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AFGL 5180, un hermoso vivero estelar en la constelación de Géminis

AFGL 5180 es un precioso vivero estelar que podemos encontrar en la constelación de Géminis. Ubicado entre lvastas nubes de regiones de formación de estrellas nos ayuda a encontrar pistas potenciales sobre la formación de nuestro propio e increíble sistema solar.

Podemos ver a este vivero estelar tan espectacular en la siguiente impresionante imagen:

Esta imagen del Telescopio Espacial Hubble de NASA / ESA muestra AFGL 5180, un hermoso vivero estelar ubicado en la constelación de Géminis

En el centro de la imagen, una estrella masiva se está formando y explotando cavidades a través de las nubes con un par de chorros de gran alcance, extendiéndose hacia la parte superior derecha e inferior izquierda de la imagen. La luz de esta estrella se escapa en su mayor parte y nos alcanza al iluminar estas cavidades, como un faro atravesando las nubes de tormenta.

Las estrellas nacen en ambientes polvorientos y con mucho gas, aunque este polvo genera imágenes espectaculares, puede evitar que los astrónomos vean estrellas incrustadas en él. El instrumento Wide Field Camera 3 (WFC3) del Hubble está diseñado para capturar imágenes detalladas en luz visible e infrarroja, lo que significa que las estrellas jóvenes ocultas en vastas regiones de formación de estrellas como AFGL 5180 se pueden ver con mucha más claridad.

Otros viveros estelares:

Hay una clase especial de vivero de formación de estrellas conocido como Glóbulos Gaseosos de Evaporación de Flotación Libre, o frEGG para abreviar este enorme nombre. Un ejemplo es el objeto que se conoce como J025157.5 + 600606, se trata de un objeto espectacular por todo lo que conlleva.

Crédito: ESA / Hubble y NASA, R. Sahai

Cuando una nueva estrella masiva comienza a brillar mientras aún se encuentra dentro de la nube fría de gas molecular a partir de la cual se formó, su radiación energética puede ionizar de una forma espectacular el hidrógeno de la nube y crear una gran burbuja caliente de gas ionizado en el espacio. Dentro de esta burbuja de se encuentran los frEGG: glóbulos oscuros y compactos de polvo y gas, algunos de los cuales están dando a luz a estrellas de baja masa, es entonces una zona de creación de estrellas. El límite entre el frEGG frío y polvoriento y la burbuja de gas caliente se ve como los bordes brillantes de color púrpura y azul en esta fascinante imagen.

La impresionante y bella nebulosa llamada NGC 604 es un vivero estelar gigante en la cercana galaxia de triángulo (M33). Es casi 100 veces más grande que la famosa Nebulosa de Orión en nuestra propia galaxia. NGC 604 es la mayor región de formación estelar del Grupo Local y una de las mayores conocidas, con un diámetro de 1500 años luz. Es además 6300 veces más luminosa que la Gran Nebulosa de Orión y a la distancia y posición de esta, NGC 604 brillaría más que el planeta Venus, y ocuparía toda la constelación de Orión.

Créditos: telescopio espacial Hubble

El espacio entre las estrellas en las galaxias es el llamado medio interestelar (en astrofísica se le denomina ISM), este medio ocupa prácticamente la totalidad del volumen de una galaxia, y es en su mayoría, aunque creamos que está vacío, un gas. Este gas tiene una densidad pequeña aproximadamente 1 átomo/cm3, se compone principalmente de hidrógeno, helio y un porcentaje inferior al uno por ciento de otros elementos. El resto del medio interestelar es polvo que se entremezcla con ese gas.

En un principio el medio interestelar estaba compuesto principalmente por Hidrógeno y helio, pero fue enriqueciéndose con elementos químicos procedentes del final de varias generaciones de estrellas. Este enriquecimiento de gran cantidad de materiales favoreció la aparición en las zonas más densas del medio interestelar de planetas rocosos e incluso reacciones químicas complejas en el mismo medio interestelar.

Las regiones más interesantes de este medio son la nubes moleculares, estas regiones son las zonas de formación de estrellas, como la nebulosa NGC 604, básicamente son zonas con masas de hidrógeno neutro con grandes densidades que han entrado en contracción y debido a esto crean estrellas y de estas planetas.

Estas nubes moleculares también son una enorme fabrica en la que se produce la mayor parte de los constituyentes básicos de los seres vivos, las moléculas de la vida. Estas aparecen debido a la interacción de los rayos cósmicos y la radiación de las nuevas estrellas  con el gas y lo ionizan, estos iones reaccionan con los átomos de su entorno y crean moléculas. Pero para que esto se produzca es necesaria la presencia de polvo en la nube molecular, los granos de polvo actúan como catalizadores de las reacciones químicas, y así se forman moléculas complejas, aunque como es lógico se necesitan muchas generaciones de estrellas que depositen elemento más pesados para conseguir estas moléculas pilares de la vida.

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Nube molecular denominada M16, los pilares de la creación. Imagen del telescopio espacial Hubble. Imagen en visible y en infrarrojo.

El Medio interestelar es también responsable de la extinciónestelar (la extinción es un término utilizado en astronomía para describir la absorción y dispersión de la radiación electromagnética por el polvo y el gas entre un objeto astronómico y el observador) y del enrojecimiento interestelar (la extinción hace que los objetos que aparezcan más rojos de lo esperado, a ese fenómeno se le denomina enrojecimiento interestelar). El enrojecimiento elimina preferentemente longitudes de ondacorta de un espectro radiado, observándose mejor las de longitud de onda más largas (el rojo).

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Glóbulos de Bok: zonas de creación de estrellas

Los nudos oscuros de gas y polvo en esta imagen obtenida desde el telescopio espacial Hubble se denominan glóbulos de Bok, que son concentraciones de elementos responsables de la formación de estrellas en nuestra galaxia y en todo el universo. Sin embargo, algunos glóbulos de Bok se disipan antes de que puedan colapsar para formar estrellas. Se puede decir que contienen los ingredientes para el nacimiento de las estrellas.

Créditos: NASA, ESA y The Hubble Heritage Team (STScI / AURA); Reconocimiento: P. McCullough (STScI)

Los glóbulos de Bok son nubes moleculares aisladas muy compactas que llevan el nombre del astrónomo Bart Bok, quien sugirió por primera vez que podrían ser los precursores de las protoestrellas. 

Son las manifestaciones más pequeñas de nebulosas oscuras con tamaños de menos de 3 años luz de diámetro, y son más fácilmente visibles cuando se encuentran frente a nebulosas de emisión o nebulosas de reflexión. Aunque los límites superiores son difíciles de decidir, generalmente contienen entre 0,1 y 2000 masas solares de gas y polvo (por encima de esto se conocen simplemente como nebulosas oscuras) y forman estrellas aisladas, no cúmulos de estrellas masivas. Los glóbulos de Bok suelen tener temperaturas muy frías de alrededor de -260ºC.

Debido a su pequeño tamaño, regularidad y aislamiento, los glóbulos pueden ser objetos convenientes para estudiar la formación de una o un par de estrellas de baja masa. Los glóbulos pequeños son especialmente adecuados, ya que son las nubes más simples, con condensaciones centrales únicas y poco movimiento de gas supersónico. Además, las estrellas de baja masa son mucho menos perjudiciales para su nube molecular madre que las estrellas masivas. Por lo tanto, los glóbulos de Bok proporcionan una imagen más precisa de las condiciones físicas que existen en las pequeñas nubes moleculares antes, durante y justo después del inicio de la formación estelar.

Para saber más:

Tipos de Nebulosas

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La Nebulosa de la Herradura

La Nebulosa de la Herradura, también llamada Nebulosa Omega o Nebulosa del Cisne (M17 o NGC 6618) la podemos encontrar en la zona norte de la constelación de Sagitario y muy cerca de otra nebulosa muy conocida, M16, la Nebulosa del Águila, nebulosa donde podemos los famosos Pilares de la Creación. M17 está situada a 5000 años luz de nosotros y con imágenes del Telescopio Espacial Hubble de la NASA se reveló un mundo espectacular de gases incandescentes, que se produce cuando las estrellas y quizá algunos sistemas planetarios embrionarios se están formando.

M17_HubleImagen M17, Créditos: NASA, H. Ford (JHU), G. Illingworth (UCSC/LO), M.Clampin (STScI), G. Hartig (STScI), the ACS Science Team, and ESA

M17 es una nebulosa de emisión, emite luz en su mayoría de color rojizo debido a la presencia de hidrógeno y a la presencia de estrellas muy calientes y jóvenes que se forman en el interior de la nebulosa, pero están ocultas por la enorme cantidad de polvo que hay en esa región. Apenas visible a simple vista en una noche sin Luna, la Nebulosa Omega (M17) se ve mejor a través de prismáticos, o de telescopios de baja potencia. Es una de las vastas regiones de formación estelar de nuestra galaxia.

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