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¿Quién cuenta las manchas solares?

Los astrofísicos rastrean los ciclos solares del Sol contando las manchas solares que aparecen en la superficie de nuestra estrella.

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Interior de una mancha solar, gráfico de NASA. Las manchas solares son áreas del tamaño de planetas donde intensos bucles magnéticos asoman a través de la superficie visible de la estrella.

Manchas solaresManchas solares, podemos ver la escala a la izquierda y a la derecha el tamaño de los planetas Tierra y Júpiter para comparar los tamaños de las manchas. imagen del telescopio espacial SOHO

Contar las manchas solares no es tan sencillo como parece. Supongamos que miramos el Sol a través de un telescopio de alta potencia con el correspondiente filtro solar, podríamos ver en ese caso de 10 a 20 manchas solares. Un poderoso observatorio espacial podría ver aún más, entre 50 a 100. Pero… ¿Cuál es el número de manchas solares exacto?

Para calcularlo hay dos números oficiales de manchas solares de uso común. El primero, el número diario “Boulder Sunspot”, se calcula por el Centro de Entorno Espacial NOAA utilizando una fórmula ideada por Rudolph Wolf en 1848:

R = k (10 g + s), donde R es el número de manchas solares; g es el número de grupos de manchas solares en el disco solar; s es el número total de puntos individuales en todos los grupos; y k es un factor de escala variable (generalmente <1) que tiene en cuenta en la observación las condiciones y del tipo de telescopio (prismáticos, telescopios espaciales, etc.). Los científicos combinan los datos de una gran cantidad de observatorios (cada uno con su propio factor k) para llegar a un valor diario.


Los números internacionales de manchas solares desde 1745 hasta la actualidad.

El número de Boulder es alrededor del 25% más alto que el segundo índice oficial, el “Número Internacional de manchas solares“, publicado diariamente por el Centro Índice de Información de Manchas Solares ubicado en Bélgica. Tanto el número Boulder y los números internacionales se calculan a partir de la misma fórmula básica, pero que incorporan datos de diferentes observatorios.

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Viajando a través de las ondas solares

En la atmosfera del Sol hay unos cambios constantes, como se puede apreciar en todas las imágenes que tomamos de él, podemos ver manchas, filamentos, erupciones solare, etc. La comprensión del movimiento del gas en nuestra estrella es muy importante, es interesante saber como se forma y como se calienta la atmósfera, cómo se crea un flujo constante de viento solar hacia todas las direcciones, y cómo los campos magnéticos crean erupciones gigantes. Ahora, por primera vez, los investigadores han rastreado un tipo particular de onda solar al estudiar de abajo  hacia arriba como viaja a lo largo del sol.

Una onda solar. Créditos: BBSO/Zhao et al

Los científicos utilizaron datos del Observatorio de Dinámica Solar (SDO) utilizando un espectrógrafo de imágenes, y del Observatorio Solar Big Bear para rastrear cómo un ola solar se canaliza hacia arriba desde la superficie del sol en la atmósfera. Obteniendo estas espectaculares imágenes:

ondas-solaresEl efecto del campo magnético en estas ondas es muy importante. En vez de viajar directamente hacia arriba a través del sol, las olas se desvían teniendo una trayectoria curva a través de la atmósfera. Créditos: Zhao et al/NASA/SDO/IRIS/BBSO

El Sol: Nuestra estrella es una enorme bola de gas compuesta por un 75% de hidrógeno y un 25% de helio. Libera plasma, que forma el viento solar (heliosfera). La Tierra está protegida por un campo magnético que repele ese viento solar, pero se cuela por los polos magnéticos terrestres, formando las auroras polares. Es una estrella amarilla de tipo G que se encuentra en la secuencia principal (90% de su vida). Después se irá enrojeciendo y agrandando (gigante roja), hasta que estalle y forme una nebulosa planetaria, quedando como una estrella enana blanca.

Ciclo vida del Sol

Ciclo de vida del Sol, la escala está en miles de millones de años. Actualmente el Sol tiene 4600 millones de años. Sobre los 8 mil millones de años irá calentándose hasta convertirse en una gigante roja, cuando tenga la edad de 11 mil millones de años estallará y quedará en el centro una enana blanca.

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El Sol es enorme en comparación con la Tierra, se pueden colocar 108 Tierras a lo largo de todo el diámetro del Sol (el diámetro del Sol es de 1.3 millones de kilómetros), es tan grande que contiene el 99% de toda la masa del Sistema Solar.

Vídeo observación del Sol por la sonda SOHO.

El Sol es una estrella muy bonita y la tenemos muy cerca, aunque no es de las más grandes que existen es una estrella muy pequeña pero para nosotros es una gran estrella pues gracias a ella existe la vida en la Tierra.

Vídeo comparación del tamaño de los planeta con el Sol y con otras estrellas.

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El número de las manchas solares

Los astrofísicos rastrean los ciclos solares del Sol contando las manchas solares que aparecen en la superficie de nuestra estrella.

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Interior de una mancha solar, gráfico de NASA. Las manchas solares son áreas del tamaño de planetas donde intensos bucles magnéticos asoman a través de la superficie visible de la estrella.

Manchas solaresManchas solares, podemos ver la escala a la izquierda y a la derecha el tamaño de los planetas Tierra y Júpiter para comparar los tamaños de las manchas. imagen del telescopio espacial SOHO

Contar las manchas solares no es tan sencillo como parece. Supongamos que miramos el Sol a través de un telescopio de alta potencia con el correspondiente filtro solar, podríamos ver en ese caso de 10 a 20 manchas solares. Un poderoso observatorio espacial podría ver aún más, entre 50 a 100. Pero… ¿Cuál es el número de manchas solares exacto?

Para calcularlo hay dos números oficiales de manchas solares de uso común. El primero, el número diario “Boulder Sunspot”, se calcula por el Centro de Entorno Espacial NOAA utilizando una fórmula ideada por Rudolph Wolf en 1848: 

R = k (10 g + s), donde R es el número de manchas solares; g es el número de grupos de manchas solares en el disco solar; s es el número total de puntos individuales en todos los grupos; y k es un factor de escala variable (generalmente <1) que tiene en cuenta en la observación las condiciones y del tipo de telescopio (prismáticos, telescopios espaciales, etc.). Los científicos combinan los datos de una gran cantidad de observatorios (cada uno con su propio factor k) para llegar a un valor diario.


Los números internacionales de manchas solares desde 1745 hasta la actualidad.

El número de Boulder es alrededor del 25% más alto que el segundo índice oficial, el “Número Internacional de manchas solares“, publicado diariamente por el Centro Índice de Información de Manchas Solares ubicado en Bélgica. Tanto el número Boulder y los números internacionales se calculan a partir de la misma fórmula básica, pero que incorporan datos de diferentes observatorios.

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El Sol como nunca lo has visto

El 11 de febrero 2015 se cumplieron cinco años del lanzamiento al espacio del Observatorio de Dinámica Solar (SDO) de NASA, que proporciona imágenes increíblemente detalladas del sol las 24 horas del día. SDO ha proporcionado una visión sin precedentes de la actividad solar

En honor al quinto aniversario de SDO, la NASA ha publicado un vídeo mostrando los aspectos más destacados de los últimos cinco años de observación del sol. Es un vídeo espectacular en el que podemos ver nubes gigantes de material lanzadas al espacio, la danza de bucles gigantes flotando en la corona, y enormes manchas solares en la superficie del Sol.

Estas imágenes son un ejemplo de la clase de datos que SDO proporciona a los científicos. Al observar el sol en diferentes longitudes de onda – y por lo tanto diferentes temperaturas – los científicos pueden observar los movimientos del material solar a través de la corona, que contiene pistas de las  causas de las erupciones solares, investigan que es lo que calienta la atmósfera del Sol hasta conseguir que sea 1.000 veces más caliente que su superficie, y por qué los campos magnéticos del sol están constantemente en movimiento.

Para saber más:

¿Qué es una estrella?

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