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Descubiertas zonas de formación estelar nunca antes vistas

El telescopio espacial James Webb no deja de sorprendernos con sus descubrimientos. Mirando a la nebulosa NGC 346, que consiste en un grupo joven de estrellas rodeados de gas y polvo, el telescopio encontró focos de formación estelar nunca antes vistos.⁣

NGC 346 se encuentra en una galaxia enana vecina a nuestra galaxia, concretamente en la Pequeña Nube de Magallanes. Tiene una composición mucho más cercana a la de las galaxias del universo temprano y primitivo, cuando la formación estelar estaba en su máximo apogeo. Al estudiar a NGC 346, los astrofísicos pueden aprender cómo podría haber sido la formación estelar temprana en galaxias lejanas.⁣ Con lo que es un gran campo de pruebas astrofísicas.

En esta imagen podemos ver el cúmulo estelar dentro de una nebulosa. El centro de la imagen contiene arcos de gas naranja y rosa que forman una forma de barco. Un extremo de estos arcos apunta hacia la parte superior derecha de la imagen, mientras que el otro extremo apunta hacia la parte inferior izquierda. Otra columna de gas naranja y rosa se expande desde el centro hacia la parte superior izquierda de la imagen. A la derecha de este penacho hay un gran grupo de estrellas blancas. Hay más de estas estrellas blancas y galaxias de diferentes tamaños repartidas por toda la imagen.⁣ Créditos: NASA, ESA, CSA, O. Jones (UK ATC), G. De Marchi (ESTEC) y M. Meixner (USRA), con procesamiento de imágenes de A. Pagan (STScI), N. Habe

La sensibilidad del telescopio espacial James Webb le permite ver protoestrellas (estrellas recién nacidas) mucho más pequeñas que las observadas anteriormente. El telescopio puede incluso ver el polvo en los discos de gas alrededor de esas protoestrellas, cosa que nunca antes se había visto tan claro.

Esencialmente el telescopio está viendo los componentes básicos no solo de las estrellas, sino también de los posibles exoplanetas potenciales que las rodean. Esto podría conducir a saber si los planetas rocosos como la Tierra se formaron antes en el universo de lo que pensábamos en la actualidad, cosa que sería realmente sorprendente.

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NGC 346, una maravillosa zona de formación de estrellas

La maravillosa nitidez de esta imagen del año 2005 adquirida por el Telescopio Espacial Hubble ha descubierto una curiosa población subyacente de estrellas muy jóvenes incrustadas en el cúmulo abierto NGC 346 que aún se está formando a partir de nubes de gas que colapsan gravitatoriamente. Todavía no han encendido su combustible de hidrógeno para mantener la fusión nuclear. La más pequeña de estas estrellas es tan solo la mitad de la masa de nuestro Sol.

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Crédito: NASA, ESA y A. Nota (STScI / ESA) 

NGC 346, es la región más brillante de formación de estrellas de la vecina galaxia de la Vía Láctea la Pequeña Nube de Magallanes, a unos 210 000 años luz de distancia de la Tierra, en dirección a la constelación de Tucana. La luz, el viento y el calor emitidos por las estrellas masivas han dispersado el gas resplandeciente dentro y alrededor de este cúmulo estelar, formando una estructura nebulosa tenue circundante y maravillosas regiones de formación de estrellas.

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Para saber mas:

NGC 346 en catálogo Simbad

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