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Un nuevo tipo de objeto observado en el Sistema Solar

El telescopio espacial Hubble ha observado un objeto muy curioso en nuestro sistema solar, se trata de un asteroide binario con características de cometa, se trata del asteroide llamado 288P ubicado en el cinturón principal de asteroides. Está en la categoría de asteroides con actividad cometaria del cinturón principal de asteroides MBCs (Main Belt Comets), que se han observado muy pocos y raras veces, de ahí su importancia.

En septiembre de 2016, el asteroide 288P hizo su máxima aproximación al Sol, estaba lo suficientemente cerca de la Tierra para permitir a los astrónomos examinarlo usando el Telescopio Espacial Hubble. La observación reveló una sorpresa, no era en realidad un único objeto, se observaron dos asteroides casi del mismo peso y mismo tamaño, en órbita y a una distancia entres sí de unos 100 kilómetros, y con actividad cometaria.

objeto binario cometaAsteroides binarios en movimiento y actividad cometaria en su aproximación al Sol. Créditos: Hubble.

Esto hace de 288P el primer asteroide binario conocido que también se clasifica como un cometa. Comprender el origen y la evolución de los cometas y asteroides en órbita entre Marte y Júpiter que exhiben una actividad similar a un cometa es un elemento crucial para nuestra comprensión de la formación y evolución del sistema solar en su conjunto.  Dado que sólo se conocen unos pocos objetos de este tipo, 288P se presenta como un sistema extremadamente importante para futuros estudios.

binariosEl sistema de asteroides binarios 288P.

La actividad observada de 288P también revela información sobre su pasado. Los astrónomos concluyeron que el asteroide es un sistema binario relativamente joven, de solamente 5000 años. El hecho de que 288P sea tan diferente de todos los otros asteroides binarios conocidos plantea preguntas si no es meramente una coincidencia que tenga propiedades tan singulares.

Estos objetos asteroide-cometa son objetos tipo asteroide con hielo en su superficie, que debido a la sublimación tienen la típica forma cometaria. El primero fue descubierto en 1996, se trata de 133P/Elst-Pizarro (llamado así por sus dos descubridores) que atrajo la atención por su extraña órbita y con una extraña actividad cometaria, pronto se olvidarían de él hasta que en el año 2002 el astrofísico David Jewitt volvió a observar actividad cometaria en ese asteroide, con lo que se empezó ha hablar de los MBCs.

comets

MBCs 133P/Elst-Pizarro y P/2005U1, ambos con actividad cometaria. Imágenes tomadas con el Telescopio UH de 2,2 metros por H. Hsieh y D. Jewitt Universidad de Hawai- cortesia NASA

El MBCs 133P/Elst-Pizarro  es el más estudiado se sabe que se activa durante 1 / 4 de su órbita, aproximadamente a partir de su perihelio. El mecanismo de activación ocurre cuando la placa de hielo que hay en su superficie está frente al Sol en parte de su órbita, en ese momento se activa. Por tanto tienen un componente de activación por temporadas, como podemos ver en la siguiente.

sublimación

El asteroide se activa cuando el hemisferio del asteroide que contiene hielo se encuentra en el solsticio de verano o cerca de él, provocando entonces la sublimación del hielo.

Por tanto es complicado encontrarlos por la baja actividad que tienen, tan solo en un cuarto de su órbita están activos. Sí se termina su actividad ya no podrán volver a ser vistos a no ser que sufran algún choque con otro asteroide y aflore el hielo que  hay en su interior o que estacionalmente vuelvan a sublimar. Todas las investigaciones sobre este tipo de objetos es muy importante. Por tanto muchos asteroides ya sean MBCs o no pueden contener hielo en su interior. Los científicos del CSIC Jose María Trigo y Javier Martín Torres revelan en la revista  Planetary & Space Science que  el conocido como “gran bombardeo tardío” se inició cuando los planetas gigantes Júpiter y Saturno migraron hasta sus actuales órbitas, lo que produjo un impulso gravitatorio sobre cuerpos helados formados en varias regiones  externas del Sistema Solar. Como consecuencia, una gran cantidad de objetos ricos en agua y en materia orgánica empezaron a impactar sobre los planetas rocosos formando, en el caso de la Tierra, los océanos y por consiguiente la vida en la Tierra. La prueba de este hecho es según estos investigadores es que el manto y la corteza  terrestre tiene abundancia de metales que sólo pudieron haber llegado a esas zonas, alejadas del núcleo terrestre, tardíamente. Por tanto se produjo un proceso de enriquecimiento de materiales a causa de este gran bombardeo. Otra prueba la tenemos en los volcanes, estos emanan gases con anomalías típicas de los meteoritos condríticos.

Es muy importante el estudio de estos objetos helados, pues son la clave para descifrar la formación de vida en la Tierra. Por tanto 288P nos desvelará grandes misterios del sistema solar.

Para saber más:

-“Clues on the importance of comets in the origin and evolution of the atmospheres of Titan and Earth” Planetary and Space Science- March 2011-J. M. Trigo-Rodriguez, F. J. Martín-Torres

Anuncio descubrimiento de 288P por Hubble. 

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Florence, el asteroide potencialmente peligroso más grande conocido

El viernes 1 de septiembre un asteroide gigante de 4.4 km de diámetro pasará a 18 veces la distancia de la Tierra a la Luna (sin peligro para la Tierra) y será una buena ocasión para estudiar estos asteroides gigantescos. El asteroide tiene el nombre técnico de 1981 ET3 y se le llama Florence. Fue detectado por Schelte “Bobby” Bus en el Siding Spring Observatory en Australia en marzo de 1981, Florence fue nombrado así en honor de Florence Nightingale (1820-1910), el fundador de la enfermería moderna.

Las mediciones realizadas por el telescopio espacial Spitzer de la NASA y la misión NEOWISE indican que Florence tiene unos 4,4 kilómetros de tamaño, siendo el objeto más grande que se ha detectado pasando tan cerca de nuestro planeta desde que comenzó el programa de NASA para la detección y rastreo de los asteroides cercanos a la Tierra.

florenceFlorence tiene una magnitud absoluta de 14,1 y un período de rotación de aproximadamente 2,36 horas y orbita al sol cada 2,35 años.

El acercamiento de Florence el 1 de septiembre tendrá lugar a las 12:06 UTC, cuando pasará por nuestro planeta con una velocidad relativa de 13,53 km/s. El sobrevuelo ofrecerá una excelente oportunidad para realizar observaciones de radar de este objeto. La proyección de imagen por radar está planeada por los Radares Goldstone de la NASA en California y en el Observatorio Arecibo de la National Science Foundation en Puerto Rico. Estas imágenes podrían mostrar el tamaño real de Florence y también podría revelar detalles de la superficie tan pequeños como unos pocos 10 metros.

posicionesPosición del asteroide y magnitud visual, podrá observarse con prismáticos los días de máximo acercamiento, del 29 al 2 de septiembre. Tabla de The Sky Live

Florence se clasifica como uno de los 1.803 Asteroides Potencialmente Peligrosos (PHAs) actualmente conocidos. Los PHA son asteroides de más de 100 metros que pueden acercarse a la Tierra a 19,5 LD (distancias lunares). Se les considera así cuando su distancia mínima de intersección con la órbita terrestre es de 0,05UA, y que además tengan una magnitud de brillo absoluta de 22.0 o más brillante, en este caso Florence tiene magnitud 14.1.

Cuando hablamos de magnitud absoluta de asteroides nos referimos a la magnitud que un observador observaría si el asteroide estuviera a una distancia de 1UA del Sol y con ángulo de fase cero (ángulo entre el Sol y la Tierra visto desde el centro de la Tierra).

A partir de la magnitud y del albedo del asteroide se puede dar un rango de tamaños para este. Ya que el albedo no se conoce exactamente se toma por definición un albedo estándar de entre 0.25 a 0.05. A partir de ahí se obtiene para cada magnitud una tabla de rangos aproximados de diámetros de asteroides. Como podemos ver en la siguiente tabla a modo de ejemplo:CapturaMagnitudes absoluta (H) de Asteroides y su relación con su tamaño, se puede observar como a mayor magnitud menor diámetro.

Ninguno de los PHAs conocidos está en un rumbo de colisión con nuestro planeta.

Para saber más:

Datos del Asteroide

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30 de junio: el día del Asteroide

El 30 de junio se celebra el día del asteroide (Asteroid Day), se trata de un movimiento mundial de sensibilización para proteger la Tierra contra los posibles impactos de asteroides. La inspiración original para esta campaña provino del famoso impacto de un asteroide en Tunguska (Siberia-Rusia) el 30 de junio de 1908, evento que provocó una enorme explosión que dejó derribados arboles en un área de 2500 kilómetros cuadrados, incluso rompiendo ventanas y haciendo caer gente a 400 km de distancia.

 Vídeo promocional del evento

Este día se celebran centenares de eventos en todo el planeta sobre asteroides para acercar a todos estos objetos tan increíbles y a la vez peligrosos para la vida en la Tierra, podéis consultar los diferentes eventos en la página:

Asteroid Day, así como firmar una petición en la que se pide:

  • Emplear tecnología disponible para detectar y rastrear asteroides cercanos a la Tierra que amenazan a las poblaciones humanas a través de los gobiernos y las organizaciones privadas y filantrópicas.
  • El (100X) para pedir la aceleración del descubrimiento y seguimiento de asteroides cercanos a la Tierra a 100.000 por año en los próximos diez años.
  • Adopción Global del Día del Asteroide, para aumentar la conciencia de la amenaza de asteroides y nuestros esfuerzos para prevenir los impactos, el 30 de junio cada año

Para saber más sobre asteroides:

Cómo se forma un asteroide

Asteroides peligrosos para la Tierra

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Asteroides que “rozan” la Tierra: 2014 JO25

El pasado 19 de abril el asteroide 2014 JO25 de aproximadamente 620 metros de ancho pasó a 1.8 millones de kilómetros de la Tierra, unas 4.5 veces la distancia de la Tierra a la Luna, es decir, muy lejos.  Es el encuentro más cercano con la Tierra de este asteroide y seguirá muy alejado por lo menos los 500 próximos años.

asteroideLas imágenes de radar del asteroide 2014 JO25 se obtuvieron con la antena de la NASA de 70 metros en el Complejo de espacio profundo de Goldstone  en California. Las imágenes tienen una resolución de 7,5 metros por píxel.

No es un objeto que roce la Tierra pues está muy alejado de nosotros, lo importante de este tipo de objetos es su enorme tamaño y que puede ser estudiado desde la Tierra. Pero ya han habido otros objetos que sí han “rozado” la Tierra y que tal vez no han tenido tanto comentario mediático cómo ha sido este último, uno fue, el más reciente, el asteroide  2012 DA14, que pasó el 15 de febrero de 2013 a 27.000 km de la Tierra, este sí fue un autentico rozamiento de la Tierra, eso que aun así estaba muy lejos. En este caso el asteroide media 75 m, algo así como un campo de futbol.

CapturaDistancia a escala del asteroide 2012DA14

Hay millones de asteroides alrededor de la Tierra y muchos se están descubriendo en los últimos tiempos, son objetos peligrosos sí impactaran contra la Tierra, pero de momento los grandes asteroides no lo van a hacer, salvo algún paso cercano o algún impacto de asteroides de pocos metros que son difícilmente detectables. A todos estos asteroides tan peligrosos por sus pasos cerca de la Tierra se les llama NEAs, ahora hablaremos un poco de ellos-

Los NEAs (Near Earth Objects) u objetos cercanos a la Tierra, son asteroides eyectados del cinturón principal de asteroides, o cometas extintos provenientes del cinturón de Kuiper  que se encuentran en órbitas muy cercanas a la Tierra y algunos de ellos incluso llegan a cruzan su órbita, con el consiguiente peligro de impacto. Suelen ser órbitas excéntricas y con perihelios cerca de 1,3 UA. Los NEAs de tipo asteroidal provienen del Cinturón principal ya que debido a resonancias con Júpiter varían su órbita y se trasladan a órbitas menores de 1,3UA.

El cinturón principal de asteroides tiene unos huecos, los llamados huecos de Kirkwood que son las zonas donde se producen estas resonancias,  cuando un asteroide entra en esos huecos es lanzado por Júpiter hacia el interior del Sistema Solar o fuera de él, ya que va variando la órbita del asteroide. Una vez convertidos en objetos cercanos a la Tierra sobreviven en su órbita unos pocos millones de años hasta que son eliminados por degradación orbital  colisionando con el Sol o con los planetas interiores.

Podemos agruparlos en tres grupos:

Tipo meteoroide, que son de tamaño menor a 50m.

Tipo asteroide, que pueden ser tamaños entre 50m y decenas de Kilómetros.

 –Tipo cometa, que son cometas extintos que ya no tienen elementos volátiles y que han quedado atrapados en órbitas cercanas al Sol.

Nos centraremos en los NEAs tipo asteroide. Estos se clasifican en tres grupos: Amor, Apolo y Atenas (llamados grupo AAA), desde los más alejados a la tierra como es el caso del tipo Amor, hasta los más cercanos y peligrosos que son los de tipo Atenas (o Atón). En la figura podemos ver las órbitas de estos asteroides:

órbitas de NEAs

 Órbitas de los NEAs-figura del autor.

Veamos cada tipo con detenimiento:

-Asteroides Amor: tiene su radio orbital medio entre las órbitas de la Tierra y Marte, con un perihelio de entre 1.017 y 1,3 UA de la Tierra, y con un afelio muy grande ya que son órbitas excéntricas. Estos a menudo cruzan la órbita de Marte e incluso de Júpiter, pero no llegan cruzan la órbita de la Tierra, a no ser que por alguna perturbación sufrieran algún cambio en su órbita y llegaran a cruzar la órbita terrestre. Pero es muy inusual en esta familia de asteroides. Su nombre es debido al descubrimiento del asteroide (1221)Amor por el astrónomo Eugène Joseph Delporte desde el observatorio de Uccle (Bélgica), el 12 de marzo de 1932.

Es un conjunto de asteroides muy disperso con lo que a su vez se dividen en cuatro subgrupos: Amor I, II, III y IV. Los del grupo I tienen su semieje mayor entre la Tierra y Marte, es decir entre 1UA y 1,532UA, se les considera parte del cinturón de asteroides Tierra-Marte. El grupo II se encuentra entre 1,532 UA y 2,12 UA que es la zona interior del CP. El grupo Amor III llega desde los 2,12 UA hasta el extremo exterior del CP (unos 3,57UA), este es el grupo más poblado de los asteroides Amor. Finalmente el grupo IV tiene semieje mayor de 3,57 UA, es decir mayor que el extremo superior del Cinturón Principal de asteroides, es el menos poblado y además poseen gran excentricidad entre 0,6 y 0,75.

-Asteroides Apolo. Su órbita discurre por el exterior de la órbita de la Tierra, pero debido a que su perihelio es inferior a 1UA pueden cruzar la órbita de nuestro planeta. Su nombre proviene del asteroide (1862) Apolo descubierto por el astrónomo Karl Reinmuth en 1932. Se han descubierto cientos de estos asteroides, de decenas de Km. algunos de ellos como por ejemplo (1866) Sísifo de aproximadamente 10 km.

-Asteroides Atenas (Atón). Son los más peligrosos para la Tierra. Tienen un semieje  menor de 1UA, pero tienen órbitas muy excéntricas, por tanto estos no tienen por qué estar dentro de la órbita de la Tierra, de hecho la mayoría tienen un afelio de más un 1UA y cruzan la órbita de la Tierra. Son complicados de descubrir por su cercanía al Sol y por tanto muy peligrosos, reciben el nombre del asteroide (2062) Atón un asteroide rocoso de 1km descubierto en 1976 por E.F.Helin. A los asteroides Atenas más peligrosos para la Tierra por su órbita y tamaño se les denomina PHA (asteroide potencialmente peligroso). Se les considera así cuando su distancia mínima de intersección con la órbita terrestre es de 0,05UA, y que además tengan una magnitud de brillo absoluta de 22.0 o más brillante.

Cuando hablamos de magnitud absoluta de asteroides nos referimos a la magnitud que un observador observaría si el asteroide estuviera a una distancia de 1UA del Sol y con ángulo de fase cero (ángulo entre el Sol y la Tierra visto desde el centro de la Tierra).

A partir de la magnitud y del albedo del asteroide se puede dar un rango de tamaños para este. Ya que el albedo no se conoce exactamente se toma por definición un albedo estándar de entre 0.25 a 0.05. A partir de ahí se obtiene para cada magnitud una tabla de rangos aproximados de diámetros de asteroides. Como podemos ver en la siguiente tabla  a modo de ejemplo.

Captura Magnitudes absoluta (H) de Asteroides y su relación con su tamaño, se puede observar como a mayor magnitud menor diámetro.

-Dentro de los asteroides Atenas hay un subgrupo de asteroides llamados asteroides Apohele (IEOs – Inner Earth objets) que tienen la particularidad de tener un perihelio y un afelio menor que 1UA, es decir están en órbitas interiores a la órbita de la Tierra y por tanto no interceptan la órbita nuestro planeta.

Debido a la alta peligrosidad de estos grupos de asteroides se han elaborado diversos programas de seguimiento y de búsqueda de NEAs, ya que un posible impacto con un asteroide podría llegar a provocar desde una gran catástrofe hasta una gran extinción.

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Un mundo de hierro

En el cinturón principal de asteroides nos encontramos un asteroide  muy peculiar, se llama Psique y es único. Lo es porque es el asteroide más masivo conocido de tipo M (metálico), con una composición de 90 por ciento hierro y níquel, y 10 por ciento de silicatos, muy similar al núcleo de la Tierra.

Space.com nos regala esta preciosa infografía sobre uno de los asteroides más raros conocidos y que la NASA tiene previsto visitar para su estudio.

Psyche, one of the largest asteroids, is made mostly of metal.
Source SPACE.com: All about our solar system, outer space and exploration.

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El asteroide Freddie Mercury

En septiembre de 2016 Freddie Mercury recibió un espectacular lanzamiento aun más cósmico de lo que fue y sigue siendo con su música, cuando el 5 de septiembre, el asteroide 1991FM3  fue llamado oficialmente (17473) Freddiemercury.

asteroidSe trata de un asteroide de unos tres kilómetros de diámetro que se encuentra en el cinturón principal de asteroides, fue descubierto el 21 de marzo de 1991 por el astrónomo Henri Debehogne desde el Observatorio de La Silla, Chile, justo el año en el que nos dejó el maravilloso cantante de Queen.

 Brian May anunciando el nuevo  Asteroide (17473) Freddiemercury 

Se descubren cientos de estos objetos todos los años y por tanto hay que catalogarlos y ponerles un nombre, de esto se encarga el Centro de Planetas Menores (Minor Planet Center o MPC). Este centro opera en el Observatorio Astrofísico Harvard-Smithsonian (SAO) de Cambridge, bajo el auspicio de la División III de la Unión Astronómica Internacional (IAU). El MPC es el responsable de la designación de los cuerpos menores del Sistema Solar: planetas menores, asteroides y cometas.

Tenemos nombres clásicos como (243) Ida, (1) Ceres, nombres de personajes de ficción como (2309) Mr. Spock, o de cantantes famosos: (7934) Sinatra,  (23990) Springsteen, (4738) Jimihendrix , (342843) Davidbowie y el que nos ocupa hoy (17473) Freddie Mercury entre otros muchos. Todos tiene ya un lugar entre las estrellas.

Para saber más:

Quién decide el nombre de asteroides y cometas

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Cómo se forma un asteroide

Los asteroides están formados por un conglomerado de “escombros” de la nube primordial, que con el paso del tiempo han ido evolucionando por diversos factores, como es la radiación solar, los choques con otros asteroides, formación de pequeños  cráteres, etc.  Pero lo importante es determinar qué fuerzas son las que actúan para mantener cohesionados todos estos trozos de material en un cuerpo de tan baja gravedad como es el caso de los asteroides. Un tipo de asteroide que ha sido estudiado en profundidad es el asteroide de tipo amor (25143) Itokawa. Este asteroide fue visitado en el año 2005 por la nave Hayabusa, que pudo tomar toda una serie de datos del asteroide, como su masa, dimensiones, densidad,etc. Se trata de un asteroide de dimensiones 535x294x209 m , con una masa de 3.51 x 1010 Kg y una densidad estimada de 1.9 g/cm3, su gravedad es de 0.0001m/s2 y la velocidad de escape del asteroide de 0.0002 km/s. Como se observa tiene una baja gravedad, por tanto todo el conglomerado de escombros están unidos por fuerzas de cohesión que son superiores a la fuerza de la propia gravedad del objeto.

ItokawaAsteroide itokawa, descubierto en 1998 por el telescopio LINEAR-fuente wikipedia

  Todos los asteroides tienen una fuerza gravitatoria muy baja, como hemos visto en el Itokawa, y unas densidades muy por debajo que la densidad de los meteoritos recogidos en Tierra, esto indica que la mayoría de los asteroides tienen una alta porosidad.

 Según la porosidad los podemos  dividir en tres tipos:

-(1) Asteroides sólidos.

-(2) Asteroides con una macroporosidad alrededor del 20% con alta probabilidad de fragmentación.

 -(3) Asteroides con macroporosidad mayor del 30% que sería el caso de estructuras tipo “pilas de escombros”.

 En general se puede decir que los asteroides tienen una alta macroporosidad en su interior, manteniendo así mismo el material suelto en la superficie, que debido a la poca fricción y gravedad hace que las pequeñas partículas no puedan rellenar las fracturas y huecos del objeto. Esta alta porosidad provoca también que los choques sobre estos asteroides se atenúen rápidamente y que se formen cráteres por compactación y no por eyección de material. Por tanto en el interior de estos asteroides tan porosos hay muchos huecos.

   La sonda que visitó al asteroide Itokawa despejó muchas dudas sobre la estructura de los asteroides. Este en particular tiene una alta velocidad de rotación por lo que si es una pila de escombros cabría pensar que las fuerzas centrípetas llegarían a vencer a su baja gravedad y llegarían  a romper el asteroide, pero no es así. La solución es la siguiente, estos cuerpos se mantienen unidos por fuerzas de Van der Waals[1].

  Las fuerzas de Van der Waals, que son fuerzas atractivas o repulsivas entre moléculas, serían las responsables de la cohesión de los granos de polvo del regolito de los asteroides. El regolito es una capa continua de material fragmentario, producida por impactos meteoríticos, que forma los depósitos superficiales en los asteroides.  Las fuerzas de Van der Waals pueden explicar la evolución de los asteroides, y su escala de tamaños, y también explicaría la estructura y evolución de los anillos planetarios. Para el caso de los asteroides los granos de polvo experimentan una fuerza de cohesión entre sí debido a la fuerza de Van der Waals. Esto provoca que todo el regolito este cohesionado y no salga despedida ninguna roca de la pila de escombros.

   Todo este material que está sobre la superficie del asteroide puede sufrir erosión, porque aunque esté en el vacío hay ciertas influencias que pueden erosionar la superficie del asteroide, por ejemplo los impactos, la implantación de iones de viento solar, pulverización o bombardeo de micrometeoritos. Estas influencias provocan una erosión espacial, para estudiar este tipo de erosión se suele tomar como referencia  la superficie lunar y compararla con la superficie de los asteroides.

Luna y asteroide Gaspra  Superficie de la luna        y        Asteroide Gaspra (Imágenes cortesía NASA)

[1] “Scaling forces to asteroid surfaces: The rol of cohesion”, Scheeres et al- Feb 2010

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La Luna: La Cuenca Imbrium

Hace unos 3,8 millones de años, un asteroide de más de 240 km de diámetro, chocó contra la Luna y creó la cuenca Imbrium. Esta nueva estimación del tamaño del asteroide, publicado en la revista Nature, sugiere un impactador  lo suficientemente grande como para ser clasificado como un protoplaneta.
Estos nuevos resultados ayudan a explicar algunas de las características geológicas desconcertantes que rodean la cuenca Imbrium.
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La cuenca Imbrium, vista desde la Tierra como una mancha oscura en el cuadrante noroeste de la cara de la Luna, mide alrededor de 1200 km de diámetro. La cuenca está rodeada de surcos y hendiduras, lo suficientemente grandes como para ser vistas incluso con pequeños telescopios desde la Tierra. Estas características, conocidas como la escultura Imbrium, irradian hacia fuera del centro de la cuenca como los típicos radios de una rueda, pero se concentran en el lado sureste de la cuenca. Eso sugiere que el impactador viajó desde el noroeste, impactando en un ángulo oblicuo en lugar de recto.
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Los fragmentos del impacto habrían sembrado la antigua superficie de la Luna, convirtiéndose poco a poco en una mezcla de la tierra nativa y rocas. Esto podría ayudar a explicar por qué las muestras tomadas en las misiones Apolo tenían un alto contenido en tales meteoritos, sobretodo las traídas por la misión Apolo 16, que aterrizó cerca del punto de  impacto en Imbrium.
Para saber más:
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El día del Asteroide

El 30 de junio se celebra el día del asteroide (Asteroid Day), se trata de un movimiento mundial de sensibilización para proteger la Tierra contra los posibles impactos de asteroides. La inspiración original para esta campaña provino del famoso impacto de un asteroide en Tunguska (Siberia-Rusia) el 30 de junio de 1908, evento que provocó una enorme explosión que dejó derribados arboles en un área de 2500 kilómetros cuadrados, incluso rompiendo ventanas y haciendo caer gente a 400 km de distancia.

 Vídeo promocional del evento

Este día se celebran decenas de eventos sobre asteroides para acercar a todos estos objetos tan increíbles y a la vez peligrosos para la vida en la Tierra, podéis consultar los diferentes eventos en la página:

Asteroid Day, así como firmar una petición en la que se pide:

  • Emplear tecnología disponible para detectar y rastrear asteroides cercanos a la Tierra que amenazan a las poblaciones humanas a través de los gobiernos y las organizaciones privadas y filantrópicas.
  • El (100X) para pedir la aceleración del descubrimiento y seguimiento de asteroides cercanos a la Tierra a 100.000 por año en los próximos diez años.
  • Adopción Global del Día del Asteroide, para aumentar la conciencia de la amenaza de asteroides y nuestros esfuerzos para prevenir los impactos, el 30 de junio cada año.

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Los asteroides: Conglomerados de “escombros”

Los asteroides están formados por un conglomerado de “escombros” de la nube primordial, que con el paso del tiempo han ido evolucionando por diversos factores, como es la radiación solar, los choques con otros asteroides, formación de pequeños  cráteres, etc.  Pero lo importante es determinar qué fuerzas son las que actúan para mantener cohesionados todos estos trozos de material en un cuerpo de tan baja gravedad como es el caso de los asteroides. Un tipo de asteroide que ha sido estudiado en profundidad es el asteroide de tipo amor (25143) Itokawa. Este asteroide fue visitado en el año 2005 por la nave Hayabusa, que pudo tomar toda una serie de datos del asteroide, como su masa, dimensiones, densidad,etc. Se trata de un asteroide de dimensiones 535x294x209 m , con una masa de 3.51 x 1010 Kg y una densidad estimada de 1.9 g/cm3, su gravedad es de 0.0001m/s2 y la velocidad de escape del asteroide de 0.0002 km/s. Como se observa tiene una baja gravedad, por tanto todo el conglomerado de escombros están unidos por fuerzas de cohesión que son superiores a la fuerza de la propia gravedad del objeto.

ItokawaAsteroide itokawa, descubierto en 1998 por el telescopio LINEAR-fuente wikipedia

 Todos los asteroides tienen una fuerza gravitatoria muy baja, como hemos visto en el Itokawa, y unas densidades muy por debajo que la densidad de los meteoritos recogidos en Tierra, esto indica que la mayoría de los asteroides tienen una alta porosidad.

 Según la porosidad los podemos  dividir en tres tipos:

-(1) Asteroides sólidos.

-(2) Asteroides con una macroporosidad alrededor del 20% con alta probabilidad de fragmentación.

 -(3) Asteroides con macroporosidad mayor del 30% que sería el caso de estructuras tipo “pilas de escombros”.

 En general se puede decir que los asteroides tienen una alta macroporosidad en su interior, manteniendo así mismo el material suelto en la superficie, que debido a la poca fricción y gravedad hace que las pequeñas partículas no puedan rellenar las fracturas y huecos del objeto. Esta alta porosidad provoca también que los choques sobre estos asteroides se atenúen rápidamente y que se formen cráteres por compactación y no por eyección de material. Por tanto en el interior de estos asteroides tan porosos hay muchos huecos.

   La sonda que visitó al asteroide Itokawa despejó muchas dudas sobre la estructura de los asteroides. Este en particular tiene una alta velocidad de rotación por lo que si es una pila de escombros cabría pensar que las fuerzas centrípetas llegarían a vencer a su baja gravedad y llegarían  a romper el asteroide, pero no es así. La solución es la siguiente, estos cuerpos se mantienen unidos por fuerzas de Van der Waals[1].

  Las fuerzas de Van der Waals, que son fuerzas atractivas o repulsivas entre moléculas, serían las responsables de la cohesión de los granos de polvo del regolito de los asteroides. El regolito es una capa continua de material fragmentario, producida por impactos meteoríticos, que forma los depósitos superficiales en los asteroides.  Las fuerzas de Van der Waals pueden explicar la evolución de los asteroides, y su escala de tamaños, y también explicaría la estructura y evolución de los anillos planetarios. Para el caso de los asteroides los granos de polvo experimentan una fuerza de cohesión entre sí debido a la fuerza de Van der Waals. Esto provoca que todo el regolito este cohesionado y no salga despedida ninguna roca de la pila de escombros.

   Todo este material que está sobre la superficie del asteroide puede sufrir erosión, porque aunque esté en el vacío hay ciertas influencias que pueden erosionar la superficie del asteroide, por ejemplo los impactos, la implantación de iones de viento solar, pulverización o bombardeo de micrometeoritos. Estas influencias provocan una erosión espacial, para estudiar este tipo de erosión se suele tomar como referencia  la superficie lunar y compararla con la superficie de los asteroides.

Luna y asteroide Gaspra  Superficie de la luna        y        Asteroide Gaspra (Imágenes cortesía NASA)

[1] “Scaling forces to asteroid surfaces: The rol of cohesion”, Scheeres et al- Feb 2010

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