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La estrella Betelgeuse y su "próxima" explosión en forma de supernova

Una de las estrellas de la constelación de Orión más interesante, bonita y observada es la famosa estrella supergigante roja Betelgeuse. Y en estos tiempos está de actualidad ya que últimamente está bajando su brillo considerablemente con lo que algunos astrofísicos dicen que puede estar apunto de explotar como supernova, puede ocurrir mañana o en unos miles o millones de años. La incertidumbre es total, lo único claro es esa bajada de brillo muy evidente pero ya observada en otras ocasiones sin mayores consecuencias, lo único extraño en que este caso la caída es más profunda que en años anteriores, lo cual inquieta y mucho a todo el mundo de la astrofísica, ¿estaremos a punto de observar una supernova?.

Estrella Beltegeuse. Créditos: NASA/ESA

Hablemos un poco de esta preciosa estrella de la constelación de Orión. Betelgeuse es tan enorme (su tamaño se extendería más allá de la órbita de Júpiter si se colocara en la posición del sol en el sistema solar) que varios telescopios han capturado imágenes de la estrella y la han visto arrojando masa. Comenzando en 1993 y continuando durante al menos 15 años, su radio se redujo en un 15 por ciento, una cantidad muy grande durante tan poco tiempo. La estrella en sí es muy variable, variando el brillo de entre 0.4 hasta la magnitud de 1.4 ya que va variando de tamaño con el tiempo.

Ubicación de Betelgeuse en la constelación de Orión.

Se encuentra a unos 640 años luz de nuestro sistema solar y es como hemos dicho enorme, tiene unas 15 masas solares y un diámetro de 1600 millones de km. Es una estrella supergigante roja ya próxima a su fin y con una temperatura en su superficie de unos 3500 ºC, ya que conforme se expande pierde temperatura (algo así le ocurrirá al Sol dentro de unos 1000 millones de años). Su futuro es la explosión en forma de supernova, lo cual sería un evento impresionante visto desde la Tierra.

Pero, ¿Qué es una supernova?

Algunos de los eventos más espectaculares y dramáticos en el Cosmos ocurren cuando ciertos tipos de estrellas mueren y explotan catastróficamente en el proceso. A esas enormes explosiones se las denomina supernovas.

Se trata normalmente de una estrella masiva que agota su combustible al final de su vida, se vuelve dinámicamente muy inestable e incapaz de soportar su volumen, se derrumba hacia adentro y luego explota violentamente.

El resultado es un objeto intensamente brillante en el cielo que puede rivalizar con la luz de una galaxia entera.

SUPERNOVAS VISTAS DESDE LA TIERRA: Las supernovas producidas en nuestra galaxia fueron observadas en el pasado por astrónomos chinos, europeos y árabes. Hay registros muy precisos de astrónomos chinos, en los que relatan la observación de una supernova en el año 185 dC, la que hoy conocemos como SN 185 (SN significa supernova y 185 es el año de la explosión). En 1006, los chinos y astrónomos árabes observaron una supernova muy brillante la llamada SN 1006. En el año 1054, se observó otra supernova  esta vez de enorme brillo que pudo verse durante el día durante muchos meses. Se trataba de la llamada SN 1054, conocida como la Nebulosa del Cangrejo. Las dos últimas supernovas observadas en nuestra galaxia fueron observadas por astrónomos europeos en 1572 y 1604, se trataba de SN 1572 y SN 1604, estas supernovas pudieron apreciarse a simple vista. SN 1572 fue observada por el Tycho Brahe en la constelación de Casiopea y SN 1604 fue observada por el gran físico Johannes Kepler.

  Nebulosa del Cangrejo (Imagen NASA)

 Observar una supernova es el gran sueño de un astrónomo, es un evento espectacular pero sí ocurriera en alguna estrella cercana como Betelgeuse sería un evento realmente impresionante.

Para saber más:

Estrella Betelgeuse

Estrellas Enanas naranjas: estrellas que ayudan a la vida en los planetas

Para poder encontrar posibilidad de vida en otros planetas un paso muy importante es buscar estrellas que ayuden a que se desarrolle la vida en sus sistemas planetarios a lo largo de mucho tiempo. Podríamos fijarnos para saber esto en nuestra estrella pero realmente no es del todo cierot de que estrellas parecidas al Sol sean buenas candidatas para ayudar al desarrollo de la vida, es decir desarrollar sistemas complejos en la escala de los tiempos.

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Las estrellas como nuestro Sol representan tan solo alrededor del 10% de la población total de estrellas de la Vía Láctea. Además, en su vida como estrella son de relativamente de corta duración. Nuestro Sol está a la mitad de su vida, que está estimada en unos 10 mil millones de años, actualmente tiene 4600 millones de años.

Además los organismos complejos surgieron en la Tierra hace tan solo 500 millones de años. Y nuestra forma y desarrollo como humanos está presente en la Tierra desde tan solo unos pocos 200.000 años, o sea casi nada en la escala de tiempo cósmico.

La Tierra se volverá inhabitable, para formas de vida superiores, en poco más de mil millones de años, a medida que el Sol se caliente y deseque nuestro planeta, con lo que el futuro de los humanos es corto debido a la propia vida y desarrollo del Sol, ya que poco a poco irá creciendo y calentándose hasta formar una estrella gigante que explotará y creará una nebulosa. Podéis verlo más detallado en el futuro del Sol y de la Tierra, una entrada que tenemos en el blog.

Debido a esto habría que buscar estrellas un poco más frías que nuestro Sol y que vivan unas cuantas decenas de miles de millones de años más, esto cumplen las llamadas enanas naranjas, que se consideran los mejores lugares para el desarrollo de una vida avanzada ya que tienen una vida mucho más larga, con lo que da tiempo a que se desarrolle la vida de forma más completa y duradera.

Estas estrellas pueden estar activas durante decenas de miles de millones de años. Esto abre mucho más tiempo para la evolución biológica y llegar a una infinidad formas de vida mucho más complejas que las actuales. Y, por cada estrella como nuestro Sol, hay tres veces más enanas naranjas en la Vía Láctea, con lo que hay tres veces más posibilidades de vida desarrollada en zonas donde se mantiene su estrella sin mucha actividad peligrosa durante muchos miles de años, siempre y cuando también esos planetas estén en la llamada zona de habitabilidad de los sistemas estelares.

En la imagen podemos ver diversos tipos de estrellas. Créditos Ilustración: NASA, ESA y Z. Levy (STScI).

El único tipo de estrella que es más abundante en la galaxia son las enanas rojas. Pero estas son pequeñas muy peligrosas. Son tan magnéticamente activas que bombean 500 veces más radiación en forma de rayos X y luz ultravioleta que nuestro Sol. Los planetas alrededor de estas estrellas reciben un autentico bombardeo, con lo que no serían un buen lugar para organismos como nosotros u otros complejos basados en la química tal y como la conocemos aquí.

Es por eso que las enanas naranjas son las llamadas “estrellas de Ricitos de Oro“, ya que no como hemos visto son ni demasiado calientes, ni demasiado frías y, sobre todo, no demasiado peligrosas e impredecibles para albergar planetas donde la vida se pueda desarrollas en la enorme escala de los tiempos.

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Para saber más:

Tipos de estrellas

La zona de habitabilidad en sistemas planetarios

El Universo es un lugar maravilloso

Fuimos creciendo despacio con mucha ilusión y ganas de divulgar una de las ciencias más bonitas y maravillosa del Cosmos: La astronomía. Desde la creación del blog una tarde de un 4 de junio de 2014, se han creado miles de entradas y se ha recorrido medio planeta, llegando a miles de personas interesadas en el Universo. Nuestra satisfacción es que haya un granito de arena en el universo de internet en el que Universo Blog haya llegado a alguien interesado en saber un poco más de la astronomía.

Créditos: Sergio Díaz Martínez (te quiero hermano  )

Nuestro entusiasmo se basa en explicar este mundo lo más fácil posible porque el universo en su inmensidad nos encoje el corazón pero nos ilumina con sus noches llenas de miles de estrellas y esa sensación es la que Universo Blog quiere transmitir.

Os dejamos las entradas más vistas de nuestro Blog, y os agradecemos de todo corazón que sigáis nuestro espacio astronómico. 

Los nombres de las Fases de la Luna
Las constelaciones
Los Cometas: Definición y clasificaciones
Cómo saber el cielo que había en el día y hora de tu nacimiento
La distancia a la Tierra en minutos luz y horas luz de los objetos del SistemaSolar
Telescopios: Tipos, parámetros y uso
El Planeta Marte
Historia del Telescopio

Ahora me voy a coger unos días de vacaciones porque mi estrella y yo nos casamos :), de miles de millones de galaxias, miles y miles de estrellas, aún más planetas he tenido la suerte de que en un trocito de tiempo muy cortito de la edad de Universo, conocer a una de las personas más brillantes y maravillosas del COSMOS.

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Así que volveremos con mucha energía pues el Universo es maravilloso.

Impresionante imagen de una región de nacimiento de estrellas

El telescopio espacial Hubble ha tomado esta impresionante imagen de una región de nacimiento de estrellas en una galaxia vecina. Puede verse una tremenda panorámica de gas brillante, nubes de polvo oscuro y estrellas jóvenes y calientes. 

Crédito de imagen: NASA / ESA y el Hubble Heritage Team (AURA / STScI / HEIC)

La región de formación estelar, llamada N11B, se encuentra en la preciosa Gran Nube de Magallanes, que está ubicada a tan solo 160.000 años luz de la Tierra.  La Gran Nube de Magallanes se encuentra en la Constelación de Dorado y está salpicada de varias regiones de formación de estrellas. N11B es una pequeña región dentro de un área más grande de formación estelar llamada N11, esta es la segunda región más grande de formación estelar de nuestra galaxia vecina. Solo es superado en tamaño y actividad por “el rey de los viveros estelares“, 30 Doradus, ubicado en el lado opuesto de la Gran nube de Magallanes. 

30 Doradus o NGC 2070 tiene también el curioso nombre de nebulosa de la tarántula por los característicos filamentos y huecos que hacen la forma de una especie de tela de araña.

tarántula nebula
La Nebulosa de la Tarántula, créditos: NASA/JPL-Caltech/B. Brandl (Cornell & University of Leiden)

En el corazón de la nebulosa hay un grupo compacto de estrellas, conocido como R136, que contiene estrellas muy masivas y jóvenes. Las más brillantes de estas estrellas supergigantes azules son hasta 100 veces más masiva que nuestro Sol, y son por lo menos 100.000 veces más luminosas. Estas estrellas agotaran su combustible nuclear en unos pocos millones de años.

Se encuentra a 170.000 años luz de nosotros y es un objeto muy luminoso, visible como un punto brillante a simple vista, pero con telescopios revela estas estructuras filamentosas tan espectaculares. En la gran nube de Magallanes hay como veis objetos astronómicos impresionantes.

El colorido cielo junto a las estrellas Antares y Rho Ophiuchi

En la bella imagen que podemos ver a continuación podemos ver a las estrellas Antares y a Rho Ophiuchi rodeadas de polvo muy colorido y precioso. Ahora os explicamos a que se deben esos maravillosos colores.

Crédito de la imagen: David McGarvey ⠀ 

Los colores resultan de una mezcla de objetos y procesos muy diversos. El polvo fino iluminado desde el frente por la luz de las estrellas produce nebulosas de reflexión en color azul. Las nubes gaseosas cuyos átomos son excitados por la luz estelar ultravioleta producen nebulosas de emisión rojizas. Las nubes de polvo retroiluminadas bloquean la luz de las estrellas y aparecen oscuras.

Antares es fácilmente visible a simple vista en el corazón de la constelación de Escorpio, dada su color rojizo, de hecho también se la llama “el rival de Marte” por su parecido en color. Es una estrella roja enorme y relativamente fría que está en las últimas etapas de su vida estelar y lista para explotar como supernova. Antares tiene ahora una masa de alrededor de 12 veces la masa del Sol y un diámetro de 700 veces nuestra estrella. Esta estrella ilumina las nubes amarillo-rojas en la parte inferior izquierda de la imagen. 

Rho Ophiuchi es una estrella multiple, podemos ver hasta cuatro estrellas muy juntas con pequeños telescopios, esta se encuentra en el centro de la nebulosa azul cerca de la parte superior de la imagen. 

También se puede ver el cúmulo globular M4 a la derecha de Antares. 

Estrellas increíbles: el objeto Thorne – Zytkow

El objeto Thorne-Zytkow (TZO) es una estrella realmente increíble, se trata de una estrella con un núcleo de neutrones degenerados, fruto del choque de una estrella de neutrones contra una gigante roja, el fruto final es la estrella Thorne-Zytkow, en la que en su núcleo se encuentra una estrella de neutrones. Su nombre se debe a unos astrofísicos que hipotizaron su existencia en un artículo de 1977, fueron  Kip Thorne y Anna Żytkow.

Proceso de formación de una estrella Thorne-Zytkow

Los objetos de Thorne-Zytkow son entonces una clase teórica de estrella en la que una estrella de neutrones compacta está rodeada por una envoltura grande y difusa. Se predice que los TZO supergigantes son casi idénticos en apariencia a las estrellas supergigantes rojas (RSG). Las mejores características que se pueden usar en la actualidad para distinguir los TZO de la población general de RSG son el elemento pesado inusualmente fuerte y las líneas de Litio presentes en sus espectros, productos de la envoltura totalmente convectiva de la estrella que une la fotosfera con la región de combustión extraordinariamente caliente en el vecindad del núcleo de la estrella de neutrones. 

Algunas candidatas son por ejemplo la estrella HV 2112 en la gran nube de Magallanes, o por ejemplo la estrella VZSagittarii en la constelación de Sagitario. De momento muy pocas ya que es un objeto realmente raro en la galaxia y teórico- Pero ya hay varios candidatos que podrían serlo.

Para saber más:

Descubrimiento de un objeto candidato Thorne-Zytkow en la Pequeña Nube de Magallanes

La Gran Erupción de una estrella hace 170 años

Esta impresionante imagen es estallido violento producido hace 170 años en la estrella Eta Carinae a 7500 años luz de distancia, en la constelación de Carina.

Créditos: NASA, ESA, N. Smith (Universidad de Arizona) y J. Morse (Instituto BoldlyGo) ⁣ 

Eta Carinae en una estrella super masiva condenada, llamada Eta Carinae. La imagen fue adquirida por el Telescopio Espacial Hubble que puede observar y adquirir imágenes en luz ultravioleta, gracias a esto vemos los gases calientes y en expansión de la estrella brillando en rojo, blanco y azul.

El gran estallido se produjo en la década de 1840, a este evento se le llamó Gran Erupción, de hecho se convirtió en la segunda estrella más brillante visible en el cielo durante más de una década.

Desde entonces la estrella se ha ido desvanecido desde esa impresionante erupción y ahora es muy difícil observarla a simple visible. Pero sin embargo Eta Carinae aún sobrevive y los astrónomos llevan 25 años monitoreando la estrella desde el telescopio espacial Hubble para estudiar su comportamiento.

Para saber más:

Eta Carinae-Hubble

La estrella más brillante del firmamento: Sirio

En la constelación del Can Mayor, también llamada”perro guardián”, nos encontramos a la esplendida estrella blanca Sirio o Sirius ( Sirius del griego abrasador o centelleante), también se la llama, la estrella Perro. Sirio figura en muchas leyendas de civilizaciones antiguas y también se la ha usado como referente astronómico, la civilización egipcia basaba su calendario en su desplazamiento anual a lo largo de los cielos. El año comenzaba con la aparición de la estrella Sirio (“Soped” para los antiguos egipcios) en el horizonte, que coincidía con el inicio del período de inundación del río Nilo. Así, el calendario egipcio era de 12 meses de 30 días, divididos en 3 estaciones: “Akhet” (período de inundación), “Peret” (época de siembra) y “Shemou” (tiempo de cosecha), y 5 días más para vacaciones para el culto de los dioses, totalizando así un año de 365 días.

Es la estrella más brillante de la bóveda celeste con una magnitud de -1.44. Os explico que significa esa numeración de brillo.

Para catalogar el brillo de las estrellas se utilizan muchos métodos pero aquí voy a explicar en primer lugar el método más sencillo, el utilizado por el astrónomo Griego Hiparco y el definitivo el del astrónomo Norman Pobson.

Hiparco clasificó las estrellas en categorías, a las que denominó magnitudes. La primera categoría o primera magnitud correspondía a las estrellas más brillantes y que aparecían en cuanto se ponía el Sol. Las estrellas que eran aproximadamente la mitad de brillantes las denominó de segunda magnitud, y así sucesivamente hasta las de sexta magnitud, que son las estrellas más débiles a simple vista y eran las que empezaban a desaparecer al amanecer. Entonces su clasificación fue: de 1 a 6 según disminuía el brillo. En el siglo XIX se mejoró esta clasificación, el astrónomo inglés Norman Pobson descubrió que una estrella de 1ª magnitud era 100 veces más brillante que una de la 6ª magnitud. Y que el ojo humano reacciona de forma logarítmica al brillo de la estrella con lo que habría que introducir una formula con logaritmos ya que las medidas de brillo de Hiparco no se correspondían con el brillo aparente de la estrella sino con el logaritmo del brillo.

Por tanto Pobson determinó que:

-La magnitud aparente depende linealmente del logaritmo decimal del brillo. La escala es negativa, o sea, cuanto mayor sea la magnitud, menor sera el brillo. Una diferencia de cinco unidades en magnitud aparente corresponde a una relación entre brillos de 100. Con todo eso se puede escribir la expresión siguiente para la magnitud aparente m:

Captura

Donde es el brillo aparente de la estrella y bel brillo aparente de una estrella tomada como referencia, que establece el origen de la escala y se toma de manera que las medidas coincidan aproximadamente con la clasificación de Hiparco.

En el cielo se toma como referencia la estrella Vega, cuyo brillo aparente es: 0.0, a partir de ahí y en comparación con ella podemos clasificar otras estrellas, por ejemplo:

Estrella polar: 1.97, Arturo: -0.04 o nuestra estrella Sirio: Brillo: -1.46

Y nuestros astros más grandes tienen por tanto un brillo mucho mayor: la Luna llena, -12 ,   El Sol -26.

Ya sabemos que significa el brillo aparente de las estrellas, es ese brillo la estrella más brillante del firmamento es Sirio, pero también tiene algunas curiosidades más. Está cerca de nuestro sistema solar a unos pocos 8,6 años luz ( es la séptima estrella más cercana).

Sirio es una estrella doble, y su compañera es la primera estrella enana blanca conocida. Se la llama entonces Sirio A y Sirio B. la más brillante es una estrella blanca con una temperatura superficial de 10.000 ºC y su estrella compañera Sirio B es una estrella azul enana blanca muy caliente, tiene una temperatura superficial de 25.000 ºC.


Esta imagen es una impresión artística que muestra el sistema binario de estrellas de Sirio A y su compañera azul, Sirio B. La gran estrella blanca azulada Sirio A domina la escena, mientras que Sirio B es la estrella pequeña pero muy caliente y azul enana blanca de la derecha. Las dos estrellas giran una alrededor de la otra cada 50 años. Créditos: NASA, ESA y G. Bacon (STScI)

Las podemos ver ambas en la siguiente imagen adquirida por el telescopio espacial Hubble:

Créditos: NASA , HE Bond y E. Nelan ( Instituto de Ciencia del Telescopio Espacial , Baltimore, Md.); M. Barstow y M. Burleigh (Universidad de Leicester, Reino Unido); y JB Holberg (Universidad de Arizona)

Podemos encontrarla en la constelación de Can Mayor, muy cercana a la constelación de Orión,

Constelación de Can Mayor y posición de la estrella Sirio.

Toda una estrella preciosa y brillante que os invito a descubrir en el cielo.

El último aliento de una estrella

En el vídeo que podéis ver a continuación se hace un zoom precioso desde la Vía Láctea hasta la nebulosa planetaria ESO 577-24, que son los restos de una estrella moribunda. El Very Large Telescope de ESO capturó la imagen espectacular de ESO 577-24, en la imagen se puede observar el fantasmagórico material de las capas de la estrella esparcido en todas direcciones en el espacio, ese material ira diluyéndose en unos 10.000 años, un tiempo muy corto en la escala de los tiempos astronómicos. A medida que la capa gaseosa de esta nebulosa planetaria se expande y se vuelve más tenue, desaparecerá lentamente de la vista incluso de los poderosos telescopios de la Tierra y del espacio.

Créditos: ESO, Digitized Sky Survey 2, N. Risinger (skysurvey.org).
Música: Astral Electronic.

La imagen es realmente espectacular, todas las capas de la estrella esparcidas en el espacio y en el centro la estrella moribunda, una estrella enana blanca, el final de nuestra estrella será parecido a este.

Crédito: ESO / VLT / FORS2

El final de nuestra estrella y de la Tierra…

Para saberlo comencemos por el principio de la formación del Sol. Hay que remontarse cinco mil millones de años atrás para empezar a hablar de la creación de nuestra estrella, por esos años nuestra zona en la galaxia la ocupaba un montón de gas y polvo (una nebulosa) que vagaba por el espacio tan tranquilamente, pero algo sucedió.. tal vez la acción de unasupernova enviándonos sus ondas de choque o el choque de masas enormes de gas y polvo hizo que esa nebulosa se comprimiera. Cuando la materia se comprime aparecen procesos energéticos enormes, partes de la nebulosa comienzan agregarse y la acción de la gravedad va formando la estrella, estos procesos concentran una enorme cantidad de calor, cuando se llega a la cifra mágica de los 10 millones de grados se desencadenan procesos nucleares (fusión nuclear) que hacen que la estrella se encienda. Con la fusión nuclear, el Sol convierte el hidrógeno en helio, y la masa restante del proceso se convierte en energía. Hay un equilibro entre la presión del interior de la estrella y la gravedad de la misma que evita que se colapse.

Ciclo vida del Sol
Ciclo de vida del Sol, la escala en en miles de millones de años. Actualmente el Sol tiene 4600 millones de años. Sobre los 8 mil millones de años irá calentándose hasta convertirse en una gigante roja, cuando tenga la edad de 11 mil millones de años estallará y quedará en el centro una enana blanca.

Pero veamos paso a paso que le ira ocurriendo al Sol en la escala de los millones y miles de millones de años, no os preocupéis aun nos queda planeta para rato, bueno siempre que no terminemos destruyéndolo nosotros, comencemos :).

1) Aproximadamente en 1.200 millones de años a partir de ahora, el sol comenzará a cambiar. A medida que se gasta el combustible de hidrógeno en su núcleo, la combustión se extenderá hacia la superficie. Esto hará que el sol comience a crecer y se haga más brillante.

2) La temperatura superficial media de la tierra aumentará a unos 75 ºC. Los océanos de la tierra se evaporarán. El planeta se convertirá en un desierto sin vida.

3) A la edad de unos 11-12 mil millones de años el sol expandirá su superficie. Será 166 veces más grande que el sol que conocemos ahora, sera una gigante roja.

4) Después se reducirá en tamaño. Comenzará un período que durará unos 110 millones de años durante los cuales se producirán pocos cambios.

5) El sol crecerá a un tamaño enorme con los últimos restos de helio e hidrógeno que se lanzaran al espacio. Será 180 veces más grande que el sol que conocemos y miles de veces más brillante. Grandes cantidades de su atmósfera se arrojaran al espacio, hasta que se pierda casi la mitad de su masa.

6) La cáscara fina del helio restante que rodea el núcleo de carbono-oxígeno se volverá inestable. El sol comenzará a pulsar violentamente. Se convertirá en una nebulosa con una estrella enana en su centro.

Este será el final de nuestra estrella, puede que estos otros restos vuelvan a convertirse en otra estrella que forme nuevamente planetas y por consiguiente vida. El Universo es así, una continua sucesión de creación y destrucción de estrellas, es un Universo vivo e increíble. Disfrutemos de nuestro planeta, aun nos quedan miles de millones de años de disfrute, siempre que no lo destruyamos nosotros antes.

Enana marrón, ni es una estrella ni es un planeta…

Los planetas brillan por la luz reflejada de su estrella anfitriona, pero las estrellas brillan produciendo su propia luz, esta seria la diferencia sencilla entre un planeta y una estrella. Pero ahora nos preguntamos lo siguiente ¿qué hace que algunos objetos brillen por sí mismos y otros objetos solo reflejan la luz de otro cuerpo?

A medida que se forma una estrella a partir de una nube de gas y polvo que se contrae , la temperatura en su centro se vuelve tan grande que el hidrógeno comienza a fundirse en helio, liberando una enorme cantidad de energía que hace que la estrella comience a brillar por sus propios medios, es decir se enciende la estrella.

Un planeta se forma a partir de pequeñas partículas de polvo que quedan de la formación de una estrella, es lo que se denomina planetoides. Estas partículas chocan y se pegan. Nunca hay temperatura suficiente para hacer que las partículas se fundan y liberen energía. En otras palabras, un planeta no es lo suficientemente caliente o lo suficientemente pesado como para producir su propia luz.

Comparación general de tamaño entre una estrella de baja masa , una enana marrón y el planeta Júpiter . En esta imagen, se muestra que la enana marrón es aproximadamente un 15% más grande que Júpiter. Los radios de las enanas marrones (13-75 M J ) varían solo entre un 10 y un 15% en el rango de masas posibles. Dependiendo de la edad y la temperatura, la enana marrón en tránsito COROT-3b tiene un diámetro de 1,01 ± 0,07 veces el de Júpiter. Créditos: NASA

Las enanas marrones son objetos que tienen un tamaño entre el de un planeta gigante como Júpiter y el de una pequeña estrella. Cualquier objeto entre 15 y 75 veces la masa de Júpiter pasa a denominarse una enana marrón. Dado ese rango de masas, el objeto no habría sido capaz de sostener la fusión del hidrógeno como una estrella regular, con lo que no llega a encenderse, muchos científicos han llamado a las enanas marrones como “estrellas fallidas“.

Algunos casos curiosos de enanas marrones:

Hace 70.000 años una estrella enana roja y su compañera enana marrón rozaron los bordes exteriores del sistema solar en lo que los astrofísicos dicen fue el encuentro más cercano entre nuestro sol y otra estrella.

70000

Representación artística de la estrella de Scholz y su compañera enana marrón (en primer plano) durante su estrecho paso por el Sistema Solar, hace 70.000 años. Desde su punto de vista, el Sol (a la izquierda en el fondo) habría aparecido como una estrella muy brillante, Créditos: Michael Osadciw / Universidad de Rochester.

Este par de estrellas conocido como “estrella de Scholz” (nombre en honor a su descubridor: el astrónomo Ralf-Dieter Scholz, del Leibniz-Institut für Astrophysik Potsdam en Alemania), pasó a una distancia de menos de 1 año luz de nuestra estrella, según un estudio de la velocidad tangencial así como la velocidad radial de las estrellas. Un año luz es la distancia que la luz recorre en un año: alrededor de 10 billones de kilómetros.

En 2013, los astrónomos descubrieron por primera vez la pequeña estrella enana roja, ahora se encuentra a unos 20 años luz del sol, en la constelación de Monoceros.

La pequeña estrella tiene menos del 10 por ciento de la masa del sol, y su compañera enana marrón es una estrella fallida que carecía de la masa necesaria para comenzar la fusión en su núcleo. La enana roja llamó primero la atención de los astrónomos cuando se dieron cuenta de que tenía una inusual lentitud en el cielo para una estrella tan cercana.

Otra enana marrón curiosa:

La pequeña enana marrón, llamada Cha 110913- 773.444, es una de las más pequeñas conocidas. Es ocho veces la masa de Júpiter, es incluso más pequeña que varios planetas descubiertos alrededor de otras estrellas.

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Esta concepción artística compara un hipotético sistema solar en torno a un pequeño “sol” (arriba) con un sistema solar en torno a una estrella, llamada 55 Cancri, que es aproximadamente del mismo tamaño que nuestro sol. Crédito de la imagen: NASA / JPL-Caltech

Los ojos infrarrojos del telescopio espacial Spitzer encontraron, que gira alrededor de ella, un disco plano formado por polvo que se cree que se aglutinará gradualmente entre sí para formar planetas. Las enanas marrones nacen como estrellas, condensándose a partir de nubes de gas y polvo. Pero como hemos visto a diferencia de las estrellas, las enanas marrones no crecen lo suficientemente como para desencadenar la fusión nuclear. Hasta el momento, Spitzer ha encontrado docenas de enanas marrones con discos de polvo, cinco de los cuales muestran las etapas iniciales del proceso de construcción de planetas. El polvo en estos cinco discos está comenzando a formar las “semillas” de futuros planetas.

Como veis el Universo esta lleno de enanas marrones, es un objeto bastante común y su falta de brillo hace que sea muy difícil de detectar, por tanto es una masa importante en las galaxias que debe ser considerada para especificar bien la masa de las galaxias y del Universo.