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Detectada una extraña señal desde la estrella Próxima Centauri

Astrónomos del proyecto Breakthrough Listen han detectado emisiones de radio cerca de la estrella enana roja Próxima Centauri, que es el sistema estelar más cercano a nuestro planeta, a solamente 4.2 años luz de distancia y que tiene dos planetas, uno de ellos bastante propicio para el desarrollo de vida. Ese exoplaneta se denomina Próxima b, este es un poco más masivo que la Tierra y orbita en la zona habitable alrededor de su estrella, donde la temperatura es adecuada para que exista agua líquida en su superficie. Aunque la señal aun no está claro que provenga de ahí como veremos más adelante.

Breakthrough Listen es el programa de investigación científica más grande de la historia cuyo objetivo es encontrar evidencia de civilizaciones más allá de la Tierra. El alcance y el poder de la búsqueda se encuentran en una escala sin precedentes. El programa incluye un estudio de las 1.000.000 de estrellas más cercanas a la Tierra. Escanea el centro de nuestra galaxia y todo el plano galáctico. Más allá de la Vía Láctea, escucha los mensajes de las 100 galaxias más cercanas a la nuestra.

Impresión artística del exoplaneta Próxima b, créditos: ESO / M. Kornmesser

La señal fue captada por el radiotelescopio Parkes de 64 metros en Sidney (Australia) que utilizan entre otros proyectos para una búsqueda exhaustiva de señales de posibles civilizaciones extraterrestres mediante radio, realizado por la Universidad de California en Berkeley.

Radiotelescopio Parkes, también llamado el «plato»

La señal detectada varia ligeramente en frecuencia, oscilando hacia arriba y hacia abajo con lo que no proviene de una antena de la Tierra. Eso la convierte en una señal no terrestre por definición, pero aún no lo certifica como tal, de hecho, podría ser una señal de telemetría de un satélite en órbita. El movimiento orbital de estos satélites hace que la frecuencia de sus transmisiones aumenten y disminuyan, hay más de 2700 satélites en funcionamiento alrededor de nuestro planeta con lo que de casualidad podría ser uno de ellos. Esa enorme avalancha de información proveniente del hardware de satélites que se encuentra a solo unos cientos de kilómetros de la superficie interfiere en gran parte en el espectro de radio que se suele detectar. 

Si no es una señal de satélite otra posibilidad es que la señal en realidad provenga de algo detrás de Próxima Centauri que, simplemente, se alinea con él. Esto sería muy interesante, ya que las señales de radio naturales (del tipo producido por los quásares o púlsares) no son de banda estrecha, es decir que no se limitan a un pequeño rango de frecuencias, y esta señal podría estarlo.

Otra opción más en esta lista es la posibilidad de que lo encontrado sean simplemente emisiones naturales de radio de un mundo que tiene un fuerte campo magnético tal vez hay un planeta gigante y con un enorme campo magnético orbitando a Próxima Centauri que aun no se ha detectado. Aunque estos mundos no dan una señal tan fuerte como la detectada es otra posibilidad.

Incluso y esto sería un poco triste la verdad siempre existe la posibilidad de que la señal realmente sea local, muy cercana como por el ejemplo ya pasó que un horno de microondas en la sala de descanso del radiotelescopio Parkes causó una considerable consternación hace cinco años, cuando produjo señales que sugerían que algo notable estaba sucediendo en el cosmos distante, cuando en realidad, era solo alguien calentando su pequeño y sabroso almuerzo.

Por tanto hay varias posibles explicaciones del origen de esta señal. Pero mientras sigamos sin saberlo con certeza, debemos seguir considerando viable la hipótesis extraterrestre; después de todo, cualquier detección de SETI será arriesgada cuando la detectemos por primera vez con lo que para estar seguros y aplicar el método científico correctamente esta señal la deberían de volver a detectar, tanto por este radiotelescopio como por otros, una vez conseguido esto podremos empezar a ilusionarnos con que hemos encontrado tal vez… señales de otro mundo.

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Descubierto un exoplaneta «cercano» a la Tierra que podría albergar vida

Últimamente se están descubriendo muchos exoplanetas muy parecidos a la Tierra, y algunos en los que podría haber vida, como fue el caso de los siete planetas que se descubrieron a 40 años luz en la estrella Trappist-1, y que se encontraban en la zona de habitabilidad. El último en descubrirse es un exoplaneta que podría contener agua líquida y condiciones favorables para la vida. Su estrella anfitriona se llama Ross 128 y al planeta se le ha denominado Ross 128 b.

Esta estrella está mucho más cerca, a unos 11 años luz de la Tierra, parece ser una estrella tranquila, sin las violentas erupciones de radiación que podrían aniquilar cualquier inicio de vida. El planeta tiene al menos 1,35 veces la masa de la Tierra, pero podría fácilmente ser el doble de la masa de la Tierra. Y muy cerca de su estrella, incluso más que mercurio del Sol, pero la estrella no es tan poderosa como nuestro Sol.

exoplanetaIlustración del planeta recién descubierto y su estrella enana roja, Ross 128. Creditos: M. Kornmesser / European Southern Observatory

Los instrumentos de los astrónomos aún no son lo suficientemente sensibles para detectar planetas del tamaño de la Tierra en órbitas similares a la Tierra alrededor de estrellas similares a nuestro sol. Es más fácil detectar planetas del tamaño de la Tierra alrededor de estrellas más débiles y más frías conocidas como enanas rojas, que son el tipo de estrella más común en la Vía Láctea.

El sistema planetario de Ross 128 parece tener al menos cinco mil millones de años, más viejo que nuestro sistema solar. La estrella pudo haber sido más turbulenta en su juventud. Pero incluso si las erupciones solares hace miles de millones de años despojaron la posible atmósfera del planeta, podría haber sido reabastecida por gases que emanan del interior del planeta, pero esto es solo una hipótesis, aun queda mucho por desarrollar para poder detectar vida en exoplanetas, lo que sí podemos decir es que sean o no candidatos a albergar vida, y este planeta lo es. 

Para saber más:

Anuncio del descubrimiento: http://www.eso.org/public/chile/news/eso1736/

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Moléculas orgánicas en la atmósfera de Titán

Mediante observaciones de los radiotelescopios Alma, un grupo internacional de astrobiólogos ha podido confirmar que en la atmósfera de Titán, la luna principal de Saturno, hay cianuro de vinilo. Este es un compuesto químico orgánico, también llamado acrilonitrilo, que en la Tierra se produce industrialmente y se utiliza en diferentes procesos, tales como la producción de nylon.

El nuevo estudio, publicado en Advances Science, explica el tremendo interés de los científicos hacia esta sustancia ya que las moléculas de cianuro de vinilo pueden unirse para formar estructuras de burbujas microscópicas, denominadas vesículas, en la superficie de los mares de metano líquido de Titan. Estas vesículas están constituidos por dos capas de moléculas que forman una carcasa semipermeable, con una funcionalidad estructura y química muy similar a las membranas celulares a base de lípidos.

titan

Básicamente, el cianuro de vinilo podría ser el ingrediente secreto para el desarrollo de una forma de vida totalmente ajena a lo que conocemos en la Tierra. La presencia de cianuro de vinilo en un entorno natural licuado sugiere la posibilidad de procesos químicos similares a los que originaron probablemente la vida en la Tierra…

Para saber más:

http://www.media.inaf.it/2017/07/31/molecole-organiche-titano-alma/

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La NASA descubre que podría haber vida microscópica en Encélado

La sonda Cassini de la NASA ha descubierto hidrógeno en los enormes penachos de gas y partículas heladas que rocían la luna Encélado de Saturno.

enceladoLa luna Encélado de Saturno y los géiseres de gas. Imagen NASA

El descubrimiento significa que esta pequeña luna, que tiene un enorme océano bajo su superficie, tiene una fuente de energía química que podría ser útil para los microbios, si existen. El hallazgo también proporciona pruebas adicionales de que el agua caliente y cargada de minerales se vierte en el océano a partir de respiraderos en el fondo marino.

ciclovidaPosibles respiraderos en el fondo marino de Encélado. Imagen de NASA.

En la Tierra, tales respiraderos hidrotermales hacen que se pueda desarrollar la vida de microorganismos en lugares muy profundos y alejados de la luz del Sol. Encélado ahora parece tener los tres ingredientes que la vida necesita: agua líquida, una fuente de energía (como la luz solar o energía química) e ingredientes químicos como carbono, hidrógeno, nitrógeno, oxígeno.

Vídeo: NASA Jet Propulsion Laboratory

La sonda Cassini no es capaz de detectar la vida, y no ha encontrado evidencia de que Encelado está habitado. Pero sí ha determinado que tiene los condicionantes necesarios para que tal vez se pudiera desarrollar la vida en su enorme océano. Las futuras misiones a esta luna podrán dar luz sobre su posible habitabilidad.

Para saber más:

Anuncio NASA: Encélado y posible vida

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La Zona de Habitabilidad en Sistemas Planetarios

La zona de habitabilidad (posibles zonas de desarrollo de vida) es la zona de un sistema planetario en la que el agua se puede mantener en estado líquido en la superficie de los planetas que se encuentren en esa zona, más cerca de la estrella el agua se evaporaría y más lejos de esa zona se congelaría. Se acostumbra a asumir que se trata de formas de vida basadas en el carbono y así se define un único criterio para la habitabilidad, que es la presencia de agua líquida.

Esta zona depende de la masa de la estrella. Conforme aumenta la masa de la estrella la zona de habitabilidad es cada vez más lejana. En el caso del Sistema Solar la zona de habitabilidad comprende los planetas: Venus, la Tierra y Marte.

Es bueno para la vida que un planeta tenga una superficie con agua líquida, una atmósfera con CO2 y vapor de agua, así como tectónica de placas.

distanceStarZona de Habitabilidad alrededor de varios tipos de estrellas en función de la masa de la estrella y de la distancia. Crédito: Chester Herman. Seguir leyendo La Zona de Habitabilidad en Sistemas Planetarios