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Rastros de un antiguo océano en Ceres

El planeta enano Ceres no deja de sorprendernos, científicos de la NASA han encontrado indicios de un antiguo océano en el planeta enano. Se ha descubierto que en la corteza existe una importante mezcla de sales, hielo y materiales hidratados, que tuvieron una importante actividad geológica en el pasado reciente. También han encontrado un capa blanda y deformable que sería el indicativo de líquido bajo su superficie.

Imagen tomada por la sonda Dawn, en diversos colores se aprecia la diferente gravedad de su superficie. Créditos: NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA

Es un cuerpo muy complejo, más de lo que se pensaba. Se cree la mayor parte del antiguo océano de Ceres estaría en la actualidad congelado en la corteza, con un océano residual bajo ella.

Ceres el planeta enano de los puntos brillantes.

La misión Dawn tiene como objetivo estudiar el asteroide Vesta y el planeta enano Ceres, cuerpos celestes que se cree que se formaron muy temprano en la historia del sistema solar. La misión busca caracterizar y estudiar el sistema solar temprano y los procesos físicos y químicos que dominaron su formación.

Pues bien, la sonda Dawn como ya sabéis dio una una sorpresa interesante, imágenes tomadas a casi 46.000 kilómetros de Ceres, revelaban unos puntos brillantes muy curiosos.CeresImagen: NASA / JPL-Caltech / UCLA / MPS / DLR / IDA

Se pudo acercar mucho más y nuevas imágenes revelaron el centro del cráter Occator con esas zonas tan brillantes.

ceresCrédito de la imagen: NASA / JPL-Caltech / UCLA / MPS / DLR / IDA> Imagen completa y el título. También se ha editado una animación muy interesante sobre este cráter: http://www.jpl.nasa.gov/spaceimages/details.php?id=pia19890

Ya se ha podido desvelar que son esos puntos brillantes que se pueden observar en el planeta enano Ceres, se trata de depósitos de sal. Señal inequívoca del nuevo descubrimiento, un océano residual bajo su superficie.

ceresimage3Las manchas brillantes en Ceres observadas dentro del cráter Occator. Imagen de: NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA

Los puntos brillantes son la primera visión directa del hielo subterráneo. La misión Dawn ya ha catalogado más de 130 puntos brillantes, la mayor parte de ellos dentro de cráteres de impacto. Los más brillantes en el cráter de 90,5 kilómetros de ancho, Occator, y los segundos más brillantes en el cráter de 10 kilómetros de ancho,Oxo.

Podemos ver con un poco más de detalle estos puntos brillantes en el siguiente vídeo editado por la NASA en falso color, que pone de relieve las diferencias en los materiales de la superficie.

También se ha encontrado la presencia de arcillas de amoniaco que se habrían formado en el sistema solar exterior. Posiblemente esas arcillas estarían en el planeta enano por impactos con objetos del sistema solar exterior. Pero este enigmático objeto aun requiere mucho estudio y es un auténtico reto científico para los astrofísicos.

Sin duda estudiar estos increíbles objetos nos va a desvelar los misterios de la formación del Sistema Solar y nos ayudará a comprender mejor que somos y de donde hemos venido. Estaremos atentos a todas las imágenes y descubrimientos que esta misión nos va a aportar.

Para saber más:

https://dawn.jpl.nasa.gov/mission

https://www.nasa.gov/dawn

https://dawn.jpl.nasa.gov

http://www.nasa.gov/jpl/dawn/bright-spot-on-ceres-has-dimmer-companion/index.html#.VO7oKPmG-Sq

http://www.nasa.gov/feature/jpl/ceres-bright-spots-seen-in-striking-new-detail/

La sonda Dawn

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Las preciosas Auroras de Júpiter

Las auroras se forman cuando las partículas cargadas provenientes del Sol impactan contra un planeta y se aceleran a altas energías a lo largo del campo magnético del astro. Cuando las partículas golpean la atmósfera cerca de los polos magnéticos, hacen que brille como los gases en una lámpara fluorescente.

Los instrumentos de telescopio espacial Hubble y la misión Juno capturaron las impresionantes auroras del planeta gigante gaseoso y el equipo de científicos del Hubble crearon este precioso vídeo:

Créditos vídeo: NASA, ESA, J. Nichols (University of Leicester), and G. Bacon (STScI); A. Simon (NASA/GSFC) and the OPAL team.

Estas auroras tienen una energía impresionante, científicos de la misión Juno de la NASA han observado estas enormes cantidades de energía girando sobre las regiones polares de Júpiter que contribuyen a las enormes y poderosas auroras del planeta. Se han observado poderosos potenciales eléctricos, alineados al campo magnético, que aceleran los electrones hacia la atmósfera de Júpiter a energías de hasta 400.000 electrones voltio. Esto es 10 a 30 veces mayor que los potenciales aurorales más grandes observados en la Tierra, donde sólo varios miles de voltios son típicamente necesarios para generar las auroras más intensas.

Los científicos consideran que Júpiter es un fabuloso laboratorio de física para estudiar otros mundos más allá de nuestro sistema solar, la habilidad de Júpiter para acelerar las partículas cargadas a energías inmensas tiene implicaciones para cómo los sistemas astrofísicos más distantes aceleran las partículas.

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Maravillosas conjunciones planetarias en el amanecer

Los días 17 y 18 de octubre sí madrugáis un poco podréis ver a tres astros “bailando en el espacio”, los bailarines interplanetarios son Venus, Marte y la Luna en fase menguante. Y los veréis muy juntos en el cielo esos dos días.

Sobre las 7 AM podéis empezar a apreciar este precioso espectaculo en el cielo, en el que muy cerca entre sí, aparentemente pues están a millones de km unos de otros, podéis observar a estos tres astros.

17Día 17 de octubre a las 7 am, dirección Este

18Día 18 de octubre a las 7 am, dirección Este.

Son espectaculos curiosos que invitan a la fotografía y a la contemplación de las maravillosas alineaciones que nos brinda el firmamento.

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Haumea: el planeta enano que tiene un anillo

Astrofísicos del Instituto astrofísico de Andalucía (IAA-CESIC), han descubierto que el planeta enano Haumea tiene un pequeño anillo. A partir de observaciones del paso del planeta por delante de una estrella el 21 de enero de 2017 se pudo determinar a partir de la observación de 12 telescopios muchas características del planeta enano, entre ellas y la más curiosa que tiene un anillo, fruto tal vez del choque con otro objeto.  Este anillo se encuentra a unos 2700 km del planeta y tiene unos 70 km de anchura.

haumeaA Haumea es un objeto Transneptuniano (objetos muy lejanos después de Neptuno) que le cuesta 285 años terrestres orbitar el Sol. En tamaño es aproximadamente un tercio más grande que Plutón, además gira sobre su eje una vez cada cuatro horas, convirtiéndose en el objeto giratorio más rápido conocido en el sistema solar. Imagen: IAA

El rápido giro del planeta enano le impide alcanzar una forma esferoidal, tiene una forma parecida a un balón de rugby. Haumea tiene 1.960 kilómetros de diámetro en su eje más largo y 996 kilómetros, en su eje más corto.

Outreach video produced on the occasion of the publication (in Oct. 2017) in Nature of the paper entitled “The size, shape, density and ring of the dwarf planet Haumea from a stellar occultation” by J.L. Ortiz et al.

Este descubrimiento ayudará a conocer aun más como se formó el sistema solar y como se comportan los objetos a lo largo del tiempo.

Para saber más:

http://www.iaa.es

http://divulgacion.iaa.es

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Un nuevo tipo de objeto observado en el Sistema Solar

El telescopio espacial Hubble ha observado un objeto muy curioso en nuestro sistema solar, se trata de un asteroide binario con características de cometa, se trata del asteroide llamado 288P ubicado en el cinturón principal de asteroides. Está en la categoría de asteroides con actividad cometaria del cinturón principal de asteroides MBCs (Main Belt Comets), que se han observado muy pocos y raras veces, de ahí su importancia.

En septiembre de 2016, el asteroide 288P hizo su máxima aproximación al Sol, estaba lo suficientemente cerca de la Tierra para permitir a los astrónomos examinarlo usando el Telescopio Espacial Hubble. La observación reveló una sorpresa, no era en realidad un único objeto, se observaron dos asteroides casi del mismo peso y mismo tamaño, en órbita y a una distancia entres sí de unos 100 kilómetros, y con actividad cometaria.

objeto binario cometaAsteroides binarios en movimiento y actividad cometaria en su aproximación al Sol. Créditos: Hubble.

Esto hace de 288P el primer asteroide binario conocido que también se clasifica como un cometa. Comprender el origen y la evolución de los cometas y asteroides en órbita entre Marte y Júpiter que exhiben una actividad similar a un cometa es un elemento crucial para nuestra comprensión de la formación y evolución del sistema solar en su conjunto.  Dado que sólo se conocen unos pocos objetos de este tipo, 288P se presenta como un sistema extremadamente importante para futuros estudios.

binariosEl sistema de asteroides binarios 288P.

La actividad observada de 288P también revela información sobre su pasado. Los astrónomos concluyeron que el asteroide es un sistema binario relativamente joven, de solamente 5000 años. El hecho de que 288P sea tan diferente de todos los otros asteroides binarios conocidos plantea preguntas si no es meramente una coincidencia que tenga propiedades tan singulares.

Estos objetos asteroide-cometa son objetos tipo asteroide con hielo en su superficie, que debido a la sublimación tienen la típica forma cometaria. El primero fue descubierto en 1996, se trata de 133P/Elst-Pizarro (llamado así por sus dos descubridores) que atrajo la atención por su extraña órbita y con una extraña actividad cometaria, pronto se olvidarían de él hasta que en el año 2002 el astrofísico David Jewitt volvió a observar actividad cometaria en ese asteroide, con lo que se empezó ha hablar de los MBCs.

comets

MBCs 133P/Elst-Pizarro y P/2005U1, ambos con actividad cometaria. Imágenes tomadas con el Telescopio UH de 2,2 metros por H. Hsieh y D. Jewitt Universidad de Hawai- cortesia NASA

El MBCs 133P/Elst-Pizarro  es el más estudiado se sabe que se activa durante 1 / 4 de su órbita, aproximadamente a partir de su perihelio. El mecanismo de activación ocurre cuando la placa de hielo que hay en su superficie está frente al Sol en parte de su órbita, en ese momento se activa. Por tanto tienen un componente de activación por temporadas, como podemos ver en la siguiente.

sublimación

El asteroide se activa cuando el hemisferio del asteroide que contiene hielo se encuentra en el solsticio de verano o cerca de él, provocando entonces la sublimación del hielo.

Por tanto es complicado encontrarlos por la baja actividad que tienen, tan solo en un cuarto de su órbita están activos. Sí se termina su actividad ya no podrán volver a ser vistos a no ser que sufran algún choque con otro asteroide y aflore el hielo que  hay en su interior o que estacionalmente vuelvan a sublimar. Todas las investigaciones sobre este tipo de objetos es muy importante. Por tanto muchos asteroides ya sean MBCs o no pueden contener hielo en su interior. Los científicos del CSIC Jose María Trigo y Javier Martín Torres revelan en la revista  Planetary & Space Science que  el conocido como “gran bombardeo tardío” se inició cuando los planetas gigantes Júpiter y Saturno migraron hasta sus actuales órbitas, lo que produjo un impulso gravitatorio sobre cuerpos helados formados en varias regiones  externas del Sistema Solar. Como consecuencia, una gran cantidad de objetos ricos en agua y en materia orgánica empezaron a impactar sobre los planetas rocosos formando, en el caso de la Tierra, los océanos y por consiguiente la vida en la Tierra. La prueba de este hecho es según estos investigadores es que el manto y la corteza  terrestre tiene abundancia de metales que sólo pudieron haber llegado a esas zonas, alejadas del núcleo terrestre, tardíamente. Por tanto se produjo un proceso de enriquecimiento de materiales a causa de este gran bombardeo. Otra prueba la tenemos en los volcanes, estos emanan gases con anomalías típicas de los meteoritos condríticos.

Es muy importante el estudio de estos objetos helados, pues son la clave para descifrar la formación de vida en la Tierra. Por tanto 288P nos desvelará grandes misterios del sistema solar.

Para saber más:

-“Clues on the importance of comets in the origin and evolution of the atmospheres of Titan and Earth” Planetary and Space Science- March 2011-J. M. Trigo-Rodriguez, F. J. Martín-Torres

Anuncio descubrimiento de 288P por Hubble. 

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Las últimas imágenes de Cassini

Después 20 años en el espacio, la nave Cassini ha terminado su viaje de exploración. La sonda se lanzó hacia Saturno para asegurar que las lunas del planeta gigante permanezcan intactas para la exploración futura, en particular y la más interesante, la luna Encelado, con su intrigante química prebiótica. A medida que la nave espacial realizaba su inmersión en la atmósfera del planeta, envió datos a la Tierra en tiempo real. Tomó datos para analizar la atmósfera de Saturno, contándonos su composición hasta que se perdió finalmente el contacto. También unas horas antes adquirió estas espectaculares últimas imágenes que podéis ver a continuación:

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Créditos: NASA / JPL-Caltech / Instituto de Ciencias Espaciales 

La misión Cassini ha llegado a su fin, pero el legado que deja es espectacular, gracias a ella conocemos un poco mejor al planeta Saturno y sus espectaculares lunas, y también sabemos un poco más del origen del sistema solar y de nosotros mismos.

Para saber  más:

Misión Cassini

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La enorme energía de las auroras de Júpiter

Los científicos de la misión Juno de la NASA han observado enormes cantidades de energía girando sobre las regiones polares de Júpiter que contribuyen a las enormes y poderosas auroras del planeta gigante gaseoso. Se han observado poderosos potenciales eléctricos, alineadas el campo magnético, que aceleran los electrones hacia la atmósfera de Júpiter a energías de hasta 400.000 electrones voltio. Esto es 10 a 30 veces mayor que los potenciales aurorales más grandes observados en la Tierra, donde sólo varios miles de voltios son típicamente necesarios para generar las auroras más intensas.

Los científicos consideran que Júpiter es un fabuloso laboratorio de física para estudiar otros mundos más allá de nuestro sistema solar, la habilidad de Júpiter para acelerar las partículas cargadas a energías inmensas tiene implicaciones para cómo los sistemas astrofísicos más distantes aceleran las partículas.

Estas energéticas partículas que crean las auroras nos ayudarán a la comprensión de los cinturones de radiación de Júpiter, que plantean un desafío para la misión Juno y para las próximas misiones espaciales a Júpiter que actualmente están en desarrollo.

Para saber más:

https://www.nasa.gov/juno

https://www.missionjuno.swri.edu

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Júpiter visto desde otro punto de vista

Es sorprendente ver al planeta Júpiter desde otro punto de vista, colocamos el planeta de lado con el norte a la izquierda y el sur a la derecha y vemos esta espectacular imagen del planeta más grande del sistema solar:

mancha roja júpiterCréditos de las imágenes: NASA / JPL-Caltech / SwRI / MSSS / Gerald Eichstädt / Seán Doran

Esta imagen procesada por un ciudadano-científico fue adquirida el 10 de julio 2017 con datos del generador de imágenes JunoCam en la nave espacial Juno de la NASA.

Podemos observar la gran mancha de Júpiter en todo su esplendor pero de una forma diferente a la que se ve desde un telescopio. Nuevas imágenes confirman que la gran tormenta, que ha sido observada durante trescientos años, ha ido disminuyendo de tamaño a un ritmo mucho más rápido de año en año. Pero ahora, el ritmo de la contracción parece estar disminuyendo de nuevo, a pesar de que es unos 240 kilómetros más pequeña de lo que era en 2014.

Después de ver la imagen de Júpiter de lado nos podríamos preguntar sí existe el arriba y el abajo en el sistema solar, pues os diría que tal vez sí, depende del punto de referencia que tomemos para ver las cosas. Sí tomamos como referencia el Sol vemos que todos los planetas giran la estrella realizando sus trayectorias (con una pequeña inclinación) sobre un plano, en el llamado plano de la eclíptica, sí se toma ese plano como referencia tendríamos el arriba y el abajo.

planoLa Tierra tiene una inclinación de 23º sobre el plano de la eclíptica, nuestro arriba y abajo está inclinado esos grados.

Otro ejemplo, este más extremo es el planeta gigante Urano, este tiene una inclinación de su eje de rotación casi situado en el plano de su órbita, su inclinación es de 97.7º, es como sí un objeto enorme le hubiera golpeado y lo hubiera dejado de lado. ¿Cual sería su arriba y abajo?… gran pregunta 🙂

inclinacionUranoRecreación realizada por NASA, comparación de los ejes de Urano y la Tierra

Como veis las cosas son según como las miremos, el Universo de todas formas es igual de maravilloso hacia arriba o mirándolo boca abajo 🙂 (aunque esta última es bastante incómoda). Disfrutar de las estrellas 😉

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Fobos y su espectacular transito en Marte

El telescopio espacial Hubble de la NASA ha capturado el transito de la pequeñita luna Fobos en su recorrido orbital alrededor de Marte.

En el transcurso de 22 minutos, Hubble tomó 13 exposiciones, permitiendo a los astrónomos crear un vídeo mostrando el trayecto orbital de Fobos. Créditos: NASA , ESA y Z. Levay ( STScI ), J. Bell (ASU), M. Wolff (Space Science Institute).

Hablaremos un poco de esta diminuta luna y de la otra luna del planeta rojo.  Marte aparte de Fobos tiene otro satélite, Deimos. Estas lunas fueron descubiertas en 1877 por el astrónomo estadounidense Asaph Hall.

lunas marteFobos y Deimos, fotografiados por la sonda Mars Reconnaissance Orbiter (MRO), son pequeñas lunas, de forma irregular. Créditos: NASA, MRO.

Fobos mide unos 22 km de diámetro, y orbita Marte a una distancia de 9.234,42 kilómetros cuando está en el perigeo (más cerca de Marte) y 9.517,58 kilómetros cuando está más alejado (apoapsis). A esta distancia, Fobos está por debajo de la altitud sincrónica, lo que significa que tarda sólo 7 horas en orbitar Marte.

Fobos está muy cerca del planeta rojo con lo que está muy afectado por las fuerzas de marea, con lo que poco a poco se está rompiendo. Se pueden ver esas grietas en la superficie del satélite.

FobosImagen: Las ranuras de la luna Fobos, producidas por las fuerzas de marea (la atracción gravitatoria mutua del planeta y la luna). Créditos: NASA / JPL-Caltech / Universidad de Arizona.

Dentro de 30 a 50 millones de años se romperá a trocitos creando un pequeño anillo alrededor del planeta, posiblemente se podría observar con telescopios desde la Tierra (sí es que queda alguien en la Tierra para esas fechas…) y también sería una vista impresionante para los posibles habitantes del planeta Marte sí por fin nos decidimos a viajar y vivir en otros planetas.

anillo marte

Deimos mide alrededor de 12 km  y orbita el planeta a una distancia de 23.455,5 kilómetros (perigeo) y 23.470,9 kilómetros (apoapsis). Tiene un período orbital más largo, tarda 1,26 días en completar una rotación completa alrededor del planeta.

Los científicos creen que estos dos satélites son asteroides que fueron capturados por la gravedad del planeta. Otra posibilidad es que las dos lunas se formaran a partir de material que quedó sin acretar tras la formación del planeta Marte. Sin embargo, si esto fuera cierto, sus composiciones serían similares a la de Marte, más que similar a la de los asteroides. Una tercera posibilidad es que un cuerpo impactó en la superficie de Marte, expulsando materia al espacio y los restos crearon esas dos lunas, de forma similar a como se cree que se formó la Luna de la Tierra.

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Moléculas orgánicas en la atmósfera de Titán

Mediante observaciones de los radiotelescopios Alma, un grupo internacional de astrobiólogos ha podido confirmar que en la atmósfera de Titán, la luna principal de Saturno, hay cianuro de vinilo. Este es un compuesto químico orgánico, también llamado acrilonitrilo, que en la Tierra se produce industrialmente y se utiliza en diferentes procesos, tales como la producción de nylon.

El nuevo estudio, publicado en Advances Science, explica el tremendo interés de los científicos hacia esta sustancia ya que las moléculas de cianuro de vinilo pueden unirse para formar estructuras de burbujas microscópicas, denominadas vesículas, en la superficie de los mares de metano líquido de Titan. Estas vesículas están constituidos por dos capas de moléculas que forman una carcasa semipermeable, con una funcionalidad estructura y química muy similar a las membranas celulares a base de lípidos.

titan

Básicamente, el cianuro de vinilo podría ser el ingrediente secreto para el desarrollo de una forma de vida totalmente ajena a lo que conocemos en la Tierra. La presencia de cianuro de vinilo en un entorno natural licuado sugiere la posibilidad de procesos químicos similares a los que originaron probablemente la vida en la Tierra…

Para saber más:

http://www.media.inaf.it/2017/07/31/molecole-organiche-titano-alma/

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