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El exoplaneta WASP-39 b, un «Saturno caliente»

El telescopio espacial James Webb a estado estudiando la atmósfera del exoplanera WASP-39 b, un «Saturno caliente», y la ha determinado con una precisión sin precedentes, incluso mucho más de lo que se esperaba. Esto va a reescribir la historia de la observación de exoplanetas (planetas que orbitan otras estrellas) y seguramente en un futuro muy próximo sea posible encontrar mundos con atmósferas donde sea posible el desarrollo de vida…

El conjunto de instrumentos altamente sensibles y precisos del telescopio se dirigió a la atmósfera de WASP-39 b, un planeta tan masivo como Saturno pero en una órbita más estrecha que Mercurio que orbita una estrella que se encuentra a unos 700 años luz de distancia de la Tierra.

Este gráfico muestra cuatro espectros de transmisión de tres de los instrumentos de Webb operados en cuatro modos de instrumento.  Arriba a la izquierda, los datos de NIRISS muestran huellas dactilares de potasio (K), agua (H2O) y monóxido de carbono (CO).  En la parte superior derecha, los datos de NIRCam muestran una firma de agua prominente.  En la parte inferior izquierda, los datos de NIRSpec indican agua, dióxido de azufre (SO2), dióxido de carbono (CO2) y monóxido de carbono (CO).  En la parte inferior derecha, los datos adicionales de NIRSpec revelan todas estas moléculas, así como el sodio (Na). Créditos: NASA, ESA, CSA, J. Olmsted (STScl)

Entre las revelaciones sin precedentes se encuentra la primera detección en la atmósfera de un exoplaneta de dióxido de azufre (SO 2 ), una molécula producida a partir de reacciones químicas provocadas por la luz de alta energía de la estrella madre del planeta. En la Tierra, la capa protectora de ozono en la atmósfera superior se crea de manera similar.

La proximidad del planeta a su estrella, ocho veces más cerca que Mercurio de nuestro Sol, también lo convierte en un laboratorio para estudiar los efectos de la radiación de las estrellas en los exoplanetas. Un mejor conocimiento de la conexión estrella-planeta debería traer una comprensión más profunda de cómo estos procesos afectan la diversidad de planetas observados en la galaxia.

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El Telescopio espacial James Webb

El James Webb es el telescopio espacial más grande, poderoso, espectacular y complejo jamás construido y lanzado al espacio.

El telescopio espacial James Webb (JWST o Webb) es un observatorio infrarrojo en órbita que complementará y ampliará los descubrimientos del fructífero telescopio espacial Hubble , con una cobertura de longitud de onda más larga y una sensibilidad muy mejorada. Las longitudes de onda más largas permiten a Webb mirar mucho más cerca del comienzo del tiempo y buscar la formación no observada de las primeras galaxias , así como mirar dentro de las densas nubes de polvo donde se están formando las nuevas estrellas y los sistemas planetarios.

Representación artística del telescopio espacial James Webb. Créditos: ESA/NASA

Los objetos más distantes se desplazan más al rojo y su luz se desplaza desde los rayos ultravioleta y óptica hacia el infrarrojo cercano. Por lo tanto, las observaciones de estos objetos distantes (como las primeras galaxias formadas en el Universo, por ejemplo) requieren un telescopio infrarrojo. Webb observará principalmente el Universo en infrarrojos, mientras que Hubble lo estudiará principalmente en longitudes de onda ópticas y ultravioleta (aunque tiene alguna capacidad infrarroja). Webb también tiene un espejo mucho más grande que el Hubble. Esta mayor área de recolección de luz significa que Webb puede mirar más atrás en el tiempo de lo que Hubble es capaz de hacer. 

El Hubble se encuentra en una órbita muy cercana alrededor de la Tierra, mientras que Webb estará a 1,5 millones de kilómetros (km) de distancia en el segundo punto de Lagrange (L2).

Una vez en órbita, será el telescopio astronómico más grande lanzado al espacio, con un espejo primario de 6,5 metros de diámetro y unas dimensiones de su escudo térmico, una vez desplegado, similares a las de una cancha de tenis. El espejo está formado por 18 segmentos y el escudo térmico, que debe proteger el telescopio de la radiación solar, está compuesto por cinco membranas de Kapton, un polímero del que se ha desarrollado una versión avanzada especial para JWST y que es especialista en diseminar la temperatura hacia el exterior. Entre la capa más externa, y más próxima al Sol, y la más interna, y cercana al espejo primario, habrá un salto de 84º a -230º C, que es la temperatura necesaria para que los instrumentos de infrarrojo puedan operar. Como hemos visto tendrá un espejo primario de 6.5 metros diámetro, lo que le dará un área de recolección significativamente mayor que los espejos disponibles en la generación actual de telescopios espaciales. El espejo del Hubble tiene 2,4 metros de diámetro mucho más pequeño y su área de recolección correspondiente es de 4.5 m 2, lo que le da a Webb alrededor de 6.25 veces más área de recolección. 

Comparación del espejo primario del Hubble con el Webb. Créditos: NASA

Para saber más:

Este telescopio nos abrirá una nueva visión del Cosmos y seguramente nos hará descubrir cosas sorprendentes.

Página oficial del Telescopio espacial James Webb: https://www.jwst.nasa.gov/index.html

Concurso ODE TO Hubble

El Observatori Astonòmic de la Universidat de València participa en el concurso ‘Ode to Hubble‘, organizado por la ESA y la NASA para celebrar el 25 aniversario del lanzamiento del telescopio espacial, con un fabuloso vídeo sobre el legado del telescopio espacial. El vídeo valenciano se llama «Hubble’s Time Machine » para intentar ganar el concurso se debe votar en Facebook pulsando al Me gusta , el concurso finalizará el 1 de abril, se debe votar en el link:
https://www.facebook.com/hubbleESA?sk=app_403834839671843&brandloc=DISABLE&app_data=view-vote%2Cfor-6278869

El premio en un panel Solar del telescopio espacial, que se colocará sí se gana en el Aula del Cel, una iniciativa de divulgación para centros educativos por la que pasan miles de estudiantes de la Comunidad Valenciana. Todo un regalo para las futuras generaciones de científicos.

El vídeo presentado en el concurso es el siguiente:

Desde «Experiencias astronómicas» tienen ya nuestro voto y apoyo, mucha suerte!! 🙂

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