra con lo que su estudio y seguimiento son primordiales para que vivamos en un planeta tranquilo. Un impacto de gran envergadura podría aniquilar la vida en la Tierra, provocar grandes extinciones o cambiar nuestro clima, como ha ocurrido muchas veces en el pasado.

Para saber más:

Los NEAs (Near Earth Objects-objetos cercanos a la Tierra)