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Hércules y el Dragón: la lucha en el jardín de las Hespérides

En el cielo se pueden ver reflejadas muchas historias mitológicas, el azar, la forma causal que le hemos dado al grupo de estrellas que forman las constelaciones hacen que a veces se intuyan objetos, animales, héroes que dibujan su forma en el fondo de las estrellas, curiosamente en el cielo podemos ver al Héroe mitológico Hércules peleando con un Dragón.

La leyenda mitológica es la siguiente: el dios Zeus tuvo un hijo con la, según él, más bella de las mujeres de la Tierra que se llamaba Alcmena, ese hijo fue Hércules, pero resulta que Zeus estaba casado con Hera (con h) otra diosa, que a la vez estaba también embarazada de este dios que tenía tanta facilidad de crear hijos por el firmamento de los dioses y la Tierra. La diosa Hera quería matar al futuro hijo de Alcmena, pero trás muchos intentos fallidos no pudo conseguirlo y el hijo nació.

Hércules al ser el primer hijo de Zeus sería entonces el siguiente en su sucesión según la ley de los dioses. También decía la leyenda que un futuro dios debía amamantar del pecho de una diosa, pero claro Hera no iba a dar de ni una gota de su pecho a Hércules, con lo que Zeus ideó un plan.. cuando una noche estaba Hera profundamente dormida acercó al entonces bebé Hércules para que tomara la leche del pecho de Hera. Hércules tomó la leche pero la diosa se despertó y al ver al niño lo apartó violentamente derramándose un chorrito de leche…. esa leche se expandió por el firmamento y según la leyenda …. se creó la Vía Láctea:

vialactea

Pero para poder terminar con Hércules se le asignaron doce trabajos imposibles, doce intentos de terminar con el ya mayor futuro dios del Olimpo. Uno de esos trabajos imposibles era robar las manzanas de oro del jardin de las Hespérides, un jardin de la diosa Hera que lo protegía un enorme Dragón. Hércules tras una dura y terrible batalla derrotó a este monstruo y pudo recoger las mazanas de oro.

Esa lucha está reflejada en cielo. Primero os pongo la imagen de las constelaciones sin la figura mitológica y después con las figuras, para que veáis como se buscó la forma en el cielo para que coincidiera con esa épica leyenda:

conste conste_mito

Imágenes obtenidas desde el programa stellarium, sí no se aprecia bien los detalles pulsar sobre la imagen.

Esta historia tiene también su propio cuadro, como es el cuadro de Rubens (Hércules matando al Dragón)

rubensHércules mata al dragón del huerto de las Hespérides. Peter Paul Rubens, 1577-1640

El cielo está lleno de sorpresas :), pero bueno hablando de astronomía de estos dos personajes, Hércules y el Dragón, la constelación más interesante es Hércules. Es la quinta en tamaño de todas las constelaciones que podemos observar en el firmamento. Tiene abundantes estrellas dobles observables con pequeños telescopios y además posee uno de los cúmulos globulares más bonitos del firmamento; M13 (cúmulo de Hércules).

nucleus_m13Núcleo del cúmulo M13 observado por el telescopio espacial Hubble. El cúmulo está situado a unos 25.000 años luz y posee las estrellas más viejas de la galaxia.

Cómo dato curioso sobre este cúmulo os puedo contar que en 1974 por la inauguración del Observatorio de Arecibo se envió un mensaje desde la Tierra hacia  M13. Como el cúmulo está muy lejos en caso de que en algún planeta de alguna de sus estrellas hubiera alguna civilización extraterrestre avanzada y descifrara el mensaje, y nos contestara, tendríamos que esperar casi 50.000 años para escuchar una respuesta.

Ya sabéis un poco más de lo que se puede observar en el cielo, historias trepidantes que nos hacen ver que mirar las estrellas puede llegar a ser un gran espectaculo. 🙂

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Magnitud límite estelar: Valorando el cielo

La magnitud límite estelar (MALE) es la magnitud o brillo de la estrella más débil que podemos observar en la bóveda celeste en una noche determinada. Es muy sencillo de determinar y nos va a decir la calidad del cielo que estamos observando. Para ello, es necesario contar el número de estrellas que son visibles dentro de un área del cielo en específico (generalmente triángulos formados por estrellas brillantes y fáciles de encontrar), y comparar dicho número con varios prefijados en tablas. Por tanto tenemos que disponer de mapas con las regiones a contar y con las tablas para conversión de número de estrellas contadas en una determinada región a MALE.

Por ejemplo, elegimos la constelación del Cisne y contamos las estrellas que hay en su área:

Cisne_MAle

La tabla correspondiente sería buscar la columna 14 y según lo que hayamos contado será nuestro MALE:

14cyg

Sí en la columna 14 (nuestra área ejemplo) hemos contado 23 estrellas tendríamos un MALE  de 6.73, lo que quiere decir que veríamos hasta estrellas de magnitud 6.73, que sería un cielo espectacular. Los valores del MALE van desde el 0.00 al 7.50, las estrellas más débiles tienen un número mayor en su magnitud límite, así una estrella de magnitud 6 es más débil que una de magnitud 3.

Para que os hagais una idea de lo que es la calidad del cielo podemos fijarnos en una constelación, la Osa Menor. Las estrellas de la Osa Menor nos puede ayudar también a evaluar la transparencia atmosférica, debido a que sus brillos se escalan en peldaños de una magnitud, desde la 2 a la 5; el miembro más débil que sea visible en una noche dada es la guía de la magnitud límite de la noche, como podemos ver en las siguientes figuras:

OsaMenor_male

Hay una página muy interesante donde se puede saber el MALE simplemente eligiendo la zona que queremos mirar y contando las estrellas:                                      http://www.aavbae.net/meteoro/malecalc/male.htm

También podemos descargar las tablas y lo mapas en la página de la Sociedad de Observadores de Meteoros y Cometas de España (SOMYCE):

Mapas y Tablas de conversión a MALE

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Dos Coronas representadas en el cielo

En el cielo del hemisferio norte y en el del hemisferio sur podemos ver dos coronas en el firmamento:

La Corona Borealis (Corona Boreal o Corona del Norte) es una constelación muy antigua que representa según la mitología a la corona que Bacchus (dios del vino) ofreció como regalo de bodas a Ariadne (legendaria princesa cretense), y que arrojó a los cielos cuando esta murió. También hay otra historia mitológica que dice que es la corona que Theseus (famoso por sus viajes y hazañas) regaló a Ariadne tras su aventura en el laberinto y en la que mató al Minotauro. También se cuenta que Theseus pudo salir del laberinto siguiendo a la estrella Gemma.

Esta bonita constelación consiste en una media corona formada por siete estrellas, siendo la más brillante la estrella Gemma (también llamada Alphekka), que se sitúa en la corona como su gema central, como bien indica su nombre. Se trata de una estrella blanco-azulada distante a 78 años luz de nosotros. Es una binaria eclipsada como la estrella de Perseo, Algol, aunque varía muy poco de brillo y es casi inapreciable a simple vista, este cambio ocurre cada 17 días y le baja la magnitud aparente (2.2) solamente 0.1 unidades.

CoronaBorealis
Constelación Corona Borealis, Imagen de Stellarium

En el hemisferio sur celeste también tenemos otra media corona en el cielo, es la llamada Corona Australis (Corona Austral o Corona del Sur). Esta constelación es conocida desde los tiempos del astrónomo griego Ptolomeo. En una leyenda se dice que en esta constelación se representa la corona ceñida por el centauro sagitario, situado muy cerca de la constelación. Es una constelación débil, pero es una figura destacable situada a un extremo de la Vía Láctea.

CoronaAustralis
Constelación Corona Australis, imagen de Stellarium

Como veis hay multitud de constelaciones muy curiosas en el cielo estrellado, y todas con una gran historia, no dejéis de tratar de encontrarlas y de disfrutar del fascinante mundo del Cosmos.

Catasterismo

Supongo que estaréis pensando ¿catasterismo? y ¿eso qué es?. El termino catasterismo define el proceso de transformación en aster (estrella) de un personaje mitológico, héroe, mortales, animales u objetos inanimados, que a partir de ese momento pasa a formar parte del firmamento como constelación. Es una forma de buscar en las estrellas las formas que más se parezcan a todas esas cosas. Estos catasterismos se realizaron principalmente en la antigua Grecia, en la que se buscó dibujar en el firmamento toda su mitología y costumbres, por tanto se debía de tener un cierto conocimiento del firmamento y de los cuerpos celestes que lo pueblan. Alguna constelación de la época de los antiguos griegos es Hércules, Perseo, Andrómeda, Orión o Cepheo entre otras muchas.

Perseo

Constelación de Perseo y las estrella elegidas para representarlo a él y a la cabeza de la Medusa, uno de los ojos de la medusa es la estrella Algol, muy famosa por ser una estrella binaria eclipsante, sus cambios de brillo sorprendieron a las antiguas civilizaciones por su extraño comportamiento. 

Unos siglos más tarde gracias a los navegantes que viajaban hacia el hemisferio sur de la Tierra hubo que realizar nuevos catasterismos pues aparecieron estrellas que no eran conocidas, por tanto en esa época de navegantes se colocaron en el cielo cosas relacionadas con temas de navegación, como el caso de la constelación de la Popa, La Vela, la brújula… etc, agrupando en catasterismos esas agrupaciones de estrellas.

¿Qué ocurriría sí ahora decidiéramos eliminar todos esos nombres y colocar nombres más modernos? ¿qué pondríais en el cielo?, tenemos mucho para elegir: móviles, ordenadores, naves espaciales,”w” de Whatsapp, “C” de crisis… :-), miles de cosas y seguro que veríamos alguna constelación que agrupase esas formas, estaríamos haciendo un catasterismo.

Los personajes o cosas convertidos en constelaciones, tienen una descripción icónica según la cual los principales atributos del personaje aparecen reproducidos o directamente evocados en la disposición, el número y hasta el brillo de las estrellas. Es complicado aveces observar en el cielo estrellado estas constelaciones, probablemente sí un astrónomo os dice que hay un león en el cielo o que se ve a un héroe mitológico peleando con un dragón pensareis que es imposible de ver… pero aunque sea difícil de observar para personas que aun no reconocen bien las constelaciones, esas cosas y muchas más se pueden observar en el cielo y cuando las descubráis os sorprenderán totalmente. Os voy a poner algún ejemplo (primera imagen solo las estrellas, la segunda imagen y tercera con la forma de la constelación-pulsar sobre las imágenes para ver los detalles)

Hércules y el Dragón.

estrellas

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Y así decenas de ejemplos más, como veis el mundo de las estrellas es una autentica aventura, os propongo que tratéis de buscar estas constelaciones y me contáis la experiencia astronómica que viváis, disfrutad de las estrellas 🙂

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Lacerta, un lagarto en el cielo

La constelación de Lacerta (el lagarto) es una constelación muy débil que podemos encontrar entre las constelaciones del Cisne y Andrómeda. Fue introducida en el año 1690 por el astrónomo polaco Johannes Hevelius. Aunque también tuvo varios nombres hasta que finalmente se decidiera por el nombre de Lacerta, se la llamó también Sceptre y Mano de la Justicia nombre creado en 1697 para conmemorar a Louis XIV de Francia. También se la llamó en 1787 la Gloria de Federico, en honor al rey Federico II de Prusia. Pero ambos nombre fueron descartados en favor de Lacerta.

Lacerta

El objeto más importante de esta constelación es BL Lacerta, que es un prototipo de galaxia activa elíptica gigante (llamados BL Lac). Está situada a 1000 millones de años luz de la Vía Láctea y  se aleja de nosotros a 20.000 km/s. Los BL Lac se caracterizan por una variabilidad de la amplitud del flujo muy grande y son un subtipo de  blazar.

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Objeto BL Lac H 0323+022 (z=0.147) imaged at ESO NTT (R filter)

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Lira: un instrumento musical en el cielo

La constelación de Lira data de la antigüedad, hay muchos escritos que hablan de ella, según la mitología se trata del instrumento de cuerda inventado por Hermes y que su hermano Apolo regaló  a Orpheus (según la mitología el dios de la música). 

Lyra

La constelación de Lira y su imagen mitológica (La Lira)

Esta pequeña constelación tiene objetos muy interesantes, posee la quinta estrella más brillante del firmamento, la preciosa estrella azul Vega. Esta estrella azulada está a 26 años luz de nosotros, y marca el celebre triángulo de verano siendo uno de los vértices del triangulo, que une nuestra estrella con Deneb en Cisne y la estrella Altair en la constelación del Aguila. Marcando, cuando vemos las tres constelaciones en todo su esplendor, el inicio del verano en el Hemisferio norte, por tanto en el mes de junio las veremos al anochecer ascendiendo por el horizonte Este.

Nuestra estrella, el Sol, en su desplazamiento alrededor de la galaxia se mueve hacia la estrella Vega a una velocidad de 20km/s con relación a las estrellas cercanas, por tanto nuestro sistema solar se mueve en dirección a esta estrella azulada.

lira

Constelación de Lira, podemos ver arriba a la estrella vega, y entre las estrellas Sulafat y Sheliak podemos encontrar con telescopios la famosa nebulosa del anillo (M57). Imagen de stellarium.

Tenemos vario objetos interesantes por ejemplo una estrella doble observable con prismáticos, delta Lirae, formada por dos estrellas no relacionadas, una blanco azulada  a 880 años luz y otra gigante roja a 720 años luz. Pero el objeto más espectacular de la constelación es sin duda la Nebulosa del Anillo (M57), una nebulosa planetaria a 4100 años luz de nosotros.

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Nebulosa del anillo (M57). Creditos de la imagen: NASA, ESA, and the Hubble Heritage (STScI / AURA)- ESA / Hubble Collaboration

Como veis es todo un espectáculo observar esta preciosa constelación veraniega :-). Disfrutad de las estrellas.

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Una flecha en el cielo: Sagitta

En la bóveda celeste hay una constelación muy pequeña pero muy interesante, la fecha o Sagitta. Se trata de la tercera constelación más pequeña del firmamento. Tiene una forma curiosa de flecha y aparece “clavada” en el cielo entre las constelaciones de Vulpecula, delfín, el cisne y el Águila. Parece flotar entre esas constelaciones. Según la leyenda esta flecha fue disparada por Hércules para atacar en una de sus misiones a unas aves.

sagitta

Tiene estrellas débiles, entre las magnitudes 3.8 a 5, con lo que se aprecia débilmente, aunque en cielos alejados de la contaminación lumínica resplandece fuertemente en el cielo. Junto a la constelación de la fecha, concretamente en Vulpecula hay un cúmulo de estrellas muy curioso (Collinder 339) o también llamada: el cúmulo de la percha, por la forma de percha que tiene se dice que está “sujetando el Universo”, es visible con prismáticos y es una imagen realmente muy curiosa.

Captura

También cerca de esta constelación, aunque no pertenece a esta se puede observar la Nebulosa Dumbbell (M27) en Vulpecula, una de las mejores vistas que ofrece el firmamento.

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M27-Nebulosa Dumbbell, imagen de NASA

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La Constelación Más grande: Hydra

Hydra o también llamada la serpiente de mar, es la constelación más grande del cielo, pero no es fácil de identificar pues tiene estrellas de escaso brillo. Aún así es la constelación mayor que podemos ver en ambos hemisferios celestes. Tienen una longitud superior a los 100º, a modo de comparación la Osa Mayor tiene tan solo 20º, con lo que nos podemos imaginar las dimensiones de esta increíble constelación.

La única característica que hace reconocible a la Hydra es su cabeza, que está formada por un grupo de seis estrellas. La estrella más brillante de la constelación es Alphaurd (la solitaria) que marca el corazón de la serpiente, se trata de una estrella gigante amarilla de magnitud 2.0 y a una distancia de nosotros de 130 años luz.

HYDRA

Constelación de la Hydra, sobre ella se puede ver la constelación del Cuervo y a la Copa (Crater), y cerca de la cabeza  de la Hydra la constelación de Leo. (pulsar sobre la imagen para apreciar los detalles)

Tiene algún objeto interesante como es el caso de la nebulosa NGC 3242, que es conocida como el fantasma de Júpiter, pues tiene un una forma aparente muy parecida al planeta más grande del Sistema Solar.

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Las Constelaciones, un poco de historia

Desde la antigüedad el ser humano ha tratado de describir y estudiar el cosmos, miles de puntos brillantes les rodeaban todas las noches, los observaban, los estudiaban y llegaron a descubrir cosas grandiosas a simple vista.

Por ejemplo hace  2200 años, Eratóstenes determinó, a partir de las sombras que proyectaban los objetos en dos localidades distintas y muy alejadas, la circunferencia de la Tierra (40.000 Km)… hace 2200 años!…

CapturaCarl Sagan en su fabulosa serie COSMOS explicando cómo Eratostenes consiguió medir la circunferencia de la Tierra.

Aristarco (310 a.c.-230 a.c), propone al Sol como centro del sistema planetario, como veis 300 años antes de cristo ya se pensaba que el centro del sistema solar era el Sol. Después llegaron siglos en los que el oscurantismo eclipsó estas ideas y no fue hasta la época del renacimiento cuando la percepción del mundo cambió y nos dimos cuenta de que no somos el centro del mundo, si no una simple mota de polvo en el océano cósmico.

Pero las estrellas seguían observándose, miles de puntitos brillantes moviéndose en el cielo, había que dar nombre y forma a tanta estrella. Habría que crear constelaciones, esto es simplemente agrupar estrellas cercanas en la bóveda celeste en una determinada forma, Agrupaciones en las que las estrellas no tienen relación alguna entre sí, tan solo lo cerca que estén desde nuestra perspectiva. Y eso empezó a hacerlo el astrónomo griego Ptolomeo  en el año 150 d.c. llegando nombrar a un total de 48 constelaciones, el número fue aumentando debido a navegantes y diseñadores de mapas celestes. Los navegantes encontraron nuevas constelaciones en sus viajes por el océano, y los diseñadores de mapas celestes fueron rellenando huecos entre constelaciones con nuevas constelaciones. Contribuyeron notablemente a esto el astrónomo alemán Johann Bayer (1572-1625), el polaco Johannes Hevelius (1611-1687) y el francés Nicolas Lacaille (1713-1762). Este último introdujo 14 nuevas constelaciones, que recibieron el nombre de instrumentos utilizados por artistas y científicos, en zonas del hemisferio sur no visibles desde regiones del mediterráneo. Otros astrónomos inventaron constelaciones para rellenar huecos entre las figuras reconocidas por los griegos, fue de una forma arbitraria y así se quedo en el cielo, las constelaciones no tienen los mismos limites. Actualmente tenemos 88 constelaciones adoptadas oficialmente por la International Astronomical Union (IAU) en 1930.

Las constelaciones son útiles porque facilitan la localización de las estrellas y los campos celestes y ayudan a la navegación.

Captura

Por ejemplo a partir de la Osa mayor podemos encontrar la estrella polar, y por tanto en Norte:

polar Para establecer el calendario y fijar las estaciones, los astrónomos de la antigüedad anotaban las constelaciones que eran visibles antes de la salida del Sol y después del ocaso. De esta manera dividieron la eclíptica en doce partes iguales, cada una de la cuales recibió el nombre de una constelación. El conjunto recibe el nombre de Zodiaco porque la mayoría tienen nombre de animales.

En la actualidad sabemos que son trece (doce más Ofiuco) y que el tiempo que permanece el Sol en cada una de ellas es variable, estando comprendido entre 6 y 38 días.

zodiaco

Los catálogos estelares son mapas en los que se representan las posiciones de las estrellas, nebulosas y otros objetos celestes de acuerdo con sus coordenadas ecuatoriales y para un instante dado que se conoce como la época del catálogo. En esos catálogos las estrellas se identifican según su brillo por las letras del alfabeto griego.

Captura

El cielo va cambiando debido al movimiento de traslación de la Tierra alrededor del Sol, tenemos cielos diferentes según la estación del año. Y a lo largo del día las estrellas van cambiando de posición en el cielo debido a la rotación de la Tierra.

Captura       Cambio de posición de la estrella Aldebaran (Tauro) en una hora

Toda una maravilla contemplar las constelaciones, para empezar a observar el cielo recomiendo comprarse un planisferio celeste para ir reconociendo las constelaciones, después podéis empezar a instalaros aplicaciones de simulación de la bóveda celeste, y sí os empieza a encantar la astronomía empezad por unos prismáticos. Sí queréis llegar más allá comprar un telescopio. La astronomía hay que ir observándola poco a poco y al final os apasionará 🙂

Para saber mas:

http://www.heavens-above.com/ (página muy buena para obtener mapas del cielo y ubicación de objetos celestes)

Orientación en el cielo

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