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La lotería meteórica: encontrar meteoritos marcianos

En la Tierra han habido y siguen ocurriendo impactos de restos de asteroides, cometas o planetas, en mayor o menor medida provocan cráteres o simplemente la caída del trocito de meteorito. Hay lugares en la Tierra donde es más fácil encontrar estos objetos. Como curiosidad los más raro o que son más complicados de encontrar, es decir, una lotería, son lo de origen marciano (Lucky) y los de origen lunar (lunalitos). Los provenientes de impactos en la Luna son más fáciles de encontrar, pero lo más complicado y la gran carambola son los de Marte.

superficie de Marte

A los meteoritos de origen marcianos se les denomina lucky (suerte) porque hay muy pocos, la mayoría se encuentran en desiertos o en la zona de la Antártida. Estas son zonas de buena conservación y poca erosión. Su origen es el impacto de algún asteroide en estos astros provocando la eyección de los restos del meteorito fuera del planeta, tras miles de años en órbita terminaron por caer en la Tierra. Estos meteoritos de Marte nos pueden decir muchas cosas…

Teorías recientes sobre la aparición de la vida en la Tierra dicen que pudo venir del espacio, es lo que se llama la teoría de la Panspermia, en las etapas de formación de la Tierra hubo un gran bombardeo de meteoritos y las colisiones en el Sistema Solar eran continuas, pudo ser que meteoritos impactaran en planetas como Marte y pudieran arrancarle material que vagara errante por el sistema solar hasta impactar en la Tierra, en esas épocas, y según estudios recientes, en Marte había océanos y quizá vida microscópica, puede que seres microscópicos provenientes de Marte llegaran a la Tierra en forma de esporas y cultivaran la Tierra en la “sopa primordial”, con lo que los marcianos seriamos nosotros…(como dice el profesor Fernando Ballesteros en su libro “Astrobiología, un  puente entre el Big Bang y la vida”), bueno son teorías pero lo cierto es que esto explicaría la aparición tan temprana de la vida en la Tierra, además a la Tierra ya han llegado meteoritos procedentes de Marte e incluso de la Luna con lo que no sería del todo descabellada  esta teoría.

Veamos a continuación de que están compuestos estos meteoritos recogidos en la Tierra ya sea tras un impacto o tras ser recogidos e identificados como meteoritos. Los podemos dividir básicamente en rocosos y metálicos, pero la clasificación es mucho más larga y compleja, pero los más significativos según su abundancia de caída en la Tierra son metálicos, acondritas o contritas, los de tipo de condrita son los más comunes son el 86% de los recogidos en Tierra, les siguen las acondritas que sería el 8% y el resto serian de tipo metálico.

Hablaremos del más raro y curioso encontrado en la Tierra:

En 1996 la NASA anunció el hallazgo de posible vida fósil en un meteorito marciano, este fue recogido en el año 1984 en la Antártida, tras analizarlo descubrieron que los gases que encerraba la roca coincidían con los determinados por el robot Viking en los años 70 en su análisis de la atmósfera marciana. Mostraba además un origen volcánico y con una antigüedad de 4500 millones de años, además contiene vetas de carbonatos como la calcita, que lo atraviesan y que han precipitado en su interior por la infiltración de agua.

vida en marteImagen microscópica del interior del meteorito ALH84001, donde se pueden observar las posibles bacterias fosilizadas.

La presencia de carbonatos en el meteorito podrían estar asociados a actividad biológica: moléculas orgánicas, cuerpos en formas bacilares (imagen) y granos minerales de magnetita. Pero hay muchas explicaciones alternativas a la actividad biológica con lo que el meteorito sigue siendo un misterio.

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30 de junio: el día del Asteroide

El 30 de junio se celebra el día del asteroide (Asteroid Day), se trata de un movimiento mundial de sensibilización para proteger la Tierra contra los posibles impactos de asteroides. La inspiración original para esta campaña provino del famoso impacto de un asteroide en Tunguska (Siberia-Rusia) el 30 de junio de 1908, evento que provocó una enorme explosión que dejó derribados arboles en un área de 2500 kilómetros cuadrados, incluso rompiendo ventanas y haciendo caer gente a 400 km de distancia.

 Vídeo promocional del evento

Este día se celebran centenares de eventos en todo el planeta sobre asteroides para acercar a todos estos objetos tan increíbles y a la vez peligrosos para la vida en la Tierra, podéis consultar los diferentes eventos en la página:

Asteroid Day, así como firmar una petición en la que se pide:

  • Emplear tecnología disponible para detectar y rastrear asteroides cercanos a la Tierra que amenazan a las poblaciones humanas a través de los gobiernos y las organizaciones privadas y filantrópicas.
  • El (100X) para pedir la aceleración del descubrimiento y seguimiento de asteroides cercanos a la Tierra a 100.000 por año en los próximos diez años.
  • Adopción Global del Día del Asteroide, para aumentar la conciencia de la amenaza de asteroides y nuestros esfuerzos para prevenir los impactos, el 30 de junio cada año

Para saber más sobre asteroides:

Cómo se forma un asteroide

Asteroides peligrosos para la Tierra

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La Luna: La Cuenca Imbrium

Hace unos 3,8 millones de años, un asteroide de más de 240 km de diámetro, chocó contra la Luna y creó la cuenca Imbrium. Esta nueva estimación del tamaño del asteroide, publicado en la revista Nature, sugiere un impactador  lo suficientemente grande como para ser clasificado como un protoplaneta.
Estos nuevos resultados ayudan a explicar algunas de las características geológicas desconcertantes que rodean la cuenca Imbrium.
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La cuenca Imbrium, vista desde la Tierra como una mancha oscura en el cuadrante noroeste de la cara de la Luna, mide alrededor de 1200 km de diámetro. La cuenca está rodeada de surcos y hendiduras, lo suficientemente grandes como para ser vistas incluso con pequeños telescopios desde la Tierra. Estas características, conocidas como la escultura Imbrium, irradian hacia fuera del centro de la cuenca como los típicos radios de una rueda, pero se concentran en el lado sureste de la cuenca. Eso sugiere que el impactador viajó desde el noroeste, impactando en un ángulo oblicuo en lugar de recto.
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Los fragmentos del impacto habrían sembrado la antigua superficie de la Luna, convirtiéndose poco a poco en una mezcla de la tierra nativa y rocas. Esto podría ayudar a explicar por qué las muestras tomadas en las misiones Apolo tenían un alto contenido en tales meteoritos, sobretodo las traídas por la misión Apolo 16, que aterrizó cerca del punto de  impacto en Imbrium.
Para saber más:
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Lluvias de estrellas fugaces en 2016

Observar estrellas fugaces es uno de los espectáculos más bonitos que nos puede dar mirar al firmamento, sin necesidad de telescopio podemos ver decenas de trazos brillantes en el cielo provenientes de asteroides y cometas, es como observar un trazo luminoso de la historia de nuestro sistema solar. En 2016 tenemos varias lluvias periódicas de estrellas fugaces, algunas muy importantes y conocidas y otras no tanto, hablaremos un poco de estas lluvias que todos los años podemos disfrutar.

Lluvias de meteoros en 2016               Calendario de las lluvias más importantes para 2016

Las lluvias más espectaculares del año, por su alta actividad, son las quadrántidas (enero), perseidas (agosto) y gemínidas (diciembre).

Las circunstancias de luna para estos fuertes picos de actividad meteórica anuales son muy diferentes, luna en cuarto menguante en las Cuadrántidas,  Luna en cuarto creciente para las Perseidas que probablemente y sí la meteorología nos lo permite será la más activa del año con cerca de 150 meteros/hora en el día del máximo, y Luna llena para la lluvia de las Gemínidas  con lo que afectará bastante a la observación. La Luna llena afectará también a las Líridas y habrá una considerable interferencia de luz de la luna cerca de los máximos de las Oriónidas y las Leónidas. Mucho mejores condiciones nos encontraremos para las Eta Aquaridas y para los Úrsidas.

Para observar estrellas fugaces no hace falta telescopio, son observaciones visuales, simplemente hay que buscar un lugar alejado de la contaminación lumínica, tener ropa de abrigo, ponernos cómodos y con un poco de paciencia esperar que ocurra el fenómeno. Los aficionados a la astronomía hacen un papel muy importante en el reporte de observaciones de estrellas fugaces, sus observaciones pueden ser utilizadas para estudiar las diversas lluvias de meteoros, podéis contribuir con vuestras observaciones enviándolas a SOMYCE (Sociedad de observadores de meteoros y Cometas), o a IMO (International meteor organization).

Más información:

-Lluvias anuales de meteoros, explicación de las lluvias:

http://www.somyce.org/index.php/sci-meteorica/lluvias-anuales-mas-importantes

-Introducción a la Ciencia Meteórica:

http://www.somyce.org/index.php/sci-meteorica

-SOCIEDAD DE OBSERVADORES DE METEOROS Y COMETAS DE ESPAÑA: SOMYCE

-Manual de Observaciones visuales de meteoros editado por SOMYCE: http://www.somyce.org/index.php/comisiones-de-observacion/observaciones-visuales/guia-visual

meteorsCalendario completo de lluvias de meteoros 2016 (en inglés):  http://imo.net/files/data/calendar/cal2016.pdf

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¿Vida en Marte?: Meteorito ALH84001

Tras encontrar agua líquida en Marte se nos plantea la pregunta de sí podría existir vida en el planeta rojo, la existencia de un pequeño ciclo hidrológico puede favorecer el desarrollo de la vida, sobretodo vida microscópica. De momento no se ha encontrado esa vida, pero seguramente el próximo gran anuncio de NASA, en unos años sea seguramente la existencia de vida en Marte.

Pero ya se ha observado la posibilidad de esa vida en el planeta rojo, de hecho se encontró un meteorito proveniente del planeta Marte en el que parecía haber indicios de vida: El meteorito ALH84001.

meteoritpoMeteorito ALH84001 procedente de Marte, pesó 1.9 kg y se recogió en la Antártida, se cree que impacto en la Tierra hace 14.000 años.

 En 1996 la NASA anunció el hallazgo de posible vida fósil en un meteorito marciano, este fue recogido en el año 1984 en la Antártida, tras analizarlo descubrieron que los gases que encerraba la roca coincidían con los determinados por el robot Viking en los años 70 en su análisis de la atmósfera marciana. Mostraba además un origen volcánico y con una antigüedad de 4500 millones de años, además contiene vetas de carbonatos como la calcita, que lo atraviesan y que han precipitado en su interior por la infiltración de agua.

vida en marte

Imagen microscópica del interior del meteorito ALH84001, donde se pueden observar las posibles bacterias fosilizadas.

La presencia de carbonatos en el meteorito podrían estar asociados a actividad biológica: moléculas orgánicas, cuerpos en formas bacilares (imagen) y granos minerales de magnetita. Pero hay muchas explicaciones alternativas a la actividad biológica con lo que el meteorito sigue siendo un misterio.

Para saber más:

Análisis del meteorito ALH84001 

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Cómo capturar micrometeoritos

Esta actividad que os voy a explicar se trata de un método muy sencillo para intentar “cazar micrometeoritos“.

Antes tenéis que saber una curiosidad: sobre la Tierra se depositan a lo largo del día más de 100 toneladas de material extraterrestres, la mayor parte son: micrometeoritos, meteoritos (se le llama meteorito cuando llega al suelo), restos de cometas, restos de asteroides o polvo interplanetario. Los micrometeoritos y el polvo interplanetario (que es muy muy pequeño) quedan en suspensión en las capas altas de la atmósfera y poco a poco se van depositando en el suelo. Pero… hay un método para capturarlos. Atentos 😉

– Un día de lluvia, en lugares alejados de ciudades, recoger el agua de lluvia en un recipiente de plástico limpio y seco, pedirle a algún adulto que deje el recipiente mientras está lloviendo en la terraza, balcón… donde se pueda llenar con facilidad. (Cuidado con mojaros no quiero que os constipéis,y nada de salir sí es una tormenta con muchos rayos es peligroso, 😉 ). 

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Es preferible el agua de lluvia de lugares alejados de ciudades porque en las ciudades puede recogerse muchos restos de la contaminación, por eso cuanto más alejados estemos mejor y más fiable será capturar algún micrometeorito. Podéis hacer el experimento en pueblos, chalets, zonas alejadas de la Industria y del tráfico rodado (coches). Es una buena oportunidad para visitar (o invitaros) a algún familiar que esté en esas zonas y de paso hacéis el experimento…

Una vez lleno el recipiente lo recogéis, y dejáis reposar el agua de lluvia durante 48h, para que los posibles micrometeoritos vayan depositándose en el fondo. Os preguntareis por qué en el agua de lluvia hay micrometeoritos, pues porque el agua cuando se forma en la nube usa ese polvillo como núcleo de condensación alrededor del cual se forma la gota, así de sencillo, por eso muchas veces se dice popularmente que después de una tormenta se ha limpiado la atmósfera.

Después de estas 48 h vaciar el recipiente poco a poco y sin remover el líquido, hasta que quede una fina capa de líquido en el fondo. Este líquido que ha dejado hay que dejarlo unos días hasta que se evapore.

Cuando se evapore observareis en el fondo del recipiente algunas partículas, pues alguna de ellas es un micrometeorito. Podéis intentar recogerlas y observarlas con un microscopio o lupa.

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Y sí pasáis un imán sobre ellas y se quedan pegadas habréis capturado un micrometeorito metálico, que suelen ser los más espectaculares al microscopio. Y os aviso… son muy muy pequeños. Sí no tenéis suerte, no pasa nada lo volvéis a intentar otro día de lluvia, y sí podéis me contáis por aquí el resultado.

Meteoritos: Los viajeros del sistema solar

Esta entrada participó en 2014 en la Edición IX del Carnaval de Geología cuyo blog anfitrión fue MasScience

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A lo largo de la historia de la humanidad ha habido miles de impactos de meteoritos, produciendo impresionantes cráteres, alguno de estos cráteres aún perduran en la actualidad otros han desaparecido por la erosión, la atmósfera juega un papel importante para borrar las huellas de meteoritos y para evitar que muchos alcancen el suelo, podemos ver en otros planetas sin atmósfera o con una atmósfera muy ligera como están poblados de cráteres como es el caso de mercurio o del planeta Marte.

    Pero en el la Tierra podemos ver algún cráter, por ejemplo el cráter Barrenguer de Arizona (EEUU), ocasionado por un meteorito hace unos 50.000 años, meteorito de unos 50 m de largo y que con una velocidad estimada de impacto de 12 km/s provocó un enorme cráter de 1,2 km de diámetro y 170 m de profundidad. Otros meteoritos también fueron la causa de la extinción de los dinosaurios del cretácico terciario debido a la caída de dos trozos de cometa en diversos puntos de la Tierra que provocaron un cambio climático y la consiguiente extinción paulatina de los dinosaurios.

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Teorías recientes sobre la aparición de la vida en la Tierra dicen que pudo venir del espacio, es lo que se llama la teoría de la Panspermia, en las etapas de formación de la Tierra hubo un gran bombardeo de meteoritos y las colisiones en el Sistema Solar eran continuas, pudo ser que meteoritos impactaran en planetas como Marte y pudieran arrancarle material que vagara errante por el sistema solar hasta impactar en la Tierra, en esas épocas, y según estudios recientes, en Marte había océanos y quizá vida microscópica, puede que seres microscópicos provenientes de Marte llegaran a la Tierra en forma de esporas y cultivaran la Tierra en la “sopa primordial”, con lo que los marcianos seriamos nosotros…(como dice el profesor Fernando Ballesteros en su libro “Astrobiología, un  puente entre el Big Bang y la vida”), bueno son teorías pero lo cierto es que esto explicaría la aparición tan temprana de la vida en la Tierra, además a la Tierra ya han llegado meteoritos procedentes de Marte e incluso de la Luna con lo que no sería del todo descabellada  esta teoría. Seguir leyendo Meteoritos: Los viajeros del sistema solar

Cómo capturar micrometeoritos

Esta actividad que os voy a explicar va dirigida a los más peques de la casa, o a los mayores interesados en descubrir algo… en fin es una actividad para tod@s 🙂

Se trata de un método muy sencillo para intentar “cazar micrometeoritos“.

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Antes tenéis que saber una curiosidad: sobre la Tierra se depositan a lo largo del día más de 100 toneladas de material extraterrestre, la mayor parte son micrometeoritos, meteoritos (se le llama meteorito cuando llega al suelo), restos de cometas, restos de asteroides o polvo interplanetario. Seguir leyendo Cómo capturar micrometeoritos

Lluvias de estrellas fugaces en 2015

Observar estrellas fugaces es uno de los espectáculos más preciosos que nos puede dar la naturaleza, sin necesidad de telescopio podemos ver decenas de trazos brillantes en el cielo provenientes de asteroides y cometas, es como observar un trazo luminoso de la historia de nuestro sistema solar. En este año 2015 tenemos varias lluvias periódicas de estrellas fugaces algunas muy importantes y conocidas y otras no tanto, hablaremos un poco de estas lluvias que todos los años podemos disfrutar.

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Calendario de las lluvias más importantes para 2015

Las lluvias más espectaculares del año, por su alta actividad, son las quadrántidas, perseidas y gemínidas. El mes de julio es interesante por la cantidad de lluvias activas que tenemos, como son las delta acuáridas o las capricornidas que siempre suelen dar meteoros espectaculares, aunque la fase de la Luna no es favorable, pero suelen ser meteoros muy brillantes.

La lluvia que mejor veremos este año serán las perseidas (agosto) ya que la fase de la Luna es favorable y observaremos bastantes estrellas fugaces el día del máximo (12/13 de agosto). Suelen aparecer muchas más estrellas fugaces a partir de las 3 de la mañana hasta el amanecer. Aunque antes de esa hora observaremos cierta actividad. Suelen ser meteoros blanco amarillentos y con estela.

*Manual para su observación: 

http://www.somyce.org/perseidas/SOMYCE-Perseidas-2015.pdf

Perseidas_2015

Lluvia de las Perseidas la noche del 12/13 de agosto. Conforme avance la noche observaremos más estrellas fugaces porque la constelación ascenderá en el cielo y podremos verlas en todas las direcciones. Es recomendable para ver muchas más estrellas fugaces no estar observando hacia el punto radiante todo el tiempo, pues solo veremos los de trazo corto que aparecen cerca del punto radiante, habría que mirar en puntos alejados del radiante por ejemplo mirar hacia el Este o el Norte, la constelación asciende por el Noreste.

Perseids

Imagen de una Perseida, Gene Blevins/REUTERS

En los siguientes meses y cara al otoño hay lluvia imprevisibles, como las leónidas, las oriónidas o las dracónidas que siempre nos pueden dar una sorpresa y presentar alta actividad.

Y para finalizar el año, una gran lluvia de estrellas fugaces, las Gemínidas cuyo máximo será la noche del 14 de diciembre y con una THZ de 120 meteoros por hora, hará frío pero valdrá la pena observar el espectaculo.

Para observar estrellas fugaces no hace falta telescopio, son observaciones visuales, simplemente hay que buscar un lugar alejado de la contaminación lumínica, tener ropa de abrigo, ponernos cómodos y con un poco de paciencia esperar que ocurra el fenómeno. Los aficionados a la astronomía hacen un papel muy importante en el reporte de observaciones de estrellas fugaces, sus observaciones pueden ser utilizadas para estudiar las diversas lluvias de meteoros, podéis contribuir con vuestras observaciones enviándolas a SOMYCE (Sociedad de observadores de meteoros y Cometas), o a IMO (International meteor organization).

Más información:

Lluvias de estrellas fugaces en 2016

Lluvias anuales de meteoros, explicación de las lluvias:

http://www.somyce.org/index.php/sci-meteorica/lluvias-anuales-mas-importantes

Introducción a la Ciencia Meteórica:

http://www.somyce.org/index.php/sci-meteorica

SOCIEDAD DE OBSERVADORES DE METEOROS Y COMETAS DE ESPAÑA: SOMYCE

Manual de Observaciones visuales de meteoros editado por SOMYCE: http://www.somyce.org/index.php/comisiones-de-observacion/observaciones-visuales/guia-visual

Calendario completo de lluvias de meteoros 2015 (en inglés):  http://imo.net/files/data/calendar/cal2015.pdf

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Meteroides, meteoros y meteoritos ¿Qué son?

Un meteoroide es un cuerpo menor cuyo tamaño está comprendido entre 100 mm y 50m, esta definición puede variar pero es el utilizado por la Royal Astronomical Society. Los meteoroides como el polvo interplanetario, proceden de los desperdicios de la formación del Sistema Solar, de las colisiones de cuerpos, y de eyecciones de cometas.  Suelen ser de tipo condrito (rocoso), acondrito (parecido a rocas ígneas) o metálico. Estos se mueven en órbitas alrededor del sol, y como se ha dicho en su mayoría provienen de eyecciones de cometas o de colisiones de cuerpos celestes. Estos se hayan concentrados en el plano de la eclíptica, disminuyendo su número conforme nos acercamos al Sol y conforme nos acercamos a Júpiter, ya que ambos astros capturan gravitacionalmente la mayoría de los meteoroides. Los meteoroides asociados a cometas o asteroides se convierten en meteoros cuando interceptan la Tierra.

meteoritos

    Un meteoro es el fenómeno luminoso que se produce cuando el meteoroide choca contra la atmósfera terrestre y por fricción con esta se pone incandescente, popularmente se les denomina estrellas fugaces.

     Esta interacción ocurre en la Termosfera a una altura entre 80 y 120km, la velocidad de entrada varía desde los 11 km/s para los meteoros más lentos hasta los 80km/s para los más rápidos. Las partículas atmosféricas chocan contra la superficie del meteoroide aumentando su temperatura, este proceso aumenta conforme se disminuye la altura, cuando el meteoroide alcanza una determinada temperatura comienza el proceso de ablación. Es decir el calor producido por el rozamiento es suficiente para sublimar los átomos y las moléculas del meteoroide. En esta etapa la pérdida de masa es rápida, esta pérdida de masa ocurre de varias formas, la más importante es la separación de átomos y moléculas individuales del meteoroide.

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Aunque hay otros procesos de pérdida de masa como chispas sólidas expedidas desde la superficie del meteoroide o fragmentos que se separan por la presión. El destello luminoso no es causado por la masa del meteoroide sino por su alta energía cinética. Interacciona a una altura de 120 km y pueden llegar en su recorrido hasta los 25 km del nivel del suelo según sea su tamaño y velocidad, a esa altura final ya han perdido toda su energía y velocidad inicial.  Cuando la mayor parte de la masa se ha consumido, el meteoro deja de verse. En el caso de meteoroides muy pequeños, la ablación es tan fuerte que se evapora todo el material. En los cuerpos más grandes al disminuir su velocidad queda una masa residual que termina por alcanzar la superficie terrestre en forma de micrometeoritos tras varios minutos de vuelo sin luz.

    Los meteoros están asociados a cometas y asteroides, estos cometas y asteroides siguen órbitas alrededor del sol, entonces los restos de estos cuerpos (los Meteoroides) estarán a lo largo de la misma órbita que el cuerpo del que ha sido eyectado. Por tanto podemos conocer de qué cuerpo menor proviene el meteoro sólo con determinar su órbita.

     Así a lo largo del año podemos ver diversas lluvias de meteoros como es el caso de las Perseidas de Agosto (asociada al cometa 109P/Swift-Tuttle) o de las Leónidas de Noviembre (asociada al cometa Tempel-Tuttle). Estas lluvias se presentan en periodos temporales según la época del año, como hemos dicho las perseidas se presentan en agosto, concretamente del 25 de julio hasta el 27 de agosto, con un día de máximo de apariciones de meteoros que se suele presentarse la noche del 12 al 13 de agosto. Este día es cuando la tierra intercepta una mayor densidad de partículas en su órbita y es cuando se pueden observar más estrellas fugaces. Al número máximo de meteoros por hora se le denomina THZ (Tasa cenital máxima) cuyo valor es el número de meteoros que se observarían si el radiante estuviera en culminación y con una atmósfera estable y limpia. La THZ de las perseidas suele estar en 80 meteoros/hora. Si se produce el paso de su cometa asociado, en los siguientes años se verá incrementado el número de meteoros observables pues habrá repoblado su órbita de nuevos meteoroides.

Captura                          THZ de las Leónidas de 1998-fuente NASA

Un fenómeno muy interesante son las tormentas de meteoros, normalmente en el tubo meteórico (se denomina tubo meteorico a la órbita donde están distribuidos los meteoroides) las partículas meteóricas se distribuyen en filamentos, lo que provoca que existan diversas zonas de más densidad que otras que cada cierto tiempo  la Tierra llega a interceptar. Cuando esto ocurre se produce una auténtica tormenta de miles de estrellas fugaces, como fue el caso de las Leónidas de 1998, cuando en un minuto se podían contar hasta 60 meteoros, lo que daba una THZ de unos 3600 meteoros por hora.

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Cuando estas tormentas ocurren provocan  mucho entusiasmo a los aficionados de las astronomía por el espectáculo tan bello que supone su observación, pero para las agencias espaciales a veces puede ser un problema. La Nasa en varias ocasiones ha tenido que corregir la órbita de algún satélite para que intercepte el menor número de estos meteoroides, pues aunque son pequeños su alta velocidad orbital puede provocar daños en los sensores de los satélites artificiales.

    Los meteoroides que pertenecen a un determinado tubo meteórico tienen aproximadamente los mismos elementos orbitales. Todos ellos se mueven siguiendo direcciones paralelas, por tanto podemos definir la dirección de un radiante de una lluvia de meteoros como la tangente a la órbita de los meteoroides en el punto donde la tierra la corta. Entonces cuando diversos meteoros provenientes de la misma orbita interaccionan con la atmosfera parece como si provinieran de un mismo punto en el cielo, es decir si el trazo que dejan en la bóveda celeste lo trasladamos hacia atrás, para varios meteoros, parece como si partieran de un mismo punto.

  Es un fenómeno parecido al que se produce cuando se va circulando por un túnel, con farolas a lo largo del recorrido, y hay una sensación de que todas estas luces parecen venir del final del túnel.  A ese punto de salida de meteoros se le denomina radiante, y se le pone el nombre de la constelación en la que parecen provenir los meteoros. Este radiante varía de posición en la bóveda celeste a lo largo del tiempo debido al movimiento de la Tierra alrededor del Sol.

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Leónidas de Noviembre- Movimiento del radiante (del 14-11 al 21-11), y trazos de meteoros del día 14 de Noviembre-imagen del autor

    Los meteoros según su tamaño y composición pueden presentar un determinado brillo o color. El brillo se mide por comparación con la magnitud estelar de las estrellas, así pueden tomar valores de magnitud aparente comprendidos entre la 6-7 para los más débiles hasta magnitudes negativas para los más brillantes. Si un meteoro presenta una magnitud a partir -2 se le denomina bólido, y si llega a magnitud de -16 (brillo del Sol) se le llama superbólido. Los meteoros en su paso por la atmósfera producen diversos fenómenos como estelas, fragmentaciones, explosiones, y en algunos casos incluso ruido (sobre todo en bólidos).

De las observaciones de meteoros podemos obtener multitud de informaciones científicas:

-A partir de imágenes CCD se puede obtener el registro de los trazos luminosos que realiza un meteoro. Sí este es observado desde dos lugares diferentes, y sabiendo  la velocidad del meteoro,  se pueden realizar análisis astrométricos de la trayectoria del meteoro entre las estrellas. Con esto obtendríamos, a partir de la velocidad geocéntrica, la órbita que seguía la partícula alrededor del sol.

-Mediante espectroscopía se puede conocer los principales elementos químicos del meteoroide a partir de la luz que desprende en su incandescencia. Calculada la distancia al observador se pueden obtener las abundancias relativas entre los diferentes componentes, con lo que se puede clasificar el meteoroide como condrito, acondrito o metálico.

-De la información orbital extraída del meteoroide se puede analizar la evolución temporal de esa partícula en el sistema solar, y llegar a conocer el cuerpo del que se desprendió.

 Sí el meteoroide es lo suficientemente grande como para alcanzar  la superficie terrestre se le denomina meteorito. A lo largo de la historia de la humanidad ha habido miles de impactos de meteoritos, produciendo impresionantes cráteres. Alguno de estos cráteres aún perduran en la actualidad y otros han desaparecido por la acción de la erosión. La atmósfera juega un papel importante para borrar las huellas de los meteoritos y para evitar que muchos alcancen el suelo. Podemos ver en otros planetas sin atmósfera o con una atmósfera muy ligera como están poblados de cráteres, como es el caso de mercurio o del planeta Marte.

Pero en la Tierra aun podemos ver algunos cráteres, por ejemplo el cráter Barrenguer de Arizona (EEUU), impacto producido hace unos 50.000 años. Se estima que fue producido por un meteorito de unos 50 m de largo y que con una velocidad estimada de impacto de 12 km/s provocó un enorme cráter de 1,2 km de diámetro y 170 m de profundidad.

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Otros meteoritos caídos en la Tierra provocaron grandes extinciones, como es el caso de  los dinosaurios del cretácico terciario que debido a la caída de dos trozos de cometa provocaron un cambio climático y la consiguiente extinción paulatina de los dinosaurios. Teorías recientes sobre la aparición de la vida en la Tierra dicen que pudo venir del espacio, es lo que se llama la teoría de la Panspermia. En las etapas de formación de la Tierra hubo un gran bombardeo de meteoritos y las colisiones en el sistema solar eran continuas, pudo ser que meteoritos impactaran en planetas como Marte y pudieran arrancarle material que vagara errante por el sistema solar hasta impactar en la Tierra.

En esas épocas, y según estudios recientes[1], en Marte había océanos y quizá vida microscópica, puede que seres microscópicos provenientes de Marte llegaran a la Tierra en forma de esporas y cultivaran la Tierra en la “sopa primordial”. Con lo que como comenta el autor Fernando Ballesteros en su libro “Astrobiología, un puente entre el Big Bang y la vida” los marcianos seriamos nosotros…. Realmente son teorías pero lo cierto es que esto explicaría la aparición tan temprana de la vida en la Tierra.

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 Un vasto océano cubrió probablemente un tercio de la superficie de Marte hace unos 3.500 millones de años, cortesía NASA.

[1] Huellas de Océanos en Marte: El hallazgo se ha hecho gracias al análisis de una serie de imágenes tomadas por el Experimento Científico de Imágenes de Alta Resolución (HiRise) del Orbitador de Reconocimiento de Marte (MRO).El director de la investigación científica del programa de exploración a Marte de la NASA, Michael Meyer hizo el anuncio junto con el profesor Alfred McEwen de la Universidad de Arizona, en 2006.

Para saber más:

SOMYCE: Sociedad de Observadores de Meteoros y Cometas de España.

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