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Hace diez mil millones de años, otra galaxia se estrelló contra la Vía Láctea

Investigadores del proyecto Apache Point Observatory Galactic Evolution Experiment project (APOGEE) anunciaron el descubrimiento de los restos de una galaxia que chocó con la nuestra hace diez mil millones de años.

Photo by Jacub Gomez on Pexels.com

A esta galaxia fósil la han llamado «Hércules» y sus estrellas han sido descubiertas dentro del «halo» de la Vía Láctea, la nube de estrellas más alejada del centro más brillante de nuestra galaxia. Estos restos galácticos los componen unas 100 millones de estrellas, pero curiosamente representa casi la mitad de la masa de todo el halo de la Vía Láctea. Se pudieron distinguir las estrellas de la Vía Láctea y Hércules debido a su diferente composición química y velocidad.

APOGEE permite perforar el polvo intergaláctico y ver más profundamente que nunca en el corazón de la Vía Láctea. Con base en los datos científicos, los investigadores han concluido que la colisión de ambas galaxias debió haber sido un evento muy importante en la historia de nuestra galaxia ya que no es muy usual que las galaxias espirales como la nuestra tengan unos inicios con impactos galácticos tempranos.

Podéis saber más sobre el proyecto APOGEE en el siguiente enlace:

https://iopscience.iop.org/article/10.3847/1538-3881/aa784d

En unos miles de millones de años habrá otro choque contra nuestra galaxia, concretamente contra la galaxia de Andrómeda.

La galaxia de Andrómeda (M31) se está aproximando hacia nuestra galaxia, la Vía Láctea, a unos 300 km/s, en aproximadamente 3.000 a 5.000 millones de años se producirá la colisión, fusionándose ambas y formando una galaxia elíptica gigante.
En esta simulación se muestra la futura colisión contra la Vía Láctea:

En el vídeo: 1 segundo ~ 1.000.000 años. Distancia desde el observador ~ 10.000 años luz (94.605.280.000.000.000 Km)

Los científicos que utilizan el telescopio espacial Hubble de la NASA / ESA han cartografiado el inmenso halo de gas que envuelve a la galaxia de Andrómeda descubriendo que ya está interactuando contra nuestra galaxia.

Los científicos se sorprendieron al descubrir que este halo casi invisible de plasma difuso se extiende a 1,3 millones de años luz de la galaxia, aproximadamente a la mitad de nuestra Vía Láctea, y hasta 2 millones de años luz en algunas direcciones. También encontraron que el halo tiene una estructura en capas, con dos capas principales de gas anidadas y distintas. Con lo grande que es ese halo ya se pude decir que está chocando contra nuestra galaxia.

Créditos: NASA, ESA, J. DePasquale y E. Wheatley (STScI) y Z. Levay

La Galaxia de Andrómeda puede verse como un objeto pequeño y difuso en los cielos otoñales del hemisferio norte de la Tierra. Sin embargo, no podemos ver el vasto halo de gas de la galaxia que, si fuera visible se vería como una enorme esfera en el cielo. El halo de Andrómeda está lleno de pistas sobre el pasado y el futuro de la galaxia, y podría ofrecer información sobre la evolución de la Vía Láctea. La ilustración anterior representa lo que veríamos desde la Tierra si el halo de Andrómeda fuera visible a simple vista.

La Galaxia de Andrómeda (M31) es el objeto visible a simple vista más alejado de la Tierra. Está a 2,5 millones de años luz en dirección a la constelación de Andrómeda.

Ubicación de la Galaxia de Andrómeda (M31), (pulsar sobre la imagen para ver mejor los detalles)

M31 es la más grande de las galaxias del Grupo Local, al que pertenece también nuestra galaxia, la Vía Láctea.

Es una galaxia bellísima, con telescopios nos quedamos un poco desilusionados observándola pues aparece como una tenue nebulosidad con un núcleo muy brillante, obtenemos su famosa imagen a través de programas de procesado de imágenes.

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El impresionante gran cúmulo de Hércules

En la constelación de Hércules podemos observar uno de los cúmulos globulares más bellos del firmamento, es el espectacular cúmulo de Hércules o M13.

M13. Créditos: Juan Pablo T. Revert

Cuando fue observado por Edmund Halley en 1714 se maravilló tanto que escribió que «es como un pequeño parche, que se muestra al ojo desnudo cuando el cielo está sereno y la luna está ausente», es su época se veían miles de estrellas ahora necesitamos telescopios o prismáticos para observar este objeto a no ser que vayamos a lugares muy oscuros y alejados de la triste contaminación lumínica.

nucleus_m13
Núcleo del cúmulo M13 observado por el telescopio espacial Hubble. El cúmulo está situado a unos 25.000 años luz y posee las estrellas más viejas de la galaxia. Créditos:
NASA, ESA y el Equipo de Herencia del Hubble (STScI / AURA)
El cúmulo mide unos 150 años luz de diámetro y alberga más de 100.000 estrellas. Créditos: Telescopio espacial Hubble.

Lo podemos encontrar en la constelación de Hércules, es bastante fácil su localización:

Ubicación de M13 en la constelación de Hércules.


También podemos preguntarnos donde está con respecto a nosotros en la galaxia, en la siguiente imagen podemos verlo:

Imagen con una vista de nuestra galaxia, el punto amarillo es el Sol.
Vista de M13 con respecto al plano de la galaxia, los cúmulos globulares están orbitando continuamente nuestra galaxia, son estrellas muy viejas que no llegaron a adherirse a la vía láctea,

Cómo dato curioso sobre este cúmulo os puedo contar que en 1974 por la inauguración del Observatorio de Arecibo se envió un mensaje desde la Tierra hacia  M13. Como el cúmulo está muy lejos en caso de que en algún planeta de alguna de sus estrellas hubiera alguna civilización extraterrestre avanzada y descifrara el mensaje, y nos contestara, tendríamos que esperar casi 50.000 años para escuchar una respuesta.

mensaje
El mensaje anterior da algunas pinceladas acerca de la humanidad: de izquierda a derecha se representan en primer lugar los números de uno a diez, se incluyen los átomos de hidrógeno y carbono, algunas moléculas interesantes, como el ADN, el dibujo de un ser humano, fundamentos de nuestro sistema solar, y conceptos básicos del telescopio del cual se envió el mensaje.

Un maravilloso cúmulo globular que os invito a descubrir en los cielos del hemisferio norte de la Tierra, con telescopios de calidad media es una autentico espectaculo.

Las constelaciones de Hércules y el Dragón: la lucha en el jardín de las Hespérides

En el cielo se pueden ver reflejadas muchas historias mitológicas, el azar, la forma causal que le hemos dado al grupo de estrellas que forman las constelaciones hacen que a veces se intuyan objetos, animales, héroes que dibujan su forma en el fondo de las estrellas, curiosamente en el cielo podemos ver al Héroe mitológico Hércules peleando con un Dragón.

La leyenda mitológica es la siguiente:

«El dios Zeus tuvo un hijo con la, según él, más bella de las mujeres de la Tierra que se llamaba Alcmena, ese hijo fue Hércules, pero resulta que Zeus estaba casado con Hera otra diosa, que a la vez estaba también embarazada de este dios que tenía tanta facilidad de crear hijos por el firmamento de los dioses y la Tierra. La diosa Hera quería matar al futuro hijo de Alcmena, pero trás muchos intentos fallidos no pudo conseguirlo y el hijo nació.

Hércules al ser el primer hijo de Zeus sería entonces el siguiente en su sucesión según la ley de los dioses. También decía la leyenda que un futuro dios debía amamantar del pecho de una diosa, pero claro Hera no iba a dar de ni una gota de su pecho a Hércules, con lo que Zeus ideó un plan.. cuando una noche estaba Hera profundamente dormida acercó al entonces bebé Hércules para que tomara la leche del pecho de Hera. Hércules tomó la leche pero la diosa se despertó y al ver al niño lo apartó violentamente derramándose un chorrito de leche…. esa leche se expandió por el firmamento y según la leyenda …. se creó la Vía Láctea:

vialactea

Pero para poder terminar con Hércules se le asignaron doce trabajos imposibles, doce intentos de terminar con el ya mayor futuro dios del Olimpo. Uno de esos trabajos imposibles era robar las manzanas de oro del jardin de las Hespérides, un jardin de la diosa Hera que lo protegía un enorme Dragón. Hércules tras una dura y terrible batalla derrotó a este monstruo y pudo recoger las mazanas de oro

Esa lucha está reflejada en cielo. Primero os pongo la imagen de las constelaciones sin la figura mitológica y después con las figuras, para que veáis como se buscó la forma en el cielo para que coincidiera con esa épica leyenda:

conste
conste_mito

Imágenes obtenidas desde el programa stellarium, sí no se aprecia bien los detalles pulsar sobre la imagen.

Esta historia tiene también su propio cuadro, como es el cuadro de Rubens (Hércules matando al Dragón)

rubensHércules mata al dragón del huerto de las Hespérides. Peter Paul Rubens, 1577-1640

El cielo está lleno de sorpresas :), pero bueno hablando de astronomía de estos dos personajes, Hércules y el Dragón, la constelación más interesante es Hércules. Es la quinta en tamaño de todas las constelaciones que podemos observar en el firmamento. Tiene abundantes estrellas dobles observables con pequeños telescopios y además posee uno de los cúmulos globulares más bonitos del firmamento; M13 (cúmulo de Hércules).

nucleus_m13Núcleo del cúmulo M13 observado por el telescopio espacial Hubble. El cúmulo está situado a unos 25.000 años luz y posee las estrellas más viejas de la galaxia.

Cómo dato curioso sobre este cúmulo os puedo contar que en 1974 por la inauguración del Observatorio de Arecibo se envió un mensaje desde la Tierra hacia  M13. Como el cúmulo está muy lejos en caso de que en algún planeta de alguna de sus estrellas hubiera alguna civilización extraterrestre avanzada y descifrara el mensaje, y nos contestara, tendríamos que esperar casi 50.000 años para escuchar una respuesta.

Ya sabéis un poco más de lo que se puede observar en el cielo, historias trepidantes que nos hacen ver que mirar las estrellas puede llegar a ser un gran espectaculo. 🙂

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La Vía Láctea

¿Sabéis que todos las noches podemos ver la Vía láctea? todas las estrellas que nos rodean son parte de la Vía láctea, nosotros somos habitantes de la vía láctea por tanto somos habitantes de una Galaxia. Podemos ver la zona más densa de la galaxia como una tenue nebulosidad que cruza el cielo, siempre que la veamos desde lugares muy oscuros y alejados de la contaminación lumínica.

CapturaImagen de la zona más densa de la Vía Láctea y las constelaciones en las que se puede ver.

«El nombre de Vía Láctea proviene de la mitología: Hércules era hijo de Zeus. Zeus el dios de todas las cosas tenía muchos hijos en el mundo, muchos de ellos con otras mujeres terrenales o no, uno de ellos era Hércules que lo tuvo con una de las más bellas mortales Alcmena. Pero la diosa Hera, mujer de Zeus y muy cansada de los amoríos de su esposo supo de la existencia de Hércules y desde el primer momento quiso deshacerse de él, de ahí los 12 trabajos imposibles de Hércules, 12 trabajos que no eran más que trampas para matar a Hércules. Para que Hércules se convirtiera en dios debía amamantar leche del pecho de una diosa. Zeus cuando vio que Hera estaba dormida acercó a Hércules para que amantara de su pecho pero esta se despertó y empujó a Hércules derramándose la leche, esta leche quedó esparcida por el cielo, de ahí el nombre de Vía Láctea.»

Captura

Galileo fue el primero que observó la vía láctea con el telescopio, dándose cuenta de que está constituida por un elevado número de estrellas difícilmente apreciables a simple vista. Wilhem Herschel, en el siglo XVIII realizó el primer MAPA GALÁCTICO basado en recuentos estelares. Llegó a la conclusión (errónea) de que el Sol se encuentra en el centro de la Galaxia.

Hasta principios del siglo XX, se pensaba que nuestra Galaxia era el Universo. Estudios de luminosidad realizados por el astrofísico Edwin Hubble demostraron que existen estructuras muy lejanas, exteriores a la vía láctea, la llamada en la época “nebulosa de Andrómeda” no era más que otra galaxia a 2.4  millones de años luz. Por tanto descubrimos que nuestra galaxia era una más de las otras miles de millones de nuestro Universo.

Nuestra Galaxia consta de tres partes principales:

Captura

 

  1. BULBO CENTRAL. Alberga el núcleo galáctico. Formado por estrellas amarillentas. Además hay una fuente intensa de radio: Sagitt A* en el centro de la Galaxia, se cree que es un agujero negro muy grande.
  2. DISCO. Diámetro ~ (100.000 años luz). Estrellas jóvenes, ricas en metales. Cúmulos abiertos y nubes de polvo y gas interestelar. Movimiento materia muy ordenado: órbitas casi coplanarias y muy poco excéntricas.
  3. HALO. Esférico. Abundan los cúmulos globulares. Estrellas viejas y pobres en metales. Estructuras muy antiguas (hasta entre 11 y 13 mil mill. años).

En la Vía Láctea las estrellas se clasifican según su riqueza en metales en dos grandes grupos. Las que tienen una cierta abundancia se denominan de la población I, mientras que las estrellas pobres en metales forman parte de la población II. Normalmente la metalicidad va directamente relacionada con la edad de la estrella. A más elementos pesados más vieja es la estrella.

Nuestro Sol se halla en el borde interno de un brazo espiral de la Vía Láctea llamado “brazo de Orión”. El Sol, que arrastra con su gravedad al Sistema Solar, órbita entorno al centro galáctico con un periodo de 240 millones de años, a una velocidad de 220 km/s. Por tanto estamos realizando un viaje interestelar tremendo, y no nos damos cuenta…, es todo un verdadero turismo espacial desde nuestra nave la Tierra.

Captura                                        Posición del Sol en la Galaxia

En nuestra galaxia hay más de 300.000 millones de estrellas… entre otros objetos, como nebulosas y cúmulos, como podemos ver en la siguiente infografía:

Captura

Como veis nuestra galaxia es enorme, pero no es de las más grandes de Universo, es una galaxia pequeña entre una inmensidad enorme de Galaxia, una de miles de miles de millones más… somos muy pequeños 🙂

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