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Observado el tremendo choque de dos cúmulos de galaxias

Se ha descubierto una potentísima onda de choque en una parte distante del universo en el que dos cúmulos muy masivos de galaxias parecen haber entrado en contacto antes de su fusión. El estudio se basa en datos del observatorio espacial X XMM-Newton. 
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Los cúmulos galácticos, llamados 1E2216 y 1E2215, se encuentran más de mil millones de años luz de la Tierra. Su primer contacto, indicado por los nuevos datos, marca el comienzo de un proceso largo y espectacular que mezclará completamente los grupos y los combinará en uno solo mucho más grande.
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Créditos: NASA/ CXC (rayos X); SDSS (óptico); GMRT (radio); Liyi Gu et al. 2019

Los choques entre galaxias y entre cúmulos de galaxias es muy común en el Universo, tenemos otro ejemplo:

En el cúmulo gigante de Coma de más de 1,000 galaxias ocurren fenómenos descomunales, como la destrucción de galaxias. El Telescopio espacial Hubble pudo observar una galaxia llamada D100 de forma espiral que está perdiendo su gas y desmontándose a medida que atraviesa el medio intergaláctico cuando se precipita hacia el centro del cúmulo masivo de Coma. Una evidencia clara de esto se observa en un largo y delgado filamento de material que se extiende desde el centro de la galaxia hasta el espacio intergaláctico. El gas es el alma de una galaxia, que alimenta el nacimiento de nuevas estrellas. Una vez que se despoja de todo su gas brillará solo por el débil resplandor de las estrellas rojas que aun le queden.

D100 está siendo despojado de su gas debido al tirón gravitacional de una agrupación de galaxias gigantes “bully” en el cúmulo abarrotado de Coma. Su gravedad combinada trata de tirar de la galaxia hacia el centro del cúmulo. A medida que la D100 cae hacia el núcleo, la galaxia mueve el material. Esta acción fuerza el gas desde la galaxia a escapar. 


Galaxia D100. Créditos: NASA, ESA y W. Cramer y J. Kenney (Universidad de Yale) 

El proceso de extracción de gas en D100 comenzó hace aproximadamente 300 millones de años. En el cúmulo masivo de Coma, este proceso violento de pérdida de gas ocurre en muchas galaxias. 

La Galaxia ESO 137-001 y las pruebas de un “crimen cósmico”

En la imagen siguiente podemos ver a la galaxia espiral ESO 137-001, esta galaxia está viajando a través del cúmulo de galaxias Abell 3627. Este cúmulo está arrancando violentamente las entrañas de la galaxia espiral hacia el espacio, dejando brillantes vetas azules. Se está produciendo un “crimen cósmico”.

abell 3627
Galaxia ESO 137-001, galaxia ubicada en la constelación austral Triangulum Australe, el Triángulo del Sur. Créditos: Telescopio espacial Hubble, NASA/ESA.

Estas vetas azules son en realidad estrellas jóvenes y calientes encerradas en tenues corrientes de gas que están siendo arrancadas de la galaxia por su entorno a medida que se mueve a través del espacio. Este violento deslizamiento galáctico se debe a un proceso de extracción, se trata de una fuerza de arrastre que siente un objeto cuando se mueve a través de un fluido. El fluido en cuestión es un gas super calentado, que acecha en los centros de los cúmulos de galaxias.

ESO 137-001 está dentro de un grupo de galaxias cercano del centro del Gran Atractor, una región del espacio que se ganó su nombre por ser tan masiva y tener una atracción gravitacional tan fuerte que está arrastrando grupos de galaxias completos hacia esa zona. Esta región se encuentra a unos 200 millones de años luz de nuestra galaxia, la Vía Láctea. Tanto nuestra galaxia como su grupo local están siendo arrastrados lentamente hacia esta misteriosa región.

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Cúmulos de galaxias a miles de millones de años luz

El conglomerado de galaxias que se muestra en la imagen se denomina SDSS J1110 + 6459 y fue descubierto como parte del proyecto de estudio de galaxias distantes llamado Sloan Giant Arcs Survey. Este cúmulo de galaxias se encuentra a unos 6 mil millones de años luz de la Tierra (desplazamiento al rojo de z = 0,659) y contiene cientos de galaxias. 

galaxias conclomeradoCréditos de la imagen:  NASA , ESA y T. Johnson (Universidad de Michigan)

A la izquierda de la imagen se puede ve  un arco azul, este se compone realmente de tres imágenes separadas de una galaxia de fondo más distante llamada SGAS J111020.0 + 645950.8. La galaxia ha sido ampliada y distorsionada por la gravedad del cúmulo de galaxias en un proceso conocido como lente gravitacional.

reconstruccion galaxia

Cuando el universo era joven, las estrellas se formaban a un ritmo mucho más alto de lo que lo hacen hoy en día. Mirando a través de billones de años luz en el espacio, el Hubble puede estudiar esta era tan temprana. Pero a tales distancias, las galaxias se reducen a simples manchas que ocultan detalles clave pero los astrónomos han conseguido detalles sin precedentes al combinar la visión aguda del Hubble con el poder natural de aumento de una lente gravitacional. El resultado es una imagen 10 veces mejor que lo que Hubble podría lograr por sí solo, mostrando densos grupos de brillantes estrellas jóvenes que se asemejan a verdaderos fuegos artificiales cósmicos.

Para saber más:

Telescopio espacial Hubble

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