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El precioso cúmulo de estrellas Hodge 301

El impresionante cúmulo de estrellas llamado Hodge 301, observable desde el hemisferio sur de la Tierra, lo podéis ver en la parte inferior derecha de la siguiente imagen adquirida desde el telescopio espacial Hubble.

Créditos: Hubble Heritage (AURA / STScI / NASA)

Este cúmulo está incrustado en la enorme Nebulosa de la Tarántula a unos 168.000 años luz de distancia de la Tierra que está a su vez en una galaxia vecina a la nuestra, la Gran Nube de Magallanes. Este espectacular cúmulo lo componen unas 40 estrellas supergigantes azules y es realmente bella su observación y magnificencia entre el polvo estelar de la nebulosa. También están presentes cerca del centro de la imagen pequeños glóbulos de gas muy densos y columnas de polvo donde se están formando nuevas estrellas, de puede decir que es una región de nacimiento estelar continuo.

Muchas de las estrellas del cúmulo Hodge 301 ya han explotado como supernovas, lanzando material hacia afuera a velocidades de casi 250 kilómetros por segundo. Este material se está lanzando hacia la Nebulosa de la Tarántula impactando y comprimiendo el gas en una multitud de láminas y filamentos espectaculares, que se ven en la parte superior izquierda. Hodge 301 también contiene tres supergigantes rojas: estrellas que están cerca del final de sus vidas y están a punto de convertirse en supernovas.

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La Nebulosa de la Tarántula

Se trata de una rica región de formación estelar también conocida como 30 Doradus o NGC 2070. Esta nube de polvo y gas brillante se encuentra en la Gran Nube de Magallanes, la galaxia más cercana a nuestra galaxia, la Vía Láctea, y es visible principalmente desde el hemisferio sur. Tiene el curioso nombre de nebulosa de la tarántula por los característicos filamentos y huecos que hacen la forma de una especie de tela de araña.

tarántula nebulaLa Nebulosa de la Tarántula, créditos: NASA/JPL-Caltech/B. Brandl (Cornell & University of Leiden)

En el corazón de la nebulosa hay un grupo compacto de estrellas, conocido como R136, que contiene estrellas muy masivas y jóvenes. Las más brillantes de estas estrellas supergigantes azules son hasta 100 veces más masiva que nuestro Sol, y son por lo menos 100.000 veces más luminosas. Estas estrellas agotaran su combustible nuclear en unos pocos millones de años.

Se encuentra a 170.000 años luz de nosotros y es un objeto muy luminoso, visible como un punto brillante a simple vista, pero con telescopios revela estas estructuras filamentosas tan espectaculares.

 Viajando a la nebulosa de la Tarántula, vídeo de NASA Spitzer.

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